Von der Aufzucht von Fruchtfliegen in ihrem Schlafzimmer bis zur Regeneron Science Talent Search Finalistin: Die Reise einer jungen Wissenschaftlerin

von Marissa Sumathipala, Seniorin an der Broad Run High School und Regeneron Science Talent Search 2018 Finalistin

Marissa in ihrem Labor.

Ich nehme die schlanken silbernen Werkzeuge und beginne, quer über den Brustkorb zu schneiden. Absaugen. Führen Sie zwei parallele Schnitte seitlich der dorsalen Seite des Abdomens durch. Absaugen. Entfernen Sie vorsichtig die inneren Organe, die sich im Bauch angesammelt haben. Absaugen. Endlich kann ich es sehen - ein sich windendes Herz, das vor meinen eigenen Augen schlägt.

So düster es klingt, das ist alles wahr. Ich habe nur eines ausgelassen - die Kreatur auf dem Tisch war nur eine winzige, harmlose Fruchtfliege.

Die Beherrschung der Fruchtfliegenherzoperation war nur ein Teil meiner Forschungsanstrengungen, um ein neues Therapeutikum für Herzkrankheiten zu finden. Ich habe Hunderte von Fliegenoperationen durchgeführt, um ihre tubulären Herzen in verschiedenen Zuständen zu untersuchen - gesund, krank und mit meinem Therapeutikum behandelt. Doch jedes Mal, wenn ich ein schlagendes Fliegenherz sehe, fasziniert es mich.

Es ist diese einfache, aber tiefgreifende Faszination für die Natur, die mich antreibt, die langen anstrengenden Stunden und die unvermeidlichen Herausforderungen zu überwinden, die mit der Nasslaborforschung verbunden sind. Ich weiß, hinter diesen Wundern verbergen sich Antworten, die darauf warten, entdeckt zu werden: Antworten, die unser Verständnis komplexer, miteinander verbundener biologischer Systeme fördern und die Krankheitslast lindern können.

Die Anfrage ist für mich mittlerweile zur Gewohnheit geworden, reicht aber weit zurück. Vielleicht war es der reiche Kontakt mit der Natur, der meine unersättliche Neugierde auslöste. Schon in jungen Jahren bin ich mit meiner Familie durch Nationalparks im ganzen Land gewandert, angefangen von alten Perm-Riffen in den Guadalupes bis hin zu fossilen Betten in den Badlands. Im Unterricht der Natur begann ich mein erstes wissenschaftliches Forschungsprojekt in der Mittelschule, um die Auswirkungen von Pestiziden auf mehrere Generationen zu untersuchen, wobei ich Fruchtfliegen als Modellorganismus verwendete. Also verwandelte ich mein Schlafzimmer in ein Fruchtfliegenlabor und übernahm die Küche meiner Eltern, um Fliegenfutter zu kochen.

Schließlich entwickelte ich ein Interesse daran, mutigere, größere Fragen zu untersuchen. Ich las alles, was ich bekommen konnte, von Wissenschaftsmagazinen bis hin zu interessanten Veröffentlichungen in Forschungszeitschriften. Unterwegs interessierte ich mich besonders für Herzkrankheiten, zum Teil, weil sie einen persönlichen Einfluss auf mich haben - mein Großvater väterlicherseits starb an einem Herzinfarkt, als mein Vater noch ein Teenager war - und weil sie die meisten Menschenleben forderten weltweit. Jeder dritte Mensch stirbt an einer Herzkrankheit und 400 Millionen sind davon betroffen. Diese Tatsachen und meine persönliche Geschichte zwangen mich zu ihrem Studium.

Zuerst machte ich mich daran, so viel wie möglich über Herzkrankheiten zu lernen. Nach einigen ersten Untersuchungen, bei denen ich mithilfe meines Obstfliegenlabors im Schlafzimmer Herzkrankheiten bei Fliegen auslöste, nahm ich meine Projektideen für ein Herztherapeutikum in viele Labors auf, bevor ich schließlich Zugang zu einem Labor an der Johns Hopkins University School of Medicine erhielt. Ich verbrachte die letzten zweieinhalb Jahre im Cammarato-Labor und untersuchte ein neues Doppeltherapeutikum, um sowohl die kardiovaskulären als auch die metabolischen Teile von Herzerkrankungen zu behandeln. Ich bin meinem Mentor Dr. Blice-Baum, Dr. Anthony Cammarato vom Labor und Frau Meera Viswanathan ungemein dankbar, dass sie mir nicht nur die Gelegenheit gegeben haben, meine Leidenschaft für die Erforschung von Herzkrankheiten weiter zu verfolgen, sondern auch drei aus erster Hand zu erleben großmütige Menschen, die unerschütterlich daran arbeiten, durch engagierte Forschung eine bessere Welt zu schaffen.

Es war eine unglaubliche Reise, Fruchtfliegen in meinem Schlafzimmer aufzuziehen und zum Regeneron Science Talent Search Finalist zu ernannt zu werden, die ich niemals vorhergesagt hätte. Es war nicht ohne Rückschläge und Misserfolge. Es gab die Zeit, als die genetisch manipulierten Fruchtfliegenkreuze, die ich wochenlang sorgfältig gezüchtet hatte, alle plötzlich starben. Zuerst kam der Unglaube, dann setzte schnell die Frustration ein. Um wieder aufzustehen und weiterzumachen, musste ich akzeptieren, dass die Erforschung realer, lebender Dinge nicht wie meine anderen Computerprojekte sein würde. Kein schnelles Debuggen oder ein Code-Patch, mit dem das Problem in wenigen Stunden oder Tagen behoben werden konnte.

Aus dieser Erfahrung und Dutzenden von anderen habe ich gelernt, dass Rückschläge und Enttäuschungen nicht nur für die Forschung, sondern auch für das Leben im Allgemeinen praktisch unvermeidlich sind. Am wichtigsten ist, wie Sie sich von ihnen erheben, nicht aufgeben und weitermachen. Meine Abschiedsworte sind, an sich selbst zu glauben, wenn Sie Ihrer Leidenschaft für Entdeckung und Innovation folgen. Durch Ihr Denken und Ihre harte Arbeit ermöglichen Sie, was heute unmöglich erscheint, das Morgen für alle Menschen zu verbessern.