Das Problem der Weißen in der grünen Wissenschaft

Den Umweltwissenschaften fehlt es an Vielfalt - und das lässt Lücken in unserem Verständnis von Gesundheit

Durch Yessenia Funes

Esteban González Burchard unternahm vor 20 Jahren eine Reise nach Chicago, die sein Leben veränderte. Der Asthmaforscher war zuvor in der Windy City gewesen, daher stand der Tourismus nicht auf seiner Tagesordnung. Er war vielmehr dort, um zum ersten Mal an der Konferenz der American Thoracic Society teilzunehmen. Und er war auf einer Mission.

Der damals leitende Mediziner im Bostoner Brigham and Women’s Hospital hatte sich einer großen Herausforderung gestellt: Lesen Sie alle Plakate auf seinem Gebiet, die Epidemiologie. (Nur damit Sie wissen, gab es Hunderte von ihnen.)

Inmitten der Flut von Forschungsabstrakten, -bildern und -daten fiel ihm eine Grafik auf. Auf einer in Blautönen gehaltenen Karte der Zentren für Krankheitskontrolle und Prävention ist die Asthma-Prävalenz bei Latinos in den USA dargestellt. Ein kurzer Blick schien eine einfache Geschichte zu erzählen: Latinos in New York, Massachusetts und anderen nordöstlichen Bundesstaaten litten in signifikant höherem Maße an Asthma als Latinos, die in anderen Teilen des Landes leben.

Nur dass Burchard begriff, dass dies nicht die ganze Geschichte war. Als er das Plakat genauer studierte, konnte er es mit seiner eigenen Arbeit an einer bestimmten Mutation des Interleukin-4-Gens in Verbindung bringen. Er wusste, dass eine bestimmte Variante des Gens, die er mit einer erhöhten Asthmaschwere in Verbindung gebracht hatte, bei Afroamerikanern häufiger vorkommt und dass die Puertoricaner eine tiefere afrikanische Abstammung haben als andere Latinos. Dieser Asthma-Hotspot im Nordosten der USA spiegelt zum Teil die starke puertoricanische Bevölkerung in dieser Region wider.

"Ich dachte, ich weiß, was das ist", sagt Burchard zu Grist. "Dies ist das afrikanische Gen, das in der puertoricanischen Bevölkerung vorkommt."

Der mexikanisch-amerikanische Wissenschaftler, heute Professor und Forschungsleiter an der University of California, San Franciscos Asthma Collaboratory, ist in Kalifornien aufgewachsen, wo sich die größte Anzahl von Latinos befindet, von denen die meisten mexikanischer Herkunft sind. Er verbrachte aber auch Zeit in Boston, wo die Latino-Bevölkerung größtenteils Puertoricaner ist. Und er dachte, diese regionalen Unterschiede könnten hinter den unterschiedlichen Asthmaraten stehen.

„Aufgrund meiner persönlichen Erfahrungen konnte ich ein wissenschaftliches Problem in 30 Sekunden auf den Kopf stellen“, sagt Burchard.

Esteban Burchard in seinem Labor an der UCSF. Noah Berger / UCSF

Puerto Ricaner haben die höchste Asthmarate unter den Latinos in den Vereinigten Staaten, während Mexikaner nach neueren Daten der CDC die niedrigste haben (13,6 Prozent der Bevölkerung gegenüber 5,3 Prozent). Mit seiner Entdeckung vor 20 Jahren half Burchard bei der Geburt der Genetik von Asthma in einer lateinamerikanischen Studie, der landesweit größten Umfrage unter lateinamerikanischen Kindern mit Asthma. Durch seine Arbeit hat er DNA von mehr als 10.000 Kindern afroamerikanischer oder lateinamerikanischer Abstammung aus dem ganzen Land gesammelt.

"Niemand hat dies vor uns studiert", sagt Burchard. "Die Tatsache, dass ich Latino bin, die Tatsache, dass ich daran interessiert bin, die Tatsache, dass ich in Medizin und Genetik ausgebildet bin, war ein enormer Vorteil für das Feld."

Aber wir bekommen vielleicht keine Einsichten wie die, die Burchard in dem Maße hatte, wie wir es könnten. Immerhin mangelt es in der Wissenschaft an farbigen Menschen. Dies gilt insbesondere für die Umwelt- und Klimawissenschaften. Eine Analyse der Beschäftigungsmuster in den Naturwissenschaften ergab, dass die Anzahl der Beschäftigten in den Medizin- und Biowissenschaften am unterschiedlichsten ist, während die Zusammensetzung der Umweltwissenschaftler und Geologen am geringsten ist.

Adam Pearson, Professor für Psychologie am Pomona College in Südkalifornien, führte diese Beschäftigungsumfrage durch. Er sagt, die sogenannten „grünen MINT-Felder“ seien einzigartig in ihrer Überrepräsentation weißer Menschen im Vergleich zu den anderen Wissenschaften. Sogar asiatische Amerikaner, die in anderen Wissenschaften gut vertreten sind, sind in ihnen nicht weit verbreitet.

„In grünen MINT-Feldern - allgemein definiert als Naturschutzwissenschaften, Umweltwissenschaften, Klimawissenschaften, Geowissenschaften und Atmosphäre - gibt es doppelt so viele Unterschiede, manchmal sogar dreimal so viele wie in anderen physikalischen Bereichen Wissenschaften “, sagt Pearson. "Das ist uns wirklich aufgefallen, und das ist auf ganzer Linie."

Einfach ausgedrückt, die Umweltwissenschaften haben ein Diversitätsproblem und es kostet uns nicht nur Eureka-Momente wie die von Burchard. Immerhin leben farbige Menschen mit größerer Wahrscheinlichkeit an Orten mit schmutziger Luft und sind daher häufiger von Gesundheitsproblemen bedroht, die durch die Verschmutzung der Industrie und den Klimawandel verursacht werden. Dennoch werden sie oft übersehen.

Laut Burchards eigener Arbeit betrafen weniger als 5 Prozent der vom National Institute of Health zwischen 1993 und 2013 finanzierten Forschungsprogramme für Atemwegserkrankungen Studien, an denen nichtweiße Teilnehmer teilnahmen - obwohl sie fast 40 Prozent der US-amerikanischen Bevölkerung ausmachen. In einem Fachgebiet wie Asthma fehlen wahrscheinlich Daten zu Gruppen, in denen die Krankheit weit verbreitet ist. Dies schränkt nicht nur unser Verständnis des Zustands ein, sondern könnte auch die Entdeckung von vorbeugenden Maßnahmen und Behandlungen behindern.

Warum sind farbige Menschen in den Umweltwissenschaften unterrepräsentiert? Es ist nicht aus Mangel an Interesse. Studien haben ergeben, dass Latinos zum Beispiel eher über den Klimawandel besorgt sind als Menschen aus anderen ethnischen Gruppen. Dies geht aus einem Bericht des Yale-Programms zur Kommunikation über den Klimawandel hervor, der im September veröffentlicht wurde (zufällig zu der Zeit, als Hurrikan Maria Puerto Rico heimgesucht hat). .

"Dies sind Gruppen, die in der Tat nicht nur überproportional von Umweltproblemen betroffen sind, sondern auch am meisten betroffen sind - in den meisten öffentlichen Meinungsumfragen mehr als Weiße und Gruppen mit höherem Einkommen", sagt Pearson. "Aber die Öffentlichkeit sieht das nicht so. Es gibt also einen prominenten Archetyp: den Mythos des weißen Umweltschützers."

Dieses Bild einer älteren weißen Person, das das Wort „Umweltschützer“ hervorruft, hat zweifellos dazu beigetragen, zu bestimmen, wer Umweltwissenschaften studiert. Pearson ist einer von vielen, die nach Lösungen für das suchen, was er unter Forschern als „Diversity-Krise“ bezeichnet. Ein anderer ist Aradhna Tripati, der veraltete Archetypen zerschlagen - und letztendlich das Feld verändern will.

Tripati ist außerordentlicher Professor an der University of California in Los Angeles und arbeitet in den Bereichen Klimawissenschaften und Geologie. Ihre Forschungen über die Geschichte des Erdklimas haben sie auf das Radar des ehemaligen Präsidenten Barack Obama gebracht: Kurz bevor er ihr Amt im vergangenen Jahr niederlegte, überreichte er ihr den Presidential Early Career Award für Wissenschaftler und Ingenieure. Mit dieser Auszeichnung hat Tripati im Juli das UCLA-Zentrum für vielfältige Führungsqualitäten in den Naturwissenschaften ins Leben gerufen, das sich auf die Rolle der Rasse in den Umweltwissenschaften konzentriert.

„Mein Gedanke war, dass wir dies explizit erhöhen müssen - Vielfalt als Wert“, sagt Tripati gegenüber Grist.

Aradhna Tripati hält ein Treffen in ihrem UCLA-Labor ab. UCLA

Tripati selbst hatte einen einzigartigen Weg zum Forschungslabor. Als Tochter fidschianischer Einwanderer wuchs sie für einen Teil ihrer Kindheit in einem Haushalt mit nur einem Elternteil auf. In den letzten 25 Jahren wurde ihr Vater wegen seiner Rolle in einem Betrugsprogramm inhaftiert. (Zahlreiche Zeugen, die gegen ihn aussagten, haben ihr Zeugnis später widerrufen, sagt Tripati). Ihre Mutter, eine Krankenschwester, musste sich um Tripati und ihre jüngere Schwester kümmern. Sie war eine ehemalige Gesundheitspflegerin und nach der Inhaftierung ihres Mannes für kurze Zeit obdachlos.

Und es ist ihre Mutter, der Tripati die Unterstützung und den Zugang zu Gelegenheiten zuschreibt, die ihr geholfen haben, von einer von Isolation und Mobbing geprägten Kindheit zu ihrem heutigen Aufenthaltsort zu gelangen: Direktorin ihres eigenen UCLA-Forschungszentrums und Labors. "Sie war auch eine Person, die zu anderen Zeiten nichts hatte und sich tatsächlich mit den Folgen des systemischen Rassismus befasste", sagt Tripati über ihre Mutter. "Das ist etwas, das meine Familie definiert, den Lebensweg meiner Mutter - und natürlich den meines Vaters -, aber den meiner Mutter, meiner Schwester und meines eigenen."

Tripati zahlt das Geschenk ihrer Mutter nach vorn und versucht, einen Weg für andere farbige Menschen zu ebnen. Diese Arbeit ist für sie nichts Neues - Vielfalt ist seit 2013 ein Grundprinzip bei der Zusammenstellung der Mitglieder ihres Forschungslabors. Sie ist beunruhigt darüber, wie oft ihre Minderheitenschüler ihre Familien in der Schule unterstützen und wie oft sie dies mussten Umgang mit Gewalt - von sexuellen Übergriffen bis zu psychischer Gewalt, die ihrer Meinung nach auf Rassismus zurückzuführen ist.

Das Tripati-Zentrum stellt sicher, dass praktische Maßnahmen ergriffen werden, um jüngeren Schülern in der Umgebung der UCLA die gleichen Möglichkeiten zu bieten wie privilegierten Klassenkameraden. Eine Schlüsselkomponente ihrer neuen Bemühungen ist es, finanzielle Unterstützung aufzubringen. Schließlich hofft sie, jedes Jahr 150 wissenschaftlich interessierten Empfängern Stipendien und Stipendien anbieten zu können. Diese Stipendiaten könnten Schüler, Studenten, Doktoranden, Forscher, Fakultäten und Personen sein, die außerhalb der Wissenschaft arbeiten. Die Stipendiaten des Zentrums für vielfältige Führungsqualitäten in den Naturwissenschaften könnten mit jüngeren Schülern aus der Gemeinschaft zusammenarbeiten - zum Beispiel um Schülern zu helfen, ihre eigene Forschung zu erlernen.

Jesse Bloom Bateman ist Postdoktorand am UCLA-Institut für Umwelt und Nachhaltigkeit. Wie Tripati untersucht er das Klima der Erde vor Tausenden von Jahren. Er engagiert sich auch ehrenamtlich für das Zentrum und arbeitet mit jungen, vielfältigen Studenten in Los Angeles.

"Als ein schwarzer Mann in der Geologie - wo das ziemlich einzigartig ist - kann ich sehen, wie eine vielfältige Gruppe von Menschen mit unterschiedlichem Hintergrund uns hilft, interessantere Antworten zu erhalten und auch tiefere und umfassendere Fragen zu stellen", erzählt Bateman Grist.

Tripatis Hoffnung ist, dass ihre Kollegen zu Führungspersönlichkeiten werden, die eine neue Generation von Wissenschaftlern aus unterrepräsentierten Gruppen rekrutieren. Sie und zukünftige Forscher können dann bessere Studien entwerfen und durchführen, die dabei helfen können, größere strukturelle Probleme zu lösen, die unterschiedliche Bevölkerungsgruppen überproportional betreffen.

"Farbgemeinschaften in den USA sind mit einer höheren Rate an Asthma, Bleivergiftungen und Umweltschäden konfrontiert und erhalten mit der geringsten Wahrscheinlichkeit die Hilfsdienste, die sie benötigen, um bei Naturkatastrophen wie den Hurrikanen Maria, Katrina und Harvey zu überleben", sagt Tripati. "Eine Vertretung ändert die Art der Prioritäten, die wir stellen und die vorgeschlagenen Lösungen."

Da die Trump-Regierung den Umweltschutz zurücknimmt und den Unternehmen mit fossilen Brennstoffen mehr Macht verleiht, besteht die Befürchtung, dass die Luftverschmutzung und andere toxische Expositionen in naher Zukunft zunehmen werden. Gefährdete, einkommensschwache Gemeinschaften und farbige Menschen sind meist die Bevölkerungsgruppen in der Umgebung von Sondermülldeponien, petrochemischen Anlagen und stark frequentierten Straßen. Diese Nähe zur Umweltverschmutzung in Verbindung mit genetischer Veranlagung ist ein Rezept für schlechte Gesundheit.

Laut Esteban Burchards Kollege Sam Oh, Direktor für Epidemiologie am Asthma Collaboratory, haben verschiedene Wissenschaftler einen Vorteil in der Zusammenarbeit mit Gemeinschaften, die nicht oft Teil der Forschungsanstrengungen sind. "Wenn [Wissenschaftler] Ihre Kultur teilen, wenn sie wie Sie aussehen", sagt Oh, "werden Sie sich mit größerer Wahrscheinlichkeit mit ihnen identifizieren und empfänglicher sein."

Betrachtet man ein Thema wie Asthma, können ethnische Unterschiede in der Forschung dazu beitragen, dass Wissenschaftler verschiedene Auslöser ausloten, die zur Entstehung einer Krankheit führen. Studien, in denen Puertoricaner und Schwarze nicht mit einbezogen sind - zwei Gruppen, die unter den höchsten Raten in den USA leiden -, sind beispielsweise nicht so effektiv, um Muster über die Prävalenz in diesen Bevölkerungsgruppen oder sogar im ganzen Land zu bestimmen.

Eine Landstraße übersieht einen Volksschulspielplatz in Denver. Kathryn Scott Osler / Mitwirkende / Getty Images

"Bei vielen Krankheiten - nicht nur bei Asthma - gibt es Unterschiede bei den genetischen Risikofaktoren, die je nach Rasse variieren", sagt Oh gegenüber Grist. "Nur weil Sie diesen Risikofaktor haben, heißt das nicht, dass Sie die Krankheit automatisch entwickeln. Es gibt viele Teile dieses Puzzles, und wenn alle Teile eingesetzt sind, entwickelt eine Person eine Krankheit. “

Im Jahr 2013 veröffentlichte ein großes Forschungsteam, darunter Burchard und Oh, eine Studie, in der das Asthmarisiko bei schwarzen und lateinamerikanischen Kindern untersucht wurde, die in Städten in den USA Luftverschmutzung ausgesetzt waren Die Umweltverschmutzung schien die Asthmarate bei schwarzen Kindern stärker zu beeinflussen als bei ihren mexikanisch-amerikanischen Nachbarn.

Ende letzten Jahres griff das American Petroleum Institute die Ergebnisse von Studien auf, in denen ähnliche Unterschiede bei den Asthmaraten bei Minderheiten festgestellt wurden. Sie benutzte diese Daten, um einen NAACP-Bericht über die explodierenden Asthmaraten unter schwarzen Gemeinden, die in der Nähe von Öl- und Gasbetrieben leben, abzulehnen. Neben anderen möglichen Ursachen, wie z. B. Allergenen in Innenräumen, wiesen sie auf eine Reihe von Forschungsarbeiten hin, bei denen eine genetische Veranlagung für die Entwicklung der schwächenden Atemwegserkrankung bei Afroamerikanern festgestellt wurde.

Burchard sagt, Big Oil habe versucht, sich die Hände von einem Problem zu waschen, zu dem es beigetragen habe. Oh, er schreibt das Muster der Unterschiede in der Asthma-Inzidenz, das in der 2013 durchgeführten Studie festgestellt wurde, nicht direkt der ethnischen Zugehörigkeit zu - wo diese tendenziell lebenden Gruppen auch Einfluss darauf haben könnten, ob sie Asthma entwickeln. Wie jeder Wissenschaftler, der sein Salz wert ist, sagen würde - und Oh ja -, führt kein einziger Faktor dazu, dass eine Person Asthma entwickelt, einschließlich ihrer Vorfahren. Außerdem müssen mehr Daten gesammelt werden, insbesondere von Minderheiten, die die Art und Weise, wie wir Asthma behandeln, verändern könnten.

„Solange wir die Biologie von Krankheiten besser verstehen - und das ergibt sich aus der Untersuchung unterschiedlicher Bevölkerungsgruppen - können wir bessere Therapien entwickeln, die auf alle Menschen angewendet werden können“, sagt Oh.

Dies ist kein Henne-Ei-Problem, wenn Sie Leute wie Burchard oder Aradhna Tripati fragen. Der Anstoß für die Untersuchung neuer oder bisher übersehener Populationen wird höchstwahrscheinlich darin liegen, dass Mitglieder dieser Gruppen in größerer Zahl in die Wissenschaftsgemeinschaft aufgenommen werden. Und das könnte mehr bedeuten, aha! Momente, die uns allen nutzen werden.

Burchard bringt das Thema auf den Punkt: "Die zunehmende Vielfalt in Wissenschaft und Medizin führt zu einer besseren Wissenschaft."