In Amerikas geheimem Tschernobyl - Der radioaktive Müllkippen, der LAs kürzliches verheerendes Feuer auslöste

Apollo Saturn V F1-Motorenständer, Luke Jacobs (2015)

Drei Jahre, nachdem ich eine verlassene Einrichtung des Kalten Krieges am Stadtrand von LA ausgecheckt hatte, sammelte ein Lauffeuer die erste Glut von den Sträuchern hier und verbrannte einhunderttausend Morgen State Parkland und Tausende Häuser.

Einige Nachrichtenagenturen haben begonnen, über die möglicherweise furchtbarste Folge des Brandes zu berichten: Radioaktiver Staub, der unter der Anlage vergraben ist und in ganz Südkalifornien verteilt wird.

Regierungsbehörden bestreiten die Anschuldigungen mit der Begründung, dass keine schwerwiegenden Toxine aus dem bestrahlten Standort freigesetzt wurden.

Unabhängig davon, ob die Beweise zutreffen oder nicht, sind die Bewohner berechtigt, besorgt zu sein.

Vor fünfzig Jahren vertuschte ihre Regierung Studien, in denen nachgewiesen wurde, dass radioaktive Stoffe aus dem Standort Tausende ihrer Häuser in Simi Valley, Kalifornien, kontaminierten.

Warum sollten sie ihnen jetzt vertrauen?

05.00 Uhr, 1. Januar, * Neujahr *, 2015.

Ich sitze in meinem Auto und warte darauf, eine der abgelegensten Wohngegenden von LA zu betreten, ein weitläufiges Viertel, das direkt in die größte geschützte Bergkette des Ventura County eingebettet ist.

Mein Freund Josh sitzt neben mir und tastet mit seiner neuen Kamera nach dem SD-Steckplatz. Vor uns sitzen Bauunternehmer geduldig in Pickups und sind bereit, die Höfe einiger berühmter Persönlichkeiten der B-Liste und reicher Bewohner aufzuräumen, die drinnen vor Kater schlafen. Ich schiebe das Auto nach vorne und hole meine Brieftasche heraus.

Am Wachhäuschen öffnet ein alter Mann ein Fenster und starrt meinen Freund und mich an. Er sieht verwirrt aus, als er nach meinem Ausweis fragt. Ich gebe es ihm und er bewegt seine Hand in Richtung des Stativs auf dem Rücksitz.

"Ihr gehört zu den verrückten Youtubern oder so?", Fragt er.

Ich täusche ein Lächeln vor. "Nee! Nur ein Schulprojekt. Ehrlich gesagt, langweilig. Ich würde viel lieber schlafen. "

Der Wachmann nimmt meinen Ausweis und sieht auf der vorläufigen Gästeliste nach, um meinen Namen mit dem Bewohner abzustimmen, den ich in der Nacht zuvor angerufen hatte, um mich zuzulassen. "Du weißt nicht die Hälfte davon", sagt er und seufzt tief.

Wir fahren vorwärts und rollen unsere Fenster hoch. Punkrock-Explosionen, während wir die Eroberung des ersten von vielen Hindernissen feiern, die vor uns liegen. Es ist immer noch stockdunkel, als wir unser Ziel erreichen - eine Feuerwehrstraße am Rande der Gemeinde, umgeben von zwei McMansions und einer Flotte schwarzer SUVs, die am Straßenrand geparkt sind.

Wir öffnen meinen Koffer, um unsere Ausrüstung zu untersuchen: Gasmasken, Latexhandschuhe, Industrie-Taschenlampen, Neon-Leuchtstäbe und zwei Rucksäcke mit normaler Wanderausrüstung. Meine Gedanken rasen vor Aufregung, auch wenn ich denke, dass wir mit Einbrechern verwechselt werden würden, wenn wir hier gesehen würden (vielleicht von einem übermäßig ehrgeizigen Jogger, der seinen Vorsatz für das neue Jahr beginnen möchte).

Bildnachweis: Rocketdyne Cleanup Coalition

Das Santa Susana Field Laboratory war ein weitläufiger industrieller Forschungskomplex, der sich auf über 2.000 Morgen felsigem Hang im kalifornischen Simi Valley befand. Wissenschaftler der NASA, Boeing und Rocketdyne, die weithin als eine der wichtigsten Einrichtungen Amerikas während des Weltraumrennens anerkannt sind, haben maßgeblich zur Entwicklung der folgenden Projekte für die US-Regierung beigetragen.

  • Motoren für die Atlas Intercontinental Ballistic Missile (ICBM).
  • Die Engine für Explorer 1, Amerikas erster Satellit.
  • Der F-1-Motor, der den Apollo-Booster antreibt.

Und…

  • Der erste Natrium-Kernreaktor der Welt, der eine der schlimmsten radioaktiven Katastrophen in der Geschichte der USA erlebte.

Das Schlimmste in der US-Geschichte?

