Charles Darwin war verstört. Hier war er, der berühmte Wissenschaftler mit dem weißen Bart, der einen Brief von seinem jungen Mentee las. Der Brief war um die ganze Welt gereist, von Malaysia nach Darwins Zuhause in England, wo er gerade das Buch schrieb, das zu seiner Krönung werden sollte. An diesem Julitag im Jahr 1858 war Darwin bereits ein etablierter Wissenschaftler.

Seit zwei Jahrzehnten schrieb er langsam On the Origin of the Species, das Buch, das Darwin zu einem der berühmtesten Wissenschaftler des 19. Jahrhunderts und zu einer foto-würdigen historischen Figur in jedem naturwissenschaftlichen Lehrbuch der Mittelschule machte. Der Entwurf war jedoch noch nicht fertig. Und am 1. Juli traf dieser Brief mit einem Dampfschiff von seinem jungen Mentee ein und beschrieb eine Theorie, die genau so aussah, wie sie Darwin seit zwei Jahrzehnten aufgestellt hatte.

Der Brief stammte von einem jungen Wissenschaftler namens Alfred Russel Wallace. Die Theorie war natürliche Auslese. Falls Sie es vergessen haben, ist die natürliche Selektion die bewährte Theorie, dass die Organismen, die am besten an ihre Umgebung angepasst sind, überleben und mehr Nachkommen mit denselben Genotypen produzieren, während andere absterben. Es wird angenommen, dass dies der wichtigste Schritt im Evolutionsprozess ist - das „Überleben der Stärkeren“. Die damaligen Wissenschaftler wussten, dass die Evolution stattfindet, aber sie hatten immer noch nicht herausgefunden, wie. Darwins Theorie (und anscheinend die von Wallace) würde das Studium der Evolution und unser Verständnis der Welt um uns herum radikal verändern.

Darwin begann Ende der 1830er Jahre, seine Version der Theorie gemäß seinen Aufsätzen und seiner Korrespondenz zu formulieren. Er arbeitete 20 Jahre lang leise daran, sammelte Daten und baute so viel Erfahrung wie möglich auf. Er sandte seine Arbeiten und Theorien an Freunde, schrieb oder las aber nichts für den öffentlichen Konsum. Während dieser Zeit korrespondierten er und Wallace, wobei Darwin als eine Art Mentor fungierte und Wallace Darwin-Vogelarten aus seinen Studien in Südamerika und Asien sandte. Obwohl sie ihre Erkenntnisse diskutierten, schrieb keiner der Männer dem anderen über ihre Evolutionstheorien. Erst als Wallaces Brief eintraf, erkannte Darwin, dass sie - zwei Männer auf gegenüberliegenden Seiten der Welt, auf völlig unterschiedlichen Zeitplänen - zu genau demselben Schluss gekommen waren.

Charles Darwin um 1855 (links) und Alfred Russel Wallace um 1860 (rechts). Credits: Bettmann (links) und Mondadori Portfolio (rechts) über Getty Images

Im Mai 1857 schrieb Darwin an Wallace: „Ich kann deutlich sehen, dass wir sehr ähnlich gedacht haben und bis zu einem gewissen Grad zu ähnlichen Ergebnissen gekommen sind sich ziemlich genau mit einem theoretischen Artikel einverstanden erklären. “Aber das war noch etwas anderes. Dieser Brief vom 1. Juli 1958 legte Darwins Theorie genau dar. "Ich habe noch nie einen auffälligeren Zufall gesehen", schrieb Darwin zwei Wochen nach Erhalt von Wallaces Brief an einen Freund. „Wenn Wallace mein [Manuskript] 1842 hätte ausschreiben lassen, hätte er kein besseres kurzes Abstract machen können! Sogar seine Amtszeiten stehen jetzt als Köpfe meiner Kapitel. “

Während Darwins Prozess, zu der Theorie der natürlichen Auslese zu gelangen, wie in seinen Notizen detailliert beschrieben, über einen langen Zeitraum hinweg durch sorgfältiges Studium und Chronisierung der Welt um ihn herum geführt wurde, war Wallace ein verzweifelterer Wissenschaftler. Wissenschaftler glauben, dass Wallace den größten Teil seiner Theorie in nur drei Jahren formuliert hat. In dieser Zeit gibt es nur einen zeitgenössischen Hinweis auf seinen Denkprozess. In einem Brief, der ein paar Wochen später geschrieben wurde, schwärmt Wallace von seiner Besessenheit mit den Tigerkäfern auf den von ihm besuchten Inseln, die der Farbe und dem Schlamm ihres Wohnortes entsprachen. Das war zu komisch, um ein Unfall zu sein, vermutete Wallace.

