Hubble enthüllt die Ursprünge von Hippocamp - dem winzigen Mond von Neptun, der nicht da sein sollte

Hippocamp ist ein winziger Mond, der aus planetarischer Gewalt geboren wurde. Dies geht aus Untersuchungen hervor, die mit dem Hubble-Weltraumteleskop (HST) durchgeführt wurden. Dieser winzige natürliche Satellit scheint vor Milliarden von Jahren von seinem größeren Begleiter Proteus abgebrochen zu sein.

Astronomen, die mit dem Hubble-Weltraumteleskop arbeiteten, entdeckten Hippocamp 2013, doch die Entdeckung war mit einer interessanten Frage verbunden. Es wurde festgestellt, dass der Mond nur 12.000 Kilometer (7.500 Meilen) vom viel größeren Nachbarn Proteus entfernt umkreist. Eine solche räumliche Nähe würde normalerweise den kleineren Satelliten aus der Umlaufbahn seines Wirtsplaneten werfen oder dazu führen, dass er auf den größeren Mond stürzt. Dies führte dazu, dass Astronomen das Hippocamp "Der Mond, der nicht da sein sollte" nannten.

"Das erste, was wir merkten, war, dass man nicht erwarten würde, einen so kleinen Mond direkt neben Neptuns größtem inneren Mond zu finden. In der fernen Vergangenheit war Proteus aufgrund der langsamen Abwanderung des größeren Mondes einst der Ort, an dem sich Hippocamp befindet “, sagte Mark Showalter vom SETI-Institut.

Eine künstlerische Darstellung des Hippocamps (Vordergrund), das Neptun umkreist, mit Proteus im Hintergrund. Dieser Mond ist zu klein und zu weit entfernt, als dass Oberflächendetails von der Erde aus gesehen werden könnten, selbst mit dem Hubble-Weltraumteleskop. Bildnachweis: NASA, ESA und J. Olmsted (STScI)

Proteus hat einen Durchmesser von 418 Kilometern, was ungefähr der Größe des Bundesstaates Ohio entspricht. Dieses zwergartige Hippocamp misst nur 34 km von einer Seite zur anderen und ist so groß wie eine Großstadt. Es ist der zweitgrößte der Monde von Neptun und der von seinem Planeten am weitesten entfernte der inneren Monde.

Proteus, gesehen von Voyager 2 im Jahr 1989. Dies ist einer der dunkelsten Monde im Sonnensystem, der nur sechs Prozent des Lichts reflektiert, das auf seine Oberfläche fällt. Bildnachweis: NASA / JPL

Als die Voyager 2 1989 Neptun passierte, entdeckte das Raumschiff einen großen Einschlagkrater auf Proteus, wahrscheinlich das Ergebnis eines Kometeneinschlags in der fernen Vergangenheit. Die Astronomen erkannten, dass eine solch massive Kollision fast genug Energie gehabt hätte, um den Mond zu zerschmettern. Diese neue Entdeckung zeigt, dass das Ereignis ein Stück Proteus abgeschlagen und in die Umlaufbahn um Neptun gebracht hat, als Neumond, den wir heute als Hippocamp sehen.

Die Monde von Neptun haben eine gewaltsame, chaotische Vergangenheit. Vor langer Zeit hat dieser Planet einen massiven Körper aus dem Kupiergürtel gefangen, den wir heute als seinen größten Mond, Triton, betrachten. Die Schwerkraft dieses Objekts von 2.700 km Durchmesser riss die frühen Monde von Neptun auseinander. Langsam schlossen sich die Trümmer der ersten Satelliten zusammen und bildeten die Monde, die wir heute auf dem Planeten sehen. Die Bildung von Hippocamp aus einer späteren Kometenkollision klassifiziert diesen Körper als Satelliten der dritten Generation.

Während die meisten Monde von Neptun in der Nähe des Planeten kreisen, darunter Hippocamp und Proteus, zieht der mächtige Triton einen größeren Pfad um die Welt. Bildnachweis: NASA, ESA und A. Feild (STScI)

„Basierend auf Schätzungen der Kometenpopulationen wissen wir, dass andere Monde im äußeren Sonnensystem mehrmals von Kometen getroffen, zerschlagen und neu akkretiert wurden. Dieses Satellitenpaar zeigt auf dramatische Weise, dass Monde manchmal von Kometen zerbrochen werden “, erklärt Jack Lissauer vom Ames Research Center der NASA.

Hippocamp hieß ursprünglich S / 2004 N 1, als es entdeckt wurde, bevor es seinen neuen Namen erhielt. Der Spitzname stammt von Meeresbewohnern griechischen und römischen Ursprungs mit dem Oberkörper eines Pferdes und dem Unterkörper eines Fisches. Die International Astronomical Union (IAU), die Organisation, die Objekte im Weltraum mit offiziellen Namen versieht, verlangt, dass die Monde von Neptun nach Wasserwesen in der griechischen und römischen Mythologie benannt werden.

Neptun wird zusammen mit Uranus als Eisriese eingestuft. Trotz des Namens ist relativ wenig Wassereis unter seiner dichten Atmosphäre zu finden. Es wird angenommen, dass der Kern des Planeten aus Felsen besteht, der von einem dichten Ozean aus Wasser, Methan und Ammoniak umgeben ist. Die Atmosphäre, die wir sehen, wenn wir diese Welt betrachten, besteht hauptsächlich aus Wasserstoff, Helium und Methan.

Bisher ist Voyager 2 das einzige Raumschiff, das jemals diesen am weitesten entfernten Planeten im Sonnensystem besucht hat.