Ein Proxy für das Mammut würde erstellt, indem die DNA eines gefährdeten Verwandten, des asiatischen Elefanten, bearbeitet wird. (Foto von Claudia Legge)

Das Zurückholen des Wollmammuts hatte bereits eine unbeabsichtigte Konsequenz

Aber es ist positiv.

An der Arbeit von George Church, das Wollmammut mit CRISPR-Cas9-Gen-Editing zurückzubringen, mangelt es nicht. Es war Gegenstand von Artikeln und Büchern und wird in Kürze in einem Spielfilm zu sehen sein. Aber lange bevor wir erfahren, ob das Team von Church das Kunststück schaffen kann, haben sie bereits eine überraschende unbeabsichtigte Konsequenz gezogen. Sie könnten einige der heute vom Aussterben bedrohten Elefanten davor bewahren, ihren haarigen Cousins ​​zu folgen.

Um das Aussterben des Mammuts rückgängig zu machen, müssen die Wissenschaftler Zellen von relativ nahe verwandten asiatischen Elefanten bearbeiten. Als Churchs Team sich mit der Elefantenbiologie befasste, erfuhren sie, dass ein Stamm von Herpes, der als endotheliotropes Herpesvirus (EEHV) bezeichnet wird, junge Kälber in Gefangenschaft und in freier Wildbahn tötet. EEHV ist die häufigste Todesursache für in Gefangenschaft gehaltene Elefanten zwischen 1 und 8 Jahren in Nordamerika und Europa. In Indien, Thailand und Kambodscha wurden mehr als ein Dutzend Fälle von Infektionen festgestellt. Die Inzidenz könnte jedoch noch höher sein, da es schwierig sein kann, Infektionen in freier Wildbahn zu überwachen, bei denen sich die Anzahl der asiatischen Elefanten halbiert hat das vergangene Jahrhundert. Im Gegensatz zum Menschen tötet Herpes junge Elefanten innerhalb weniger Tage bis zu einer Woche. Sobald es sich in der Blutbahn befindet, beginnt es, Blutgefäße zu zerbrechen, wodurch die Organe bluten, bis die Blutung tödlich verläuft.

Der Virologe Paul Ling leitet ein führendes Forschungszentrum für EEHV am Baylor College of Medicine. Er und seine Kollegen überwachen wöchentlich Elefanten im benachbarten Houston Zoo, indem sie nach viralen Partikeln in ihrem Blut und ihrer Rüsselschleimhaut suchen. Wenn es früh genug entdeckt wird, kann es mit antiviralen Medikamenten behandelt werden. Da nicht alle Behandlungen erfolgreich sind, möchten sie einen Impfstoff entwickeln. Ling hat das Genom eines Stammes, EEHV1, sequenziert, der 90 Prozent aller Todesfälle bei Elefanten verursacht. Die Entwicklung eines Impfstoffs könnte jedoch beschleunigt werden, wenn die Wissenschaftler ihn in einem Labor züchten - replizieren lassen -, damit sie besser untersuchen können, wie EEHV1 Elefanten für ihn anfällig macht. Diese Arbeit war jedoch noch nicht geschehen, bis das Team von Church ihrem Interesse am Aussterben bis zu Lings Labortür gefolgt war.

Bobby Dhadwar, ein Postdoktorand in Churchs Labor, sammelt EEHV1-Partikel, die Ling ihm von infizierten Elefanten gegeben hat, um sie im Labor zu züchten. Die Montage ist fast abgeschlossen. Wenn er das Virus dazu bringen kann, sich in einer Schale zu kultivieren, wird er CRISPR-Cas9 verwenden, um es zu modifizieren. Die Änderung, die er vornehmen möchte: Deaktivieren Sie die Gene, die Proteine ​​erzeugen, die zu einer Infektion führen. Elefanten könnten dann mit einer Dosis dieses behandelten Virus geimpft werden, wenn sich dies als sicher herausstellt.

Ling hat auch andere Behandlungsansätze im Auge, aber wenn jemand das Virus kultiviert, "wäre es fantastisch", sagt er. Er könnte Zellen in einer Schale verwenden, um die Wirksamkeit verschiedener Herpes-Medikamente und -Impfstoffe direkt zu beurteilen, anstatt sich auf indirekte Tests bei Elefanten zu verlassen.

Dhadwar blickt inzwischen bereits über den Zoo hinaus und untersucht ähnliche CRISPR-Cas9-Möglichkeiten für das Human Herpes Virus, das weltweit Milliarden von Menschen befällt. Er kreidet die neue Richtung im Labor der Kirche zu einer glücklichen Überraschung: „Ohne die Wollmammutarbeit und die Löscharbeit würde ich das nicht tun. Es hätte meinen Schreibtisch überhaupt nicht gekreuzt. "

Britt Wray ist die Autorin von Rise of the Necrofauna: Die Wissenschaft, Ethik und Risiken des Aussterbens, Co-Moderatorin des BBC-Podcasts „Tomorrow’s World“ und Doktorandin für Wissenschaftskommunikation an der Universität Kopenhagen.