Wie kann man sich nach dem Feldwechsel dumm fühlen?

Ursprünglich im Februar 2019 im Careers-Blog der American Society for Cell Biology veröffentlicht.

Der Wechsel von einem Doktortitel zu einem Postdoktoranden verändert fast jeden Forschungsbereich auf große oder kleine Weise. Vielleicht haben Sie ein anderes Feld als Ihr eigenes gesehen, es aus der Ferne bewundert und sich dann entschlossen, diesen Sprung zu machen. Oder vielleicht haben Sie sich wie ich nie gedacht, in einem neuen Bereich zu arbeiten. Ich hatte mich während meiner Doktorarbeit nicht mit der Immunologie beschäftigt. Und im Verlauf einer Präsentation erschien plötzlich die Möglichkeit, und ich ging. Es ist furchterregend, es ist anstrengend und es geht um das Beste, was Sie während Ihrer Karriere machen können.

Dumm sein

Wenn Sie ein neues Feld eingeben, müssen Sie wieder Student sein. Das ist etwas offensichtlich. Aber im Gegensatz zu den meisten Schülern werden Sie nicht von einem Ausbilder mit dem Löffel gefüttert. Wie bekommen Sie ein Feld in den Griff, wenn Sie nicht wissen, wo Sie anfangen sollen? Die kleinen Dinge, die Sie nicht kennen, stapeln sich mit den wirklich großen Dingen, die Sie nicht kennen. Sie betreten ein Paradoxon: Alles ist unbekannt, auch die Abgrenzung zwischen Bekanntem und Unbekanntem. Um ein Projekt in einem neuen Bereich zu beginnen, müssen Sie sich aus diesem Paradoxon herausbewegen. Man muss sich bewusst machen, worauf man achten muss, was eine belastende, aber auch einzigartige erbauliche Erfahrung ist.

In seinem beliebten Essay „Die Bedeutung von Dummheit in der wissenschaftlichen Forschung“ bemerkt Martin Schwartz, dass die Anzahl der Unbekannten in der wissenschaftlichen Forschung dem Unendlichen nahekommt. Die Liste der Dinge, die wir nicht wissen, könnte für immer geschrieben werden. Angesichts dieser Tatsache kommt Schwartz zu der glücklichen Schlussfolgerung, dass sich dummes Gefühl als Teil der Forschung erweist und sicherlich kein Zeichen des Scheiterns ist. Schwartz lernt, dieses Gefühl zu genießen, und er schlägt angemessen vor, dass seine Kollegen das Gleiche tun. Selbst wenn wir uns in einem Feld wohl fühlen und die experimentellen Techniken und die Literatur genau kennen, sind die Unendlichen Unbekannten immer noch da. Das Feldwechsel bringt ein wenig näher an diese besondere Ehrfurcht. Auf dem Weg in ein neues Feld müssen wir uns dem Horizont des Unbekannten in unserem neuen Feld stellen. Wir ziehen Bilanz darüber, was noch nicht gemessen wurde.

Nach langer Zeit, ganz natürlich, blicken wir von dieser weiten Wissenslücke herunter. Heute beschäftige ich mich viel mehr mit den vielen bekannten Fakten und Mengen in der Immunologie. Aber ich habe einige der Lektionen durchlebt, die Schwartz in seinem Stück fordert. Dummheit ist in der wissenschaftlichen Forschung in der Tat wichtig, und das Wechseln von Feldern macht dies deutlich.

Wenn du dein Feld liebst, lass es gehen

Das Ändern von Feldern bedeutet, dass Sie bestimmte Abkürzungen aufgeben müssen, die Sie genau definiert haben, unabhängig davon, ob es sich um Verknüpfungen der Logik handelt, die durch deduktive Überlegungen gesteuert werden, oder einfach praktische, experimentelle Abkürzungen, die die Forschung beschleunigen. Diese aufzugeben ist immer schmerzhaft und wirkt sich oft nachteilig auf Ihren Forschungsfortschritt aus.

Das Loslassen eines Feldes und seiner speziellen Abkürzungen optimiert jedoch auch die Nutzung seltener Gelegenheiten, die für das gesamte wissenschaftliche Unternehmen von entscheidender Bedeutung sind. Wenn Sie ein neues Feld eingeben, sehen Sie mit neuen Augen die Verknüpfungen, durch die dieses Feld arbeitet. In den ersten Monaten meines Postdocs stellte ich mir und anderen ständig Fragen zu den Feinheiten meines neuen Fachs. Meistens wurden diese mit ausführlichen Antworten beantwortet; Manchmal fehlten den Antworten Details, aber sie wurden mit induktiven Überlegungen oder Annahmen (gut oder schlecht) ausgefüllt. Aber ab und zu stieß ich ganz naiv auf einen tiefen Brunnen des Unbekannten, als die Frage selbst verdunkelt oder vernachlässigt worden war. Es stellte sich eine solche Frage, die die glückliche Unterscheidung trug, mit einer im Labor eines Mitarbeiters verfügbaren Technik zu antworten. Die Idee wuchs und einige Hintergrundrecherchen bestätigten, dass dies eine relevante und erstaunlicherweise völlig neue Frage war. Es ist eine Frage, die durch meine Konfrontation mit einer bestimmten Abkürzung in der Immunologie, nämlich definierten Antigenen und ihren Paarung von T-Zellrezeptoren (TCR), angeheizt wird. Obwohl ich den Nutzen eines definierten Antigen-TCR-Systems nie in Frage gestellt habe, war ich sofort von der vielfältigen Biologie beeindruckt, die mit ihrer Verwendung notwendigerweise unerforscht ist. Ich wollte sofort eine kleine Ecke dieser unerforschten Biologie untersuchen. Ich war begeistert, diese Frage zu stellen, aber auch meine Kollegen. Derzeit wird diese Zusammenarbeit durch einen kleinen internen Zuschuss finanziert, und die Experimente sind in vollem Gange.

