Ein parthischer Schuss

Die Abschiedsgeschenke der Neandertaler an Homo sapiens waren krankheitsverursachende Gene

Sofern sich Kreaturen wie Yeti und Bigfoot nicht als real herausstellen, ist Homo sapiens die einzige Art von Mensch in der modernen Welt. Das ist aber erst seit kurzem wahr. Während des größten Teils der 200.000-jährigen Geschichte des Homo Sapiens teilte er den Planeten mit mehreren Cousins. Die bekanntesten waren die Neandertaler, die größer und schwerer waren und in Europa und Zentralasien lebten.

Neandertaler starben vor 40.000 Jahren aus. Ob sie direkt von modernen Menschen getötet wurden oder nicht im Wettbewerb standen, ist ein beständiges Thema. In beiden Fällen waren die Beziehungen zwischen den beiden Arten jedoch mehr als nur Rivalitäten zwischen Hominiden. In den letzten zehn Jahren haben Forscher herausgefunden, dass zwischen 1% und 4% der DNA moderner Europäer und ihrer Nachkommen auf anderen Kontinenten neandertaler Herkunft sind. Mit anderen Worten, es muss damals eine gewisse Kreuzung gegeben haben.

Evolution ist oft ein Kompromiss, und damit die Neandertaler-DNA so lange überlebt hat, muss sie denjenigen, die sie tragen, einige Vorteile bieten.

Was weniger klar ist, ist die heutige Wirkung der so erworbenen DNA. Neandertaler-DNA ist nicht leicht zu beschaffen (sie muss aus besonders gut erhaltenen Fossilien gewonnen werden) und es werden umfangreiche Gentests an einer großen Anzahl moderner Menschen durchgeführt, die notwendig sind, um den Einfluss selbst eines relativ kleinen Teils von ihnen zu entwirren Genome ist teuer. Wie sie in Science berichten, wurde ein solcher Vergleich jedoch gerade von einem Team unter der Leitung von Corinne Simonti vom Vanderbilt Genetics Institute in Tennessee durchgeführt.

Anstatt die Gentests selbst durchzuführen, verwendeten Dr. Simonti und ihre Kollegen Daten aus dem Electronic Medical Records and Genomics Network. Dies gab ihnen sowohl die Krankengeschichte als auch die Genotypen von Tausenden von Menschen. Sie wählten 28.416 Menschen europäischer Abstammung aus und verglichen die Genome dieser Personen mit genetischen Informationen, die 2010 aus dem Zehenknochen einer Neandertalerin gewonnen wurden, die in einer Höhle in Russland gefunden wurde. Sie fanden 135.000 Bits moderner menschlicher DNA, die sie fanden Gedanken waren wahrscheinlich neandertaler Herkunft.

Frühere Forschungen hatten herausgefunden, dass solche Neandertaler-DNA in der Nähe von Teilen des Genoms, die mit Krankheiten wie Depressionen, Herzerkrankungen und seborrhoischer Keratose assoziiert sind, besonders häufig vorkommt. Diese Beschwerde besteht darin, dass sich auf der Haut eines Patienten schuppige Klumpen bilden. Da Dr. Simontis Daten Personen umfassten, die tatsächlich unter solchen Bedingungen leiden, konnte sie diese Assoziationen überprüfen. Als sie dies tat, stellte sie fest, dass bestimmte Stücke der Neandertaler-DNA tatsächlich mit dem Vorhandensein aller drei Beschwerden korrelierten. Und das Team fand eine Reihe anderer Phänomene, für die Neandertaler-Gene ihre Träger einem zusätzlichen Risiko auszusetzen schienen. Diese reichten von Fettleibigkeit und Blutgerinnungsstörungen bis zu bestimmten Arten von Unterernährung und sogar Rauchen.

Auf den ersten Blick scheint dies darauf hinzudeuten, dass Neandertaler-DNA ein Fluch ist. Dies ist aber mit ziemlicher Sicherheit nicht der Fall. Vierzig Jahrtausende sind genug Zeit für die Evolution, um an die Arbeit zu gehen. Dies bedeutet, dass ungünstige Eigenschaften beseitigt werden sollten, während sich vorteilhafte ausbreiten. Es gibt Beweise dafür genau. Einige Teile des menschlichen Genoms sind ungewöhnlich frei von Neandertalern, was darauf hindeutet, dass durch natürliche Selektion schädliche Gene entfernt wurden. Andere Teile, in denen Neandertaler-DNA vermutlich Vorteile bietet, sind voll davon.

Und nur weil etwas für moderne Menschen schlecht ist, heißt das nicht unbedingt, dass es für ihre Vorfahren, die jagen und sammeln, schlecht war. Einige Gene könnten ihre Träger in der modernen Welt der fetthaltigen, zuckerhaltigen Snacks einem Risiko für Fettleibigkeit aussetzen. Aber in einer Welt, in der Lebensmittel knapp sind (wie es vermutlich in den nördlichen Breiten der Fall war, in denen sich moderne Menschen und Neandertaler vermischten), könnten dieselben Gene ihren Besitzern in mageren Perioden helfen.

Neandertaler-DNA scheint den modernen Menschen einem Risiko für eine bestimmte Art von Mangelernährung auszusetzen, die durch einen Mangel an Thiamin verursacht wird, einem B-Vitamin, das für den Kohlenhydratstoffwechsel von entscheidender Bedeutung ist. Laut Dr. Simonti kann dieselbe genetische Variante jedoch auch die Verdauung von Fetten erleichtern. Vor Jahrtausenden, als die Menschen weniger Energie aus raffinierten Kohlenhydraten bezogen, hat sich der Kompromiss möglicherweise gelohnt. In einer Welt, in der Getreide zu einem Grundnahrungsmittel geworden ist, ist dies möglicherweise nicht der Fall.

Schließlich und am prosaischsten sahen sich Dr. Simonti und ihre Kollegen die Krankenakten an. Diese enthalten per Definition nur Informationen über Krankheiten. Evolution ist oft ein Kompromiss, und damit die Neandertaler-DNA so lange überlebt hat, muss sie denjenigen, die sie tragen, einige Vorteile bieten. Was genau diese Vorteile sind, ist vorerst ein Rätsel. Aber mehr Forschung wird sie sicherlich beleuchten.

Dieser Artikel erschien erstmals am 13. Februar 2016 in der Rubrik Wissenschaft und Technologie von The Economist.