Ein Proxy für das Mammut würde durch Bearbeiten der DNA eines gefährdeten Verwandten, des asiatischen Elefanten, erstellt. (Foto von Claudia Legge)

Das Wollmammut zurückzubringen hatte bereits eine unbeabsichtigte Folge

Aber es ist positiv.

An der Arbeit von George Church, das Wollmammut mithilfe der CRISPR-Cas9-Gen-Bearbeitung zurückzubringen, herrschte kein Mangel an Begeisterung. Es war Gegenstand von Artikeln und Büchern und wird bald in einem Spielfilm zu sehen sein. Doch lange bevor wir erfahren, ob das Team von Church das Kunststück vollbringen kann, haben sie bereits eine überraschende unbeabsichtigte Konsequenz hervorgebracht. Sie könnten einige der heute gefährdeten Elefanten davor bewahren, ihren haarigen Cousins ​​bis zum Aussterben zu folgen.

Um das Aussterben des Mammuts umzukehren, müssen die Wissenschaftler Zellen eines ziemlich nahen lebenden Verwandten, asiatischer Elefanten, bearbeiten. Als sich das Team von Church mit der Elefantenbiologie befasste, erfuhren sie, dass ein Herpesstamm - EEHV (Elephant Endotheliotropic Herpesvirus) - junge Kälber in Gefangenschaft und in freier Wildbahn tötet. EEHV ist die häufigste Todesursache für in Gefangenschaft lebende Elefanten zwischen 1 und 8 Jahren in Nordamerika und Europa. In Indien, Thailand und Kambodscha wurden mehr als ein Dutzend Infektionsfälle festgestellt. Die Inzidenz könnte jedoch noch höher sein, da es schwierig sein kann, Infektionen in freier Wildbahn zu überwachen, bei denen die Anzahl der asiatischen Elefanten halbiert wurde das vergangene Jahrhundert. Im Gegensatz zum Menschen tötet Herpes junge Elefanten innerhalb weniger Tage bis zu einer Woche. Sobald es im Blutkreislauf ist, beginnt es, Blutgefäße zu brechen, wodurch Organe bluten, bis die Blutung tödlich wird.

Der Virologe Paul Ling leitet ein führendes Forschungszentrum für EEHV am Baylor College of Medicine. Er und seine Kollegen überwachen wöchentlich Elefanten im benachbarten Houston Zoo, indem sie nach viralen Partikeln in ihrem Blut und Rumpfschleim suchen. Wenn es früh genug entdeckt wird, kann es mit antiviralen Medikamenten behandelt werden. Nicht alle Behandlungen sind erfolgreich, daher möchten sie einen Impfstoff entwickeln. Ling hat das Genom eines Stammes, EEHV1, sequenziert, der 90 Prozent der Todesfälle von Elefanten verursacht. Die Entwicklung eines Impfstoffs könnte jedoch beschleunigt werden, wenn Wissenschaftler ihn in einem Labor kultivieren und replizieren können, um besser untersuchen zu können, wie EEHV1 Elefanten dafür anfällig macht. Diese Arbeit war jedoch noch nicht geschehen, bis das Team der Kirche ihrem Interesse am Aussterben bis zu Lings Labortür folgte.

Bobby Dhadwar, ein Postdoktorand in Churchs Labor, setzt EEHV1-Partikel zusammen, die Ling ihm von infizierten Elefanten gegeben hat, um sie im Labor zu kultivieren. Die Montage ist fast abgeschlossen. Wenn er das Virus in einer Schale kultivieren kann, verwendet er CRISPR-Cas9, um es zu modifizieren. Die Änderung, die er vornehmen möchte: Deaktivieren Sie die Gene, die Proteine ​​erzeugen, die zu einer Infektion führen. Elefanten könnten dann mit einer Dosis dieses behandelten Virus geimpft werden, wenn dies als sicher erwiesen ist.

Ling hat auch andere Behandlungsansätze im Auge, aber wenn jemand das Virus kultiviert, "wäre es fantastisch", sagt er. Er könnte Zellen in einer Schale verwenden, um die Wirksamkeit verschiedener Herpesmedikamente und Impfstoffe direkt zu beurteilen, anstatt sich auf indirekte Tests bei Elefanten zu verlassen.

Dhadwar blickt bereits über den Zoo hinaus und untersucht ähnliche CRISPR-Cas9-Möglichkeiten für das humane Herpesvirus, von dem weltweit Milliarden betroffen sind. Er kalkuliert die neue Richtung im Labor der Kirche bis zu einer glücklichen Überraschung: „Ohne die Wollmammutarbeit und die Aussterbungsarbeit würde ich das nicht tun. Es hätte meinen Schreibtisch überhaupt nicht überquert. “

Britt Wray ist Autorin von Rise of the Necrofauna: Die Wissenschaft, Ethik und Risiken des Aussterbens, Co-Moderatorin des BBC-Podcasts „Tomorrow's World“ und Doktorandin in Wissenschaftskommunikation an der Universität von Kopenhagen.