Hubble enthüllt die Ursprünge des Hippocamp - Der winzige Mond des Neptun, der nicht da sein sollte

Hippocamp ist ein winziger Mond, der aus planetarischer Gewalt geboren wurde. Dies geht aus Untersuchungen hervor, die mit dem Hubble-Weltraumteleskop (HST) durchgeführt wurden. Dieser winzige natürliche Satellit scheint vor Milliarden von Jahren von seinem größeren Begleiter Proteus abgebrochen zu sein.

Astronomen, die das Hubble-Weltraumteleskop verwendeten, entdeckten Hippocamp im Jahr 2013, aber die Entdeckung brachte eine interessante Frage mit sich. Es wurde festgestellt, dass der Mond nur 12.000 Kilometer vom viel größeren Nachbarn Proteus entfernt umkreist. Eine solche Nähe würde normalerweise den kleineren Satelliten aus der Umlaufbahn seines Wirtsplaneten werfen oder dazu führen, dass er in den größeren Mond stürzt. Dies führte dazu, dass Astronomen Hippocamp "Der Mond, der nicht da sein sollte" nannten.

„Als erstes wurde uns klar, dass man nicht erwarten würde, einen so kleinen Mond direkt neben Neptuns größtem inneren Mond zu finden. In der fernen Vergangenheit war Proteus angesichts der langsamen Abwanderung des größeren Mondes einst der Ort, an dem sich das Hippocamp jetzt befindet “, sagte Mark Showalter vom SETI-Institut.

Ein künstlerischer Eindruck von Hippocamp (Vordergrund), der Neptun umkreist, mit Proteus im Hintergrund. Dieser Mond ist zu klein und zu weit entfernt, als dass Oberflächendetails von der Erde aus gesehen werden könnten, selbst wenn das Hubble-Weltraumteleskop verwendet wird. Bildnachweis: NASA, ESA und J. Olmsted (STScI)

Proteus hat einen Durchmesser von 418 Kilometern und ist ungefähr so ​​groß wie der Bundesstaat Ohio. Dieser Zwerg Hippocamp misst jedoch nur 34 km von Seite zu Seite und ist so groß wie eine Großstadt. Es ist der zweitgrößte der Monde des Neptun und der am weitesten von seinem Planeten entfernte der inneren Monde.

Proteus, gesehen von Voyager 2 im Jahr 1989. Dies ist einer der dunkelsten Monde im Sonnensystem und reflektiert nur sechs Prozent des Lichts, das auf seine Oberfläche fällt. Bildnachweis: NASA / JPL

1989, als Voyager 2 Neptun passierte, entdeckte das Raumschiff einen großen Einschlagkrater auf Proteus, wahrscheinlich das Ergebnis eines Kometeneinschlags in der fernen Vergangenheit. Astronomen erkannten, dass eine solch massive Kollision fast genug Energie gehabt hätte, um den Mond zu zerbrechen. Diese neue Entdeckung zeigt, dass das Ereignis ein Stück Proteus abgebrochen und in die Umlaufbahn um Neptun gebracht hat, als Neumond, den wir heute als Hippocamp sehen.

Die Monde des Neptun haben eine gewalttätige, chaotische Vergangenheit. Vor langer Zeit hat dieser Planet einen massiven Körper aus dem Kupiergürtel eingefangen, den wir heute als seinen größten Mond, Triton, betrachten. Die Schwerkraft dieses Objekts mit einem Durchmesser von 2.700 km riss die frühen Monde von Neptun auseinander. Langsam verschmolzen Trümmer der ersten Satelliten und bildeten die Monde, die wir heute auf dem Planeten sehen. Die Bildung des Hippocampus aus einer späteren Kometenkollision klassifiziert diesen Körper als Satelliten der dritten Generation.

Während die meisten Monde des Neptun in der Nähe des Planeten umkreisen, einschließlich Hippocamp und Proteus, zeichnet der mächtige Triton einen größeren Weg um die Welt. Bildnachweis: NASA, ESA und A. Feild (STScI)

„Basierend auf Schätzungen der Kometenpopulationen wissen wir, dass andere Monde im äußeren Sonnensystem von Kometen getroffen, zerschlagen und mehrfach neu akkretiert wurden. Dieses Satellitenpaar zeigt auf dramatische Weise, dass Monde manchmal von Kometen zerbrochen werden “, erklärt Jack Lissauer vom Ames Research Center der NASA.

Hippocamp war ursprünglich als S / 2004 N 1 bekannt, als es entdeckt wurde, bevor es seinen neuen Namen erhielt. Der Spitzname stammt von Meerestieren griechischen und römischen Ursprungs, die den Oberkörper eines Pferdes und den Unterkörper eines Fisches haben. Die Internationale Astronomische Union (IAU), die Organisation, die Objekte im Weltraum offiziell benennt, verlangt, dass Neptunmonde nach Wasserwesen in der griechischen und römischen Mythologie benannt werden.

Neptun wird zusammen mit Uranus als Eisriese eingestuft. Trotz des Namens ist relativ wenig Wassereis wie unter seiner dichten Atmosphäre zu finden. Es wird angenommen, dass der Kern des Planeten aus Gestein besteht, das von einem dichten Ozean aus Wasser, Methan und Ammoniak umgeben ist. Die Atmosphäre, die wir sehen, wenn wir diese Welt betrachten, besteht hauptsächlich aus Wasserstoff, Helium und Methan.

Bisher ist Voyager 2 das einzige Raumschiff, das jemals diesen am weitesten entfernten Planeten im Sonnensystem besucht hat.