Das Problem der Weißen in der grünen Wissenschaft

Den Umweltwissenschaften mangelt es an Vielfalt - und das hinterlässt Lücken in unserem Verständnis von Gesundheit

Von Yessenia Funes

Es ist 20 Jahre her, dass Esteban González Burchard eine Reise nach Chicago unternahm, die sein Leben veränderte. Der Asthmaforscher war schon einmal in der Windy City gewesen, daher stand der Tourismus nicht auf seiner Tagesordnung. Vielmehr war er dort, um zum ersten Mal an der Konferenz der American Thoracic Society teilzunehmen. Und er war auf einer Mission.

Der damals leitende Mediziner im Bostoner Brigham and Women's Hospital hatte sich einer großen Herausforderung gestellt: Lesen Sie alle Plakate auf seinem Gebiet, der Epidemiologie. (Nur damit Sie wissen, es gab Hunderte von ihnen.)

Inmitten der Flut von Forschungszusammenfassungen, Bildern und Daten fiel ihm eine Grafik auf. Eine in Blautönen gehaltene Karte der Zentren für die Kontrolle und Prävention von Krankheiten zeigte die Asthma-Prävalenz bei Latinos in den USA. Ein kurzer Blick schien eine einfache Geschichte zu erzählen: Latinos in New York, Massachusetts und anderen nordöstlichen Staaten hatten signifikant häufiger Asthma als Latinos, die in anderen Teilen des Landes lebten.

Nur dass Burchard erkannte, dass dies nicht die ganze Geschichte war. Als er das Poster genauer studierte, konnte er es mit seiner eigenen Arbeit über eine bestimmte Mutation des Interleukin-4-Gens in Verbindung bringen. Er wusste, dass eine bestimmte Variante des Gens, die er mit einer erhöhten Asthmaschwere in Verbindung gebracht hatte, bei Afroamerikanern häufiger vorkommt und dass die Puertoricaner eine tiefere afrikanische Abstammung haben als andere Latinos. Dieser Asthma-Hotspot im Nordosten der USA war zum Teil ein Spiegelbild der starken puertoricanischen Bevölkerung in dieser Region.

"Ich dachte, ich weiß, was das ist", sagt Burchard zu Grist. "Dies ist das afrikanische Gen, das durch puertoricanische Populationen kommt."

Der mexikanisch-amerikanische Wissenschaftler, heute Professor und Hauptforscher an der University of California, dem Asthma Collaboratory in San Francisco, wuchs in Kalifornien auf, wo die meisten Latinos leben, von denen die meisten mexikanischen Ursprungs sind. Er verbrachte aber auch Zeit in Boston, wo die Latino-Bevölkerung größtenteils aus Puertoricanern besteht. Und er dachte, diese regionalen Unterschiede könnten hinter den unterschiedlichen Asthmaraten stecken.

"Aufgrund meiner persönlichen Erfahrungen konnte ich ein wissenschaftliches Problem in 30 Sekunden untersuchen und auf den Kopf treffen", sagt Burchard.

Esteban Burchard in seinem Labor an der UCSF. Noah Berger / UCSF

Puertoricaner haben die höchste Asthmarate unter Latinos in den Vereinigten Staaten, während mexikanische Amerikaner die niedrigste haben (13,6 Prozent der Bevölkerung gegenüber 5,3 Prozent), nach neueren Daten der CDC. Mit seiner Enthüllung vor 20 Jahren half Burchard bei der Geburt der Studie zur Genetik von Asthma in Latino-Amerikanern, der landesweit größten Umfrage unter Latino-Kindern mit Asthma. Durch seine Arbeit hat er DNA von mehr als 10.000 Kindern afroamerikanischer oder lateinamerikanischer Abstammung aus dem ganzen Land gesammelt.

"Niemand hat das vor uns studiert", sagt Burchard. "Die Tatsache, dass ich Latino bin, dass ich daran interessiert bin, dass ich in Medizin und Genetik ausgebildet bin, war ein enormer Vorteil für das Gebiet."

Aber wir bekommen möglicherweise keine Einsichten wie die, die Burchard zu dem Preis hatte, den wir haben könnten. Immerhin gibt es in der Wissenschaft insgesamt einen Mangel an Farbigen. Dies gilt insbesondere für die Umwelt- und Klimawissenschaften. Eine Analyse der Beschäftigungsmuster in den Naturwissenschaften ergab, dass die Belegschaft in den Medizin- und Biowissenschaften am unterschiedlichsten ist, während die Zusammensetzung von Umweltwissenschaftlern und Geologen am wenigsten unterschiedlich ist.

