Eine riesige Qualle im Weltraum lässt die Särge ratlos zurück

2014 fand das Hubble-Weltraumteleskop (HST) etwas Ungewöhnliches - eine Galaxie, die einer massiven Qualle im Weltraum ähnelt. Astronomen stellen die Frage, wie sich die langen Tentakel dieser vergitterten Galaxie gebildet haben, während jüngste Beobachtungen zeigen, dass in diesen bizarren Strukturen Sterne geboren werden.

Galaxien wie ESO 137–001 sind höchst ungewöhnlich, da die Bedingungen innerhalb von Galaxiengruppen die Bildung neuer Sterne erschweren. Die meisten Galaxien, wie unsere eigene Milchstraße, sind Teil kleiner Ansammlungen von Galaxien, wie unsere lokale Gruppe. Einige Galaxien wie ESO 137–001 sind jedoch Mitglieder von Galaxienhaufen, die Hunderte oder Tausende dieser Strukturen enthalten. Der Raum zwischen diesen Sternenfamilien ist mit heißem, dünnem Gas gefüllt, das als Gegenwind wirkt, wenn sich Galaxien durch ihn bewegen und diese Gas- und Staubkörper in einem als Staudruckentfernung bekannten Prozess entfernen.

ESO 137–001, die Weltraumquallen, gesehen in einem zusammengesetzten Bild der Hubble- und Chandra-Weltraumteleskope. Bildnachweis: NASA / ESA / CXC

„Wir denken, es ist schwierig, eine Molekülwolke abzustreifen, die bereits Sterne bildet, da sie durch die Schwerkraft fest an die Galaxie gebunden sein sollte. Das heißt, entweder liegen wir falsch oder dieses Gas wurde abgestreift und erwärmt, musste dann aber wieder abkühlen, damit es kondensieren und Sterne bilden konnte. Diese beiden Szenarien auseinander zu halten, ist eines der Dinge, die wir erreichen wollen “, sagte Stacey Alberts von der University of Arizona.

Eine Qualle im Weltraum? Was ist daran so seltsam?

ESO 137–001 ist wie unsere eigene Milchstraße eine Barred-Spiral-Galaxie. Im Gegensatz zu unserer Heimatfamilie von Sternen hinterlässt es eine Spur von Trümmern, wenn es mit einer Geschwindigkeit von fast 7,25 Millionen Stundenkilometern (4,25 Millionen MPH) zum Gravitationszentrum eines als Abell 3627 bekannten Galaxienhaufens rast. Der intergalaktische Staub, in dem sich diese Galaxie bewegt, mag dünn sein, hat jedoch eine Temperatur von 82 Millionen Grad Celsius (180 Millionen Grad Fahrenheit), wodurch sie im Röntgenlicht leuchtet, das vom Chandra-Weltraumteleskop erfasst werden kann.

Dieser kosmische Nesseltier befindet sich 220 Millionen Lichtjahre von der Erde entfernt im Sternbild Triangulum Australe. Die Tentakel der Quallen erstrecken sich über 260.000 Lichtjahre, mehr als doppelt so groß wie der Durchmesser der Milchstraße. Junge, heiße Sterne in den Tentakeln des Körpers leuchten in ultraviolettem und blauem Licht.

Ingenieure befestigen MIRI am James Webb-Teleskop. Dieses Instrument wird Geheimnisse über einige der größten Geheimnisse des Universums enthüllen, einschließlich ESO 137–001. Bildnachweis: NASA / Chris Gunn (CC)

Eine neue Ansicht

Dieses Objekt, ESO 137–001, soll eines der Hauptziele für das kommende James Webb-Teleskop sein, das derzeit im Jahr 2021 auf den Markt kommen soll. Forscher, die an Bord von Webb MIRI (Mid-Infrared Instrument) verwenden, werden diese Weltraumquallen bei Wellenlängen in untersuchen das mittlere Infrarot-Segment des elektromagnetischen Spektrums. Diese Beobachtungen werden ESO 137–001 mit einer Auflösung detaillieren, die 50-mal höher ist als mit jedem früheren Infrarotobservatorium möglich.

Da das Material am Ende des Schwanzes die Galaxie verlassen hat, bevor es näher am Körper gefunden wurde, können die Forscher sehen, wie sich der Prozess der Sternentstehung im Laufe der Zeit innerhalb der Struktur ändert. Astronomen werden mit dem James Webb-Teleskop im Infrarot aufgenommene Bilder mit früheren Beobachtungen kombinieren, die im sichtbaren und ultravioletten Licht aufgezeichnet wurden, um dieses bizarre Objekt besser zu verstehen.

Ein Chaos hinterlassen

Nahe dem Zentrum der Galaxie drücken Staubpartikel auf den Körper zurück und erzeugen eine kühlere, dunklere Region auf der Vorderseite der Galaxie.

Die Barred-Spiral-Galaxie ESO 137–001 vom Hubble-Weltraumteleskop aus gesehen. Bildnachweis: NASA / ESA

„Aus sternbildender Sicht verbreitet ESO 137–001 seine Samen wirklich wie ein Löwenzahn im Wind im Weltraum. Das gestrippte Gas bildet jetzt Sterne. Die Galaxie, die von ihrem eigenen sternbildenden Brennstoff befreit ist, wird jedoch in Zukunft Probleme haben, Sterne zu bilden. Durch das Studium dieser außer Kontrolle geratenen Spirale und anderer Galaxien wie dieser hoffen die Astronomen, ein besseres Verständnis dafür zu erlangen, wie Galaxien Sterne bilden und sich im Laufe der Zeit entwickeln “, nehmen Forscher am Chandra-Röntgen-Teleskop-Missionsbericht teil.

Als das Licht, das wir heute von ESO 137–001 sehen, seine Heimat verließ, war es der Beginn der Trias auf der Erde, als alle Kontinente auf dem Pangaea-Superkontinent zusammengekauert waren und Dinosaurier gerade anfingen, die Welt zu regieren.