Seltsamerweise brauchten die Wissenschaftler jedoch unterschiedlich viel Zeit, um zu ihren Schlussfolgerungen zu gelangen. Sowohl Darwin als auch Wallace gaben an, inspiriert zu sein, nachdem sie Thomas Malthus '1798er Buch "Essay on the Principle of Population" gelesen hatten, das sich für Bevölkerungskontrolle aussprach. (Malthus glaubte, dass die Erde nur 9 Milliarden Menschen mit Nahrungsmitteln versorgen könne, ein Problem, mit dem sich die heutigen Wissenschaftler bereits befassen.) Darwin las diese Theorie 1838 und begann sofort, sie in seine eigene Arbeit einzubeziehen , während Wallace seine Relevanz erst 1846 las und sah.

"Es blitzte plötzlich auf mich ... in jeder Generation würde der Unterlegene unweigerlich getötet werden und der Vorgesetzte würde bleiben - das heißt, der Stärkere würde überleben", schrieb Wallace. Da war es: die Theorie, die die Evolution verändert hat. Wallace schrieb es auf und schickte es nach Darwin. Sie waren zwei Köpfe auf der gleichen Spur, die genau zur gleichen Zeit mit sehr unterschiedlichen Geschwindigkeiten an den gleichen Ort fuhren. Natürlich verstand keiner von ihnen, warum natürliche Auslese stattfand. Diese Entdeckung wurde von Gregor Mendel und seinen Erbsenpflanzen gemacht, obwohl sie nicht als der Aspekt erkannt werden würde, der Wallace und Darwin noch 30 Jahre lang entging.

Die Zeit ist vielleicht der größte Innovator. "Entdeckungen sind Ableger ihrer Zeit, anstatt ganz zufällig aufzutauchen", schrieb der Soziologe Robert K. Merton und führte andere wissenschaftliche Entdeckungen gleichzeitig auf, darunter Kalkül, Telefon und Auto. In dieser Reihe werden wir einige davon untersuchen, aber auch, wie die Zeit Trends in Kunst und Kultur schafft. Von allen gleichzeitigen Entdeckungen in der Geschichte bleibt die natürliche Auslese jedoch einzigartig. Es ist eines der wenigen aufgezeichneten Beispiele für eine Idee, die nicht nur von zwei Personen aus derselben Inspiration stammt, sondern auch gleichzeitig angekündigt wurde.

Darwin war erstaunt, seine genaue Theorie von einem anderen Wissenschaftler erhalten zu haben. Würde er zwei Jahrzehnte seines Lebens verlieren, weil ein jüngerer Mann schneller dort angekommen war? Darwin schrieb an zwei Kollegen - einen Geologen namens Charles Lyell und einen Botaniker namens Joseph Hooker -, denen er frühe Entwürfe seiner eigenen Arbeit gezeigt hatte. Die beiden arrangierten, dass ein Artikel, der diese Entdeckung enthielt, bei einem Treffen der Biologischen Gesellschaft gelesen wurde. Das 18-seitige Papier enthielt eine Einführung von Lyell und Hooke, in der die außergewöhnlichen Umstände erläutert wurden. "Diese Herren", begann das Papier ernst, "unabhängig und untereinander unbekannt, haben die gleiche, sehr geniale Theorie aufgestellt."

Und das hatten sie auch. Die Lektüre beinhaltete einige von Darwins unveröffentlichten Manuskripten, einen Brief von Darwin an einen Harvard-Professor, um zu zeigen, dass Darwin diese Gedanken seit zwei Jahrzehnten hatte, sowie Wallaces vollständigen Brief.

Weder waren anwesend zum Lesen der Zeitung. Wallace war immer noch auf der anderen Seite des Globus und Darwin war damit beschäftigt, um den Tod seines 19 Monate alten Sohnes zu trauern. Das Papier wurde in diesem Monat in einer Zeitschrift veröffentlicht. Im nächsten Monat veröffentlichte Darwin sein lang besorgtes Manuskript als On the Origin of Species. Das Buch wurde sofort populär und machte Darwin zu einem bekannten Namen. Es war diese unmittelbare Popularität, die Darwin in die Geschichtsbücher schoss - vor Wallace. In seinem Buch "Darwinismus" schrieb Wallace: "Diese enorme, beispiellose Veränderung der öffentlichen Meinung war das Ergebnis der Arbeit eines einzigen Mannes und wurde innerhalb von nur zwanzig Jahren erreicht!"

Wallace war auch zu Lebzeiten berühmt, aber sein Name wurde nach seinem Tod nicht mehr öffentlich bekannt. Zum Zeitpunkt seines Todes, 1913, war Wallace immer noch berühmt, aber weil er nicht so erfolgreich (oder glücklich) war wie Darwin, um das Mainstream-Publikum zu erreichen, geriet er schnell in Vergessenheit. Es war nur eine Wendung des Schicksals oder der Zufall des Alters, dass Darwin älter und weiter in seiner Theorie war, als Wallace sich zu demselben Ort entwickelte. In gewisser Weise war Darwin einfach derjenige, den wir natürlich ausgewählt haben.