Adam Pearson, Associate Professor für Psychologie am Pomona College in Südkalifornien, führte diese Beschäftigungsumfrage durch. Er sagt, dass die sogenannten „grünen MINT-Felder“ in ihrer Überrepräsentation von Weißen im Vergleich zu den anderen Wissenschaften einzigartig sind. Selbst asiatische Amerikaner, die in anderen Wissenschaften gut vertreten sind, sind in ihnen nicht weit verbreitet.

„In grünen MINT-Feldern - allgemein definiert als Naturschutzwissenschaften, Umweltwissenschaften, klimabezogene Wissenschaften, Erde und Atmosphäre - gibt es bis zu doppelt so viele Unterschiede, manchmal bis zu dreimal so viele Unterschiede wie in anderen physischen Bereichen Wissenschaften “, sagt Pearson. "Das hat uns wirklich beeindruckt, und das ist auf der ganzen Linie."

Einfach ausgedrückt, die Umweltwissenschaften haben ein Diversitätsproblem, und es kostet uns nicht nur Eureka-Momente wie die von Burchard. Schließlich leben farbige Menschen eher an Orten mit schmutziger Luft und sind daher häufiger durch Gesundheitsprobleme im Zusammenhang mit umweltschädlichen Industrien und dem Klimawandel gefährdet. Dennoch werden sie oft übersehen.

Laut Burchards eigener Arbeit umfassten weniger als 5 Prozent der vom National Institute of Health zwischen 1993 und 2013 finanzierten Forschungsprogramme für Atemwegserkrankungen Studien, an denen nicht weiße Teilnehmer teilnahmen - obwohl sie fast 40 Prozent der US-Bevölkerung ausmachen. In einem Themenbereich wie Asthma fehlen wahrscheinlich Daten zu Gruppen, in denen die Krankheit weit verbreitet ist. Dies schränkt nicht nur unser Verständnis der Erkrankung ein, sondern könnte auch die Entdeckung vorbeugender Maßnahmen und Behandlungen behindern.

Warum sind farbige Menschen in den Umweltwissenschaften unterrepräsentiert? Es ist nicht aus Mangel an Interesse. Studien haben ergeben, dass Latinos zum Beispiel mehr über den Klimawandel besorgt sind als Menschen aus anderen ethnischen Gruppen, so ein Bericht des Yale-Programms zur Kommunikation über den Klimawandel, der im September veröffentlicht wurde (zufällig genau zu der Zeit, als der Hurrikan Maria Puerto Rico traf). .

"Dies sind Gruppen, die in der Tat nicht nur überproportional von Umweltproblemen betroffen sind, sondern auch am meisten betroffen sind - in den meisten Meinungsumfragen mehr betroffen als Weiße und Gruppen mit höherem Einkommen", sagt Pearson. "Aber die Öffentlichkeit sieht das nicht so, also gibt es einen prominenten Archetyp: den Mythos des weißen Umweltschützers."

Dieses Bild einer älteren weißen Person, das das Wort „Umweltschützer“ heraufbeschwört, hat sicherlich dazu beigetragen, zu bestimmen, wer später Umweltwissenschaften studiert. Pearson ist einer von vielen, die darauf aus sind, Lösungen für das zu finden, was er unter Forschern als „Diversity-Krise“ bezeichnet. Eine andere ist Aradhna Tripati, die veraltete Archetypen zerschlagen und letztendlich das Feld verändern will.

Tripati ist außerordentlicher Professor an der University of California in Los Angeles, dessen Arbeit sich über die Klimawissenschaften und die Geologie erstreckt. Ihre Forschungen zur Geschichte des Erdklimas landeten auf dem Radar des ehemaligen Präsidenten Barack Obama: Kurz bevor er letztes Jahr sein Amt niederlegte, überreichte er ihr den Presidential Early Career Award für Wissenschaftler und Ingenieure. Mit Hilfe dieser Auszeichnung hat Tripati im Juli das UCLA-Zentrum für vielfältige Führungsqualitäten in der Wissenschaft ins Leben gerufen, das sich auf die Rolle der Rasse in den Umweltwissenschaften konzentriert.

"Mein Gedanke war, dass wir dies explizit erhöhen müssen - Vielfalt als Wert", sagt Tripati gegenüber Grist.

Aradhna Tripati hält ein Treffen in ihrem UCLA-Labor ab. UCLA

Tripati selbst hatte einen einzigartigen Weg zum Forschungslabor. Als Tochter fidschianischer Einwanderer wuchs sie für einen Teil ihrer Kindheit in einem Haushalt mit nur einem Elternteil auf. In den letzten 25 Jahren wurde ihr Vater wegen seiner Rolle in einem Betrugsprogramm inhaftiert. (Zahlreiche Zeugen, die gegen ihn aussagten, haben später ihr Zeugnis widerrufen, sagt Tripati). Ihre Mutter, eine Krankenschwester, musste sich um Tripati und ihre jüngere Schwester kümmern. Als ehemals dekorierte Angestellte im Gesundheitswesen war sie kurzzeitig obdachlos, nachdem ihr Mann inhaftiert worden war.