Diese Forschungsfrage, die nur aufgrund meiner Naivität möglich war, fällt auch auf die Achsen der relativen Neuheit und der relativen Schwierigkeit. Es gibt eine schwer fassbare Ecke nicht offensichtlicher und machbarer Fragen, die ich immer festhalten möchte. Uri Alon beschreibt diese Achsen in seinem Essay zur Auswahl einer wissenschaftlichen Frage viel beredter. Man muss auf keinem Gebiet neu sein, um von seinem ausgezeichneten Rat Gebrauch zu machen. Aber neu in einem Bereich zu sein, kann Ihnen eine Art Hintertürzugriff auf diese speziellen Fragen geben, die nicht offensichtlich sind (was mehr Roman bedeutet) und dennoch leicht zu lösen sind.

Der Wert von Nostalgie

Ich habe das Feld meiner Doktorarbeit nicht verlassen, weil ich es hasste. Das Feldwechsel war ein strategischer Kompromiss, den ich in der Hoffnung auf einen besseren Wissenschaftler gemacht habe. Das heißt, ich habe die Dinge an meinem alten Feld aufgegeben, die ich liebte. Es fühlt sich an, als hätte ich mich von einem meiner besten Freunde entfernt. Ich bin von neuen Freunden umgeben, aber ab und zu schaue ich auf mein altes Leben zurück und vermisse es verzweifelt. Es war schwer zu verlassen, obwohl ich die experimentellen Einschränkungen, die manchmal schlechte Terminologie und die großen Labore, deren Arbeit ich zu gut kannte und die mich nie zu ändern schien, satt haben.

Ich habe mich entschlossen, mir ab und zu etwas Gutes zu tun, indem ich zurück zu einer Zeitung aus diesem Bereich gehe. Ich werde mir ein paar Stunden Zeit nehmen und eine neue Rezension oder eine große neue Erkenntnis lesen. Diese nostalgischen Flashbacks haben sich für meine aktuelle Forschung nicht sofort bezahlt gemacht. Sie sind rein nachsichtig. Wenn Sie sich ein wenig Zeit nehmen, um mein altes Feld auf diese Weise erneut zu besuchen, ergeben sich zwei Vorteile für meine neue Position. Erstens bringt es mich auf eine kurze Bekanntschaft, in der ich mir sicher bin, dass ich mich mit diesem Gebiet auskenne und meine Arbeit darin beurteilen kann. Ich mache eine Pause von meinem derzeitigen Status als unbeholfener Anfänger und kehre zu meinem alten Status als Experte zurück. Zweitens bekräftigt es das wahre Ziel meines Wechsels in ein neues Feld, indem es mir hilft, die besten Konzepte beider Bereiche zusammenzuführen. Wenn ich Arbeit aus meinem früheren Feld lese, kann ich überlegen, welche Konzepte oder experimentellen Systeme von meinem alten Feld auf mein neues angewendet werden könnten. Der Bau dieser mentalen Brücke bringt den größten beruflichen Nutzen eines Feldwechsels zum Ausdruck.

Auf einem Seminar vor vielen Jahren erklärte ein Physiker, dass man ein komplexes System ziemlich genau verstehen kann, indem man es mit einem präzisen Eingriff stört und sein Verhalten beobachtet, wenn es wieder ins Gleichgewicht kommt. Wenn ich ein komplexes System bin, ist die durch das Feldwechsel verursachte Störung in der Tat sehr aufschlussreich. Sich zu zwingen, die Besonderheiten eines neuen Feldes kennenzulernen, fordert viele Fälle von Introspektion. Ich denke, ich sollte auf jene Momente der Kritik, des Gefühls frustrierter Frustration oder schwindelerregender Erregung eingehen, wenn die Dinge zum ersten Mal zusammenpassen. Dies sind Momente, um ein besseres Verständnis darüber zu erlangen, welche Art von Wissenschaftler Sie sind, was Sie begeistert und welche Dinge Sie am meisten herausfordern. Dumm zu sein macht selten Spaß. Aber wenn Sie sich auf ein neues Feld einstellen, kann Dummheit ein merkwürdiger Vorteil sein und ein Zeichen dafür, dass Sie ein komplexes System sind, das sich nach einer sehr klugen Störung zurück in die Homöostase bewegt.