Milliarden Jahre alter Fluss der Sterne in der Nähe der Sonne

Ein Fluss von Sternen in unserer galaktischen Nachbarschaft wurde kürzlich von Astronomen mit dem Gaia-Satelliten entdeckt. Diese Familie von Sternen reist zusammen, wobei ihr Rand derzeit nur 330 Lichtjahre von der Sonne entfernt ist - relativ nah auf einer galaktischen Skala.

Diese Gruppierung von mehr als 4.000 Sternen bedeckt den größten Teil des Nachthimmels von der Erde aus. Sie sind ungefähr eine Milliarde Jahre alt und bereisen die Milchstraße alle 250 Millionen Jahre. Seit ihrer Gründung haben sie viermal den Rand der Milchstraßen-Galaxie umkreist. Obwohl diese Sterne schon von Astronomen gesehen wurden, war diese ungewöhnliche Formation weitgehend unerwartet.

„Die meisten Sternhaufen auf der Galaktischen Scheibe zerstreuen sich nach ihrer Geburt schnell, da sie nicht genügend Sterne enthalten, um ein tiefes Gravitationspotential zu erzeugen, oder mit anderen Worten, sie haben nicht genug Klebstoff, um sie zusammenzuhalten. Sogar in der unmittelbaren Sonnenumgebung gibt es jedoch einige wenige Haufen mit einer Sternmasse, die für mehrere hundert Millionen Jahre gebunden bleiben kann. Im Prinzip sollten also ähnliche, große, strömungsähnliche Überreste von Clustern oder Assoziationen auch Teil der Milchstraßenscheibe sein “, sagte Stefan Meingast, Hauptautor des in Astronomy & Astrophysics veröffentlichten Papers.

Ein Fluss von Sternen, der von Gaia aus gegen die Milchstraße kartografiert wurde. Bildnachweis: Gaia DR2 Skymap

Die Milchstraßengalaxie ist von lokalen Gruppen von Sternen umgeben, die jedoch entweder lose in offenen Clustern miteinander verbunden sind oder sich in Kugelform von Kugelclustern befinden.

Der Sternenstrom wurde von Forschern mit dem Gaia-Teleskop entdeckt, das von der Europäischen Weltraumorganisation (ESA) betrieben wird. Das Observatorium identifizierte nur 200 Sterne in der Gruppe, aber eine Extrapolation des Befundes zeigt, dass sich wahrscheinlich mehr als 4.000 Sternkörper im Strom befinden. Diese Gruppierung von Sternen erstreckt sich über mehrere hundert Lichtjahre. Die Sterne haben sich wahrscheinlich zusammen gebildet, aber die Gruppe wird langsam durch die Schwerkraft aus unserer Heimatgalaxie herausgerissen.

Die Andromeda-Galaxie (auch M31 genannt) ist der größte enge Nachbar der Milchstraße und ähnelt unserer Galaxie von außen. Bildnachweis: NASA / MSFC / Meteoroid Environment Office / Bill Cooke

Schätzungen der Anzahl der Sterne in der Milchstraße zufolge gibt es in der Galaxie zwischen 200 und 400 Milliarden Sternkörper. Wir wissen jetzt, dass die meisten Sterne von Planeten begleitet werden, was bedeutet, dass es in unserer Sternenfamilie wahrscheinlich Billionen fremder Welten gibt.

Das Gaia-Raumschiff wurde entwickelt, um die Positionen und Geschwindigkeiten von einer Milliarde Sternen der Milchstraße zu untersuchen, um die Struktur und die Natur unserer Galaxie besser zu verstehen.

„Das detaillierte Wissen über unsere Galaxie, das sich aus der Untersuchung der Gaia-Daten ergibt, bietet eine solide Grundlage für die Analyse anderer Galaxien, für die diese Genauigkeit nicht durch direkte Beobachtungen erreicht werden kann, wie in unserer eigenen Galaxie, in der wir nahe beieinander sind -up und inside view “, berichtet die ESA.

So sind wir es gewohnt, die Milchstraße von der Erde aus zu sehen. Bildnachweis: bromatofiel / Flickr

Bis 1929 glaubten Astronomen, dass die Milchstraße die einzige Galaxie im Universum sei. Jetzt wissen wir, dass das sichtbare Universum mehrere hundert Milliarden bis zwei Billionen andere Familien von Sternen enthält. Die Untersuchung solcher Ströme kann Astronomen dabei helfen, mehr über die Natur von Sternen und deren Interaktion mit Galaxien wie der Milchstraße zu erfahren.