Ein Komet oder Asteroid, der die Erde getroffen hat, weil er nicht schnell genug entdeckt wurde, ist eine der größten natürlichen Bedrohungen der Menschheit. Bildnachweis: NASA / Don Davis.

Fragen Sie Ethan: Sind dunkle Kometen die größte Bedrohung des Universums für die Erde?

Könnte Armageddon nicht von einem Asteroiden oder Kometen stammen, sondern von etwas völlig Unsichtbarem?

"Ehrlich gesagt, wenn Sie die Wahl zwischen Harmagedon oder Tee haben, sagen Sie nicht" welche Art von Tee? "- Neil Gaiman

Es gibt viele kosmische Katastrophen, in denen wir uns ungeachtet dessen, was hier auf der Erde passiert, befinden könnten. Ein Stern könnte in unser Sonnensystem eindringen und unseren Planeten als Ganzes verschlingen oder uns aus unserer Umlaufbahn werfen und für immer einfrieren lassen. Ein Supernova- oder Gammastrahlenausbruch könnte zu nahe bei uns losgehen und alles Leben auf der Erdoberfläche zerstören. Oder, wie wir wissen, konnte ein großes, sich schnell bewegendes Objekt wie ein Komet oder Asteroid vor mindestens 65 Millionen Jahren eine katastrophale Kollision mit der Erde haben. Zumindest wenn wir vorbereitet sind, sollten wir einen kommen sehen und in der Lage sein, Vorbereitungen zu treffen. Aber was ist, wenn es keine Chance gibt? was ist, wenn ein ankommender Komet irgendwie unsichtbar ist? David Bertone hat von dieser Möglichkeit erfahren und möchte es wissen!

Ich bin vor kurzem auf ein paar Artikel über dunkle Kometen gestoßen, und gelinde gesagt hat es mich verrückt gemacht! […] Hat Napier Recht mit den dunklen Kometen? Sind sie wirklich eine Bedrohung für uns?

Wir haben viele Bedrohungen für das Leben auf der Erde, und ein großer, sich schnell bewegender, unerwarteter Gegenstand trifft uns mit Sicherheit!

Der Komet Lovejoy ist von der Internationalen Raumstation aus gesehen keine Bedrohung für die Erde. Bildnachweis: NASA / ISS.

Bill Napier ist ein Wissenschaftler, der potenziell gefährliche Objekte aus dem Weltraum untersucht. Zu Recht weist er darauf hin, dass sich die meisten Bemühungen, die potenziellen Gefahren für die Erde zu katalogisieren, auf erdnahe Objekte wie die Asteroiden konzentrieren, die den Hauptgürtel verlassen und die Erdumlaufbahn überqueren. Es ist auch nicht unbedingt ein Asteroid, der Jupiter umkreist, oder ein Komet, der außerhalb der Umlaufbahn von Neptun umkreist und nur darauf wartet, gestört und ins innere Sonnensystem geschleudert zu werden. Zwischen den Umlaufbahnen der vier als Zentauren bekannten Gasriesen befinden sich zahlreiche Objekte, die ohne Vorwarnung nach innen geschleudert werden könnten. Die meisten von ihnen wurden nicht katalogisiert. Napier postuliert, dass viele dieser Zentauren unsichtbar sein könnten, selbst wenn sie nach innen geworfen wurden, bis es viel zu spät ist.

Während Asteroiden (grau) und Objekte im Kuipergürtel jenseits von Neptun (blau und orange) allgemein als größte Bedrohung der Erde gelten, sind die Zentauren (grün) mehr als 44.000. Bildnachweis: WilyD in der Wikipedia auf Englisch.

Dies wirft jedoch eine wichtige Frage auf: Was könnte einen Kometen dunkel oder auf andere Weise unsichtbar machen? Es wird nicht einfach ein Komet sein, der vom äußeren Sonnensystem auf uns zukommt und schrecklich darin ist, Licht zu reflektieren. Sicher, ein Zentaur hätte all sein flüchtiges Eis über Milliarden von Jahren hinweg abkochen lassen können, was seine Reflektivität enorm verringert hätte. So offensichtlich es auch scheint, die Lichtmenge, die die Sonne aussendet, ist so extrem, dass selbst ein mittelgroßer Komet (oder Zentaur), der 99,9% des Sonnenlichts absorbierte, in der Entfernung von Saturn noch gut sichtbar ist. Darüber hinaus bestehen Kometen zumeist aus Eis, das stark reflektiert und beim Aufheizen eines Kometen an die Oberfläche gebracht wird. Die einzigen durch und durch „dunklen“ Körper in unserem Sonnensystem ähneln eher unserem Mond, der das Licht immer noch sehr hell reflektiert, wie es Ihnen jeder zufällige Beobachter des Nachthimmels sagen wird. Ein Objekt, das so dunkel ist wie jedes natürlich vorkommende, häufig vorkommende Element oder jede natürlich vorkommende Verbindung, ist im reflektierten Sonnenlicht immer noch sichtbar, insbesondere wenn Sie in den infraroten Teil des Spektrums schauen.

Infrarot-Teleskope können „dunkle“ Objekte genauso gut sehen wie helle. Bildnachweis: NASA / JPL-Caltech.

Es gibt aber auch andere Möglichkeiten. Was wäre, wenn ein einfallender, stark reflektierender Komet bizarr orientiert wäre? Was wäre, wenn es ziemlich eisig wäre, aber all das Sonnenlicht, das es von der Erde reflektierte, wie eine Art seltsamer Kristall? Es ist weniger offensichtlich, aber das würde auch nicht funktionieren. Wenn ein solches Objekt in den planetentragenden Teil des Sonnensystems gelangt, erwärmt es sich. Die Hitze, die auf das Eis einwirkt, führt zur Entwicklung eines langen Schwanzes, der von der Sonne weg zeigt. Dies kann bei einer von vielen professionellen oder sogar Amateur-All-Sky-Vermessungen leicht beobachtet werden, bevor zu viel Zeit verstrichen ist.