Und es ist ihre Mutter, der Tripati die Unterstützung und den Zugang zu Möglichkeiten zuschreibt, die ihr geholfen haben, aus einer von Isolation und Mobbing geprägten Kindheit dahin zu gelangen, wo sie jetzt ist: Direktorin ihres eigenen UCLA-Forschungszentrums und -Labors. "Sie war auch eine Person, die zu anderen Zeiten nichts hatte und sich tatsächlich mit den Folgen des systemischen Rassismus befasste", sagt Tripati über ihre Mutter. "Das ist etwas, das meine Familie definiert, den Lebensweg meiner Mutter - und natürlich den meines Vaters -, aber den meiner Mutter, meiner Schwester, meiner eigenen."

Tripati zahlt das Geschenk ihrer Mutter nach vorne und versucht, anderen farbigen Menschen den Weg zu ebnen. Diese Arbeit ist für sie nichts Neues - Vielfalt ist seit 2013 ein Grundprinzip bei der Zusammenstellung der Mitglieder ihres Forschungslabors. Sie ist beunruhigt darüber, wie oft ihre Minderheitenschüler ihre Familien in der Schule unterstützen und wie oft sie mussten Umgang mit Gewalt - von sexuellen Übergriffen bis zu psychischer Gewalt, die ihrer Meinung nach auf Rassismus zurückzuführen ist.

Das Zentrum von Tripati stellt sicher, dass praktische Maßnahmen getroffen werden, um jüngeren Schülern in der Umgebung der UCLA die gleichen Möglichkeiten zu bieten wie privilegierteren Klassenkameraden. Eine Schlüsselkomponente ihrer neuen Bemühungen ist es, finanzielle Unterstützung zu sammeln. Schließlich hofft sie, 150 Empfängern, die sich für Naturwissenschaften interessieren, jedes Jahr Stipendien und Stipendien anbieten zu können. Zu diesen Stipendiaten könnten Schüler, Studenten, Doktoranden, Forscher, Fakultäten und Personen gehören, die außerhalb der akademischen Welt arbeiten. Die Stipendiaten des Zentrums für vielfältige Führungsqualitäten in der Wissenschaft könnten mit jüngeren Schülern aus der Gemeinde zusammengebracht werden, um beispielsweise Schülern zu helfen, ihre eigene Forschung zu betreiben.

Jesse Bloom Bateman ist Postdoktorand am UCLA-Institut für Umwelt und Nachhaltigkeit. Wie Tripati untersucht er, wie das Erdklima vor Tausenden von Jahren war. Er ist auch ein Freiwilliger für das Zentrum und arbeitet mit jungen, vielfältigen Studenten in Los Angeles.

"Als schwarzer Mann in der Geologie - wo das ziemlich einzigartig ist - kann ich sehen, wie eine vielfältige Gruppe von Menschen mit unterschiedlichem Hintergrund uns hilft, interessantere Antworten zu finden und auch tiefere und umfassendere Fragen zu stellen", sagt Bateman zu Grist.

Tripatis Hoffnung ist, dass ihre Kollegen zu Führungskräften werden können, die eine neue Generation von Wissenschaftlern aus unterrepräsentierten Gruppen rekrutieren. Sie und zukünftige Forscher können dann bessere Studien entwerfen und durchführen, die dazu beitragen können, größere strukturelle Probleme zu lösen, die verschiedene Bevölkerungsgruppen überproportional betreffen.

"Farbgemeinschaften in den USA sind häufiger mit Asthma, Bleivergiftungen und Umweltschäden konfrontiert und erhalten am seltensten die Hilfsdienste, die sie zum Überleben bei Naturkatastrophen wie den Hurrikanen Maria, Katrina und Harvey benötigen", sagt Tripati. "Eine Vertretung ändert die Art der Prioritäten, die gestellt werden, die Fragen, die wir stellen, und die vorgeschlagenen Lösungen."

Da die Trump-Regierung den Umweltschutz zurücknimmt und den Unternehmen für fossile Brennstoffe mehr Macht verleiht, besteht die Befürchtung, dass die Luftverschmutzung und andere toxische Expositionen in naher Zukunft zunehmen werden. Gefährdete, einkommensschwache Gemeinschaften und farbige Menschen sind am häufigsten die Bevölkerungsgruppen, die Sondermülldeponien, petrochemische Anlagen und stark frequentierte Straßen umgeben. Diese Nähe zur Umweltverschmutzung in Verbindung mit genetischer Veranlagung ist ein Rezept für schlechte Gesundheit.

Laut Esteban Burchards Kollege Sam Oh, Direktor für Epidemiologie am Asthma Collaboratory, haben verschiedene Wissenschaftler einen Vorteil in der Zusammenarbeit mit Gemeinschaften, die nicht oft Teil der Forschungsbemühungen sind. "Wenn [Wissenschaftler] Ihre Kultur teilen, wenn sie wie Sie aussehen", sagt Oh, "werden Sie sich eher mit ihnen identifizieren und empfänglicher sein."

Wenn man ein Thema wie Asthma betrachtet, kann eine ethnische Variation der Forschungsthemen den Wissenschaftlern helfen, verschiedene Auslöser herauszufiltern, die zur Entwicklung einer Krankheit führen. Zum Beispiel sind Studien ohne Puertoricaner und Schwarze - zwei Gruppen, die unter den höchsten Raten in den USA leiden - nicht so effektiv, um Muster über die Prävalenz in diesen Bevölkerungsgruppen oder sogar im ganzen Land zu bestimmen.

Eine Autobahn überblickt einen Spielplatz der Grundschule in Denver. Kathryn Scott Osler / Mitwirkende / Getty Images

"Bei vielen Krankheiten - nicht nur bei Asthma - gibt es Unterschiede bei den genetischen Risikofaktoren, die je nach Rasse variieren", sagt Oh gegenüber Grist. „Nur weil Sie diesen Risikofaktor haben, heißt das nicht, dass Sie die Krankheit automatisch entwickeln werden. Dieses Puzzle enthält viele Teile, und wenn alle diese Teile eingesetzt sind, entwickelt eine Person eine Krankheit. “

Im Jahr 2013 veröffentlichte ein großes Forschungsteam, darunter Burchard und Oh, eine Studie, in der das Asthmarisiko bei schwarzen und lateinamerikanischen Kindern untersucht wurde, die in Städten in den USA der Luftverschmutzung ausgesetzt waren. Insbesondere in San Francisco waren die Ergebnisse über Rassengrenzen hinweg stark: Luft Die Umweltverschmutzung schien die Asthmaraten bei schwarzen Kindern stärker zu beeinflussen als bei ihren mexikanisch-amerikanischen Nachbarn.

Ende letzten Jahres griff das American Petroleum Institute die Ergebnisse von Studien auf, in denen ähnliche Unterschiede bei den Asthmaraten bei Minderheiten festgestellt wurden. Diese Daten wurden verwendet, um einen NAACP-Bericht über explodierende Asthmaraten bei schwarzen Gemeinden in der Nähe von Öl- und Gasbetrieben abzulehnen. Neben anderen möglichen Ursachen, wie z. B. Allergenen in Innenräumen, wiesen sie auf eine Reihe von Forschungsarbeiten hin, die eine genetische Veranlagung für die Entwicklung der schwächenden Atemwegserkrankung bei Afroamerikanern fanden.

Burchard sagt, das Argument sei, dass Big Oil versucht habe, sich die Hände von einem Problem zu waschen, zu dem es beigetragen habe. Oh, er führt das in der Studie von 2013 festgestellte Muster der Unterschiede in der Asthma-Inzidenz nicht direkt auf die ethnische Zugehörigkeit zurück - wo diese Gruppen tendenziell lebten, könnte auch Einfluss darauf haben, ob sie Asthma entwickeln. Wie jeder Wissenschaftler, der sein Salz wert ist, sagen würde - und Oh tat es -, führt kein einziger Faktor dazu, dass eine Person Asthma entwickelt, einschließlich der Abstammung. Außerdem müssen mehr Daten gesammelt werden, insbesondere von Minderheiten, die die Art und Weise, wie wir Asthma behandeln, verändern könnten.

„Solange wir die Biologie von Krankheiten besser verstehen - und das ergibt sich aus der Untersuchung unterschiedlicher Bevölkerungsgruppen - können wir bessere Therapien entwickeln, die auf alle Menschen angewendet werden können“, sagt Oh.

Dies ist kein Henne-Ei-Problem, wenn Sie Leute wie Burchard oder Aradhna Tripati fragen. Der Anstoß zur Untersuchung neuer oder zuvor übersehener Bevölkerungsgruppen wird höchstwahrscheinlich darin bestehen, dass Mitglieder dieser Gruppen in größerer Zahl in die wissenschaftliche Gemeinschaft aufgenommen werden. Und das könnte mehr Aha bedeuten! Momente, die uns allen zugute kommen.

Burchard fasst das Thema kurz zusammen: "Eine zunehmende Vielfalt in Wissenschaft und Medizin führt zu einer besseren Wissenschaft."