Die meisten Amerikaner kennen Three Mile Island, den Zusammenbruch von 1979, der die Anti-Atom-Politik in den Mainstream brachte und zu weltweiter Empörung führte. Aber wie viele haben vom Rocketdyne Meltdown von 1959 gehört?

Der Unfall setzte eine Strahlungswolke frei, die schätzungsweise hundertmal größer als fünf Kilometer ist, was viele lokale Wissenschaftler (darunter einen, der vor dem Kongress aussagte) dazu veranlasste, zu argumentieren, dass der direkte Zusammenhang mit der Krebsrate in der Nachbarschaft 60% über dem nationalen Durchschnitt liegt.

Nun, ich hätte es auf jeden Fall tun sollen - ich habe meine gesamte Kindheit innerhalb von 24 Kilometern des Ortes verbracht.

Ich habe unheimliche Erinnerungen an die ohrenbetäubenden Motorentests, die bei der SSFL vor ihrem Abschalten im Jahr 2006 stattfanden. Aber ich wusste fast nicht, woher die Geräusche kamen, außer den frechen Vorschlägen meines Vaters, die Aliens besuchten. Irgendwann nach dem Abitur stolperte ich über einen Artikel über SSFL, und meine Neugierde stieg.

Als die Starts während des Kalten Krieges häufiger wurden, erregten sie die Faszination vieler Bewohner des Tals. Kevin Roderick, ein in der Gegend aufgewachsener Journalist, schrieb, dass die Einheimischen immer dann eine Melodie sangen, wenn der Nachthimmel mit orangefarbenem Jet Fuel beleuchtet wurde:

Wenn es donnert
Auf den Bergen
Jeden Abend um neun,
Und deine Wände fangen an zu zittern
Es ist nicht Gott.
Es ist Rocketdyne.

Die Bewohner waren sehr stolz auf die Einrichtung. Für sie war dies ein größerer Zweck, mit dem die meisten Amerikaner nur über Fernsehberichte und Radiosendungen in Verbindung standen. Lokale Unternehmen ernährten Rocketdyne-Arbeiter, wuschen ihre Kleidung, reparierten ihre Autos und bauten ihre Häuser. Sie halfen ihrem Land bei seinen wichtigsten Zielen: die Sowjets zu besiegen und Männer zum Mond zu schicken.

Der Reaktor, der 1959 leckte, befand sich in einem Gebiet der SSFL, das als „Sektor IV“ bezeichnet wurde und als experimentell eingestuft wurde und laxe Umwelteinschränkungen aufwies. Dies ermöglichte es den Ingenieuren, den Reaktor schnell zu bauen, jedoch mit einem tödlichen Kompromiss: Es gab keine Containment-Strukturen. Der Reaktor und seine hochradioaktiven Komponenten waren ohne die großen Betonkuppeln untergebracht, die moderne Leistungsreaktoren umgeben.

Als die Kernschmelze auftrat, wurde eine Entscheidung von höheren Unternehmen getroffen, um den Vorfall herunterzuspielen. Die Ingenieure sollten den Reaktor in den nächsten Tagen wie gewohnt betreiben. Als immer deutlicher wurde, dass sich die Strahlung in den Hügeln und Gemeinden der Umgebung ausbreitete, wurde der Stecker gezogen. Wenige Wochen später veröffentlichte Atomics International ein Memo, in dem die Bewohner auf ein „leichtes Missgeschick“ mit ihrem Reaktor hingewiesen wurden und keine gefährliche Strahlung freigesetzt wurde.

Die Mitarbeiter der SSFL wurden angewiesen, niemandem von dem Vorfall zu erzählen. Bis 1979 wurde der Vorfall 20 Jahre lang nicht öffentlich bekannt gegeben. Eine Reihe von wissenschaftlichen und journalistischen Berichten zwischen 1989 und 2010 trug dazu bei, das wahre Ausmaß der Katastrophe aufzudecken. Daniel Hirsch, Präsident einer NGO, die sich der nuklearen Sicherheit widmet, sagte vor dem Kongress 2008 aus und bezeichnete den Zusammenbruch als "einen der schlimmsten Unfälle in der Geschichte der Nuklearindustrie".

Nachfolgende Berichte enthüllten andere toxische Entscheidungen, die Boeing bei der SSFL getroffen hatte. Anstatt gefährliche Materialien sicher zu einer lizenzierten Einrichtung zu transportieren, schossen die Arbeiter mit Gewehren auf Fässer mit giftigen Chemikalien und schütteten die Abfälle in nahegelegene Bäche. Dies hat zu mehreren laufenden Studien über die Grundwasserqualität des Gebiets geführt, darunter ein teurer Rechtsstreit zwischen Boeing und den lokalen Regierungen über mehrere Milliarden US-Dollar im Zusammenhang mit einer Sanierungsvereinbarung.

Ich bin ein Stadtforscher und liebe es, verlassene Orte zu erkunden. Aber die Idee, SSFL zu sehen, hat mich verdammt erschreckt. Als ich mehr über dieses bestrahlte Juwel las, wurde mir klar, dass es mein erstes wirklich riskantes