Komet 67P / C-G, wie von Rosetta abgebildet. Bildnachweis: ESA / Rosetta / NAVCAM - CC BY-SA IGO 3.0.

Aber vielleicht verschwört sich die Natur, um diesen Schwanz aus unserer Sicht unsichtbar zu machen? Um den Schweif zu verbergen, müsste der ankommende Komet direkt auf uns gerichtet werden, so dass die Sonne, die Erde und der Komet eine gerade Linie bilden. Wenn der Schweif direkt von uns weg zeigt und sich hinter dem Kometen verbirgt, würde dies alles unsichtbar machen und wir könnten es nicht sehen, oder? Leider ist das auch falsch. Kometenschwänze zeigen nicht einfach von der Sonne weg, sondern breiten sich von einem Kometen aus. Sogar ein "frontaler" Komet wie dieser hätte ein sichtbares Koma. Wiederum würden Amateur- oder professionelle Astronomen dies schnell erkennen.

Das Koma des Kometen 17P / Holmes war sichtbar, auch wenn der Komet fast von Angesicht zu Angesicht erschien. Bildnachweis: Wikimedia Commons-Benutzer Gil-Estel unter einer CC-by-2.5-Lizenz.

Es besteht jedoch die reale Gefahr eines unsichtbaren Kometen und er unterscheidet sich sehr von der Form, die Napier in einem seiner Szenarien vorstellt. Stellen Sie sich bitte vor, ein heller, reflektierender Komet mit Schweif und Koma würde genau auf uns zukommen. Gibt es eine Richtung, in die es sich uns nähern könnte, die es Ihrer Meinung nach völlig unsichtbar machen würde? Es gibt: aus der Richtung der Sonne.

Eine Sonneneruption der X-Klasse brach 2012 von der Sonnenoberfläche aus. Objekte wie Asteroiden oder Kometen wären gegen die Sonnenhelligkeit unsichtbar, und Sie würden es sowieso nicht wagen, ein Teleskop in diese Richtung zu richten. Bildnachweis: NASA / Solar Dynamics Observatory (SDO) über Getty Images.

Teleskope wagen es nicht, auch aus dem Weltraum zu nah an die Sonne heranzukommen, da selbst ein Schimmer direkter Sonneneinstrahlung Ihr optisches System ruinieren und braten wird. Wenn sich irgendein Objekt - Komet, Asteroid, Zentaur, sogar ein zerschmettertes Fragment aus einer Kollision mit Merkur - der Sonne von hinten näherte (aus unserer Sicht) oder um sie herum geschleudert wurde, könnte die richtige Flugbahn sie auf sie zusteuern lassen Erde. Dies ist einer der Gründe, warum es so wichtig ist, NASAs STEREO-Satelliten online zu haben.

Konzeptzeichnung des NASA-Zwillingsraumfahrzeugs STEREO zur Überwachung der Sonne. Bildnachweis: NASA.

Zu diesem Zeitpunkt wurde die Technologie, um einen ankommenden Asteroiden oder Kometen in kurzer Zeit in erheblichem Umfang abzulenken, noch nicht entwickelt. Zumindest durch eine Reihe von Observatorien an verschiedenen Orten im Sonnensystem konnten wir jedoch alles sehen, was dazu gehört war auf dem Weg zu uns. In Zukunft werden empfindlichere Infrarot-All-Sky-Vermessungen eine weitaus vollständigere Erfassung der Zentauren in unserem Sonnensystem ermöglichen, und der Start von WFIRST in den 2020er-Jahren wird uns dabei helfen, potenziell gefährliche Objekte in viel größeren Entfernungen als bisher abzubilden erledigt. Aber die Wahrscheinlichkeit, dass ein entfernter Gegenstand in uns hineingeschleudert wird, nachdem er zum ersten Mal gestört wurde, ist außerordentlich gering. Die viel beängstigendere Aussicht ist, dass ein langjähriger Komet ganz leicht in die Umlaufbahn der Erde getreten wird.

Die Umlaufbahn des Kometen Swift-Tuttle, die gefährlich nahe an der tatsächlichen Bahn der Erde um die Sonne vorbeiführt. Bildnachweis: Howard of Teaching Stars, via http://www.teachingstars.com/2012/08/08/the-2012-perseid-meteor-shower/orbital-path-of-swift-tuttle-outer-solar-system_crop -2 /.

Der Komet Swift-Tuttle, aus dem die Perseiden hervorgegangen sind, ist das gefährlichste Objekt, das der Menschheit bekannt ist, und hat die Chance, uns mit der mehr als 20-fachen Energie des legendären Dinosaurier-Killers im 18. Jahrhundert zu treffen. Aber wir haben noch viel Zeit, bis das passiert. In der Zwischenzeit sollten Sie sich darüber im Klaren sein, dass wir bis auf sonnengesteuerte Asteroiden und Kometen alles sehen können, was auf uns zukommen könnte. Und wenn wir das Glück haben, es für weitere tausend Jahre als Zivilisation zu schaffen, wird unsere Technologie wahrscheinlich so weit fortgeschritten sein, dass die Ablenkung von Asteroiden / Kometen vielleicht doch keine so gewaltige Aufgabe darstellt!

Der Komet, aus dem der Perseiden-Meteorschauer hervorgeht, Komet Swift-Tuttle, wurde 1992 beim letzten Durchgang in das innere Sonnensystem fotografiert. Bildnachweis: NASA, Komet Swift-Tuttle.

Vielleicht gibt es ja immer Plan B: Bruce Willis zu klonen ...

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