Charles Darwin war verstört. Hier war er, dieser berühmte weißbärtige Wissenschaftler, der einen Brief von seinem jungen Mentee las. Der Brief war um die ganze Welt gereist, von Malaysia zu Darwins Heimat in England, wo er gerade das Buch schrieb, das seine Krönung werden sollte. Zu diesem Julitag im Jahr 1858 war Darwin bereits ein etablierter Wissenschaftler.

Zwei Jahrzehnte lang schrieb er langsam On the Origin of the Species, das Buch, das Darwin zu einem der berühmtesten Wissenschaftler des 19. Jahrhunderts und zu einer foto-würdigen historischen Figur in jedem naturwissenschaftlichen Lehrbuch der Mittelschule machte. Aber der Entwurf war noch nicht fertig. Und am 1. Juli kam dieser Brief mit dem Dampfschiff von seinem jungen Mentee an und beschrieb eine Theorie, genau wie die, die Darwin seit zwei Jahrzehnten erfunden hatte.

Der Brief stammte von einem jungen Wissenschaftler namens Alfred Russel Wallace. Die Theorie war natürliche Auslese. Falls Sie es vergessen haben, ist natürliche Selektion die bewährte Theorie, dass die Organismen, die am besten an ihre Umgebung angepasst sind, überleben und mehr Nachkommen mit denselben Genotypen produzieren, während andere absterben. Es wird angenommen, dass dies der wichtigste Schritt im Evolutionsprozess ist - das „Überleben der Stärksten“. Die damaligen Wissenschaftler wussten, dass die Evolution vor sich geht, aber sie hatten immer noch nicht herausgefunden, wie. Darwins Theorie (und anscheinend Wallaces) würde das Studium der Evolution und unser Verständnis der Welt um uns herum radikal verändern.

Darwin begann Ende der 1830er Jahre, seine Version der Theorie gemäß seinen Papieren und seiner Korrespondenz zu formulieren. Er arbeitete 20 Jahre lang leise daran, sammelte Daten und baute einen so starken Fall auf, wie er konnte. Er schickte seine Arbeiten und Theorien an Freunde, schrieb oder las jedoch nichts für den öffentlichen Konsum. Während dieser Zeit korrespondierten er und Wallace, wobei Darwin als eine Art Mentor fungierte und Wallace Darwin-Vogelarten aus seinen Studien in Südamerika und Asien sandte. Obwohl sie ihre Ergebnisse diskutierten, schrieb keiner an den anderen über ihre Evolutionstheorien. Erst als Wallaces Brief eintraf, erkannte Darwin, dass sie - zwei Männer auf gegenüberliegenden Seiten der Welt, auf völlig unterschiedlichen Zeitplänen - zu genau demselben Ergebnis gekommen waren.

Charles Darwin um 1855 (links) und Alfred Russel Wallace um 1860 (rechts). Credits: Bettmann (links) und Mondadori Portfolio (rechts) über Getty Images

Im Mai 1857 schrieb Darwin an Wallace und sagte: „Ich kann deutlich sehen, dass wir sehr ähnlich gedacht haben und bis zu einem gewissen Grad zu ähnlichen Ergebnissen gekommen sind. […] Ich glaube, Sie werden mir zustimmen, dass es sehr selten zu finden ist sich ziemlich genau mit jeder theoretischen Arbeit einverstanden erklären. “ Aber das war etwas anderes. In diesem Brief vom 1. Juli 1958 wurde Darwins Theorie genau dargelegt. "Ich habe nie einen auffälligeren Zufall gesehen", schrieb Darwin zwei Wochen nach Erhalt von Wallaces Brief an einen Freund. „Wenn Wallace mein [Manuskript] 1842 ausschreiben lassen hätte, hätte er keine bessere kurze Zusammenfassung machen können! Sogar seine Amtszeiten stehen jetzt als Leiter meiner Kapitel. “

Während Darwins Prozess, zu der in seinen Notizen beschriebenen Theorie der natürlichen Auslese zu gelangen, über einen langen Zeitraum hinweg durch sorgfältiges Studium und Chronisierung der Welt um ihn herum zustande kam, war Wallace ein hektischerer Wissenschaftler. Wissenschaftler glauben, dass Wallace den größten Teil seiner Theorie in nur drei Jahren formuliert hat. Während dieser Zeit existiert nur ein zeitgenössischer Hinweis auf seinen Denkprozess. In einem Brief, der einige Wochen später geschrieben wurde, gibt Wallace seine Besessenheit von Tigerkäfern auf den von ihm besuchten Inseln preis, die der Farbe und dem Schlamm entsprachen, in denen sie lebten. Das war zu seltsam, um ein Unfall zu sein, vermutete Wallace.

Seltsamerweise brauchten die Wissenschaftler unterschiedlich lange, um zu ihren Schlussfolgerungen zu gelangen. Sowohl Darwin als auch Wallace gaben an, inspiriert worden zu sein, nachdem sie das Buch Essay on the Principle of Population von Thomas Malthus aus dem Jahr 1798 gelesen hatten, in dem sie sich für die Kontrolle der Bevölkerung aussprachen. (Malthus glaubte, dass die Erde nur 9 Milliarden Menschen mit Nahrungsmitteln versorgen könne, ein Problem, mit dem sich moderne Wissenschaftler bereits konfrontiert sehen.) Darwin las diese Theorie 1838 und begann sofort, sie in seine eigene Arbeit aufzunehmen , während Wallace seine Relevanz erst 1846 las und sah.

"Es blitzte plötzlich auf mich auf ... in jeder Generation würde der Minderwertige unweigerlich getötet werden und der Vorgesetzte würde bleiben - das heißt, der Stärkere würde überleben", schrieb Wallace. Da war es: die Theorie, die die Evolution veränderte. Wallace schrieb es auf und schickte es nach Darwin. Es waren zwei Köpfe auf derselben Strecke, die genau zur selben Zeit mit wild unterschiedlichen Geschwindigkeiten an denselben Ort fuhren. Natürlich verstand keiner von ihnen, warum natürliche Selektion stattfand. Diese Entdeckung wurde von Gregor Mendel und seinen Erbsenpflanzen gemacht, obwohl sie nicht als der Aspekt erkannt werden würde, der Wallace und Darwin noch 30 Jahre lang entging.

Die Zeit ist vielleicht der größte Innovator. "Entdeckungen sind Ableger ihrer Zeit, anstatt ganz zufällig aufzutauchen", schrieb der Soziologe Robert K. Merton und listete andere wissenschaftliche Entdeckungen auf, darunter Kalkül, Telefon und Automobil. In dieser Reihe werden wir einige davon untersuchen, aber auch, wie die Zeit Trends in Kunst und Kultur erzeugt. Von allen gleichzeitigen Entdeckungen in der Geschichte bleibt die natürliche Auslese jedoch einzigartig. Es ist eines der wenigen aufgezeichneten Beispiele für eine Idee, die nicht nur von derselben Inspiration zu zwei Personen kam, sondern auch gleichzeitig angekündigt wurde.

Darwin war erstaunt, seine genaue Theorie von einem anderen Wissenschaftler zu erhalten. Wollte er zwei Jahrzehnte seines Lebens verlieren, weil ein jüngerer Mann schneller dort angekommen war? Darwin schrieb an zwei Kollegen - einen Geologen namens Charles Lyell und einen Botaniker namens Joseph Hooker -, denen er frühe Entwürfe seiner eigenen Arbeit gezeigt hatte. Die beiden arrangierten, dass ein Artikel mit dieser Entdeckung auf einem Treffen der Biologie-Gesellschaft gelesen wurde. Das 18-seitige Papier enthielt eine Einführung von Lyell und Hooke, in der die außergewöhnlichen Umstände erläutert wurden. "Diese Herren", begann das Papier ernsthaft, "unabhängig und einander unbekannt, haben dieselbe sehr geniale Theorie entwickelt."

Und so hatten sie. Die Lesung umfasste einige von Darwins unveröffentlichten Manuskripten, einen Brief von Darwin an einen Harvard-Professor, um zu zeigen, dass Darwin diese Gedanken seit zwei Jahrzehnten hatte, sowie Wallaces vollständigen Brief.

Weder waren zum Lesen der Zeitung anwesend. Wallace war immer noch auf der anderen Seite der Welt, und Darwin war damit beschäftigt, um den Tod seines 19 Monate alten Sohnes zu trauern. Das Papier wurde in diesem Monat in einer Zeitschrift veröffentlicht. Im nächsten Monat veröffentlichte Darwin sein lang besorgtes Manuskript als On the Origin of Species. Das Buch wurde sofort populär und machte Darwin zu einem bekannten Namen. Es war diese unmittelbare Popularität, die Darwin in die Geschichtsbücher schoss - vor Wallace. In seinem Buch Darwinismus schrieb Wallace: "[T] seine gewaltige, völlig beispiellose Veränderung der öffentlichen Meinung war das Ergebnis der Arbeit eines Mannes und wurde innerhalb von zwanzig Jahren herbeigeführt!"

Wallace war auch zu Lebzeiten berühmt, aber sein Name wurde nach seinem Tod nicht mehr an die Öffentlichkeit weitergegeben. Zum Zeitpunkt seines Todes im Jahr 1913 war Wallace noch berühmt, aber weil er nicht so erfolgreich (oder glücklich) wie Darwin war, um das Mainstream-Publikum zu erreichen, wurde er schnell vergessen. Es war nur eine Wendung des Schicksals oder des Zufalls des Alters, dass Darwin älter und weiter in seiner Theorie war, als Wallace sich an denselben Ort entwickelte. In gewisser Weise war Darwin einfach derjenige, den wir natürlich ausgewählt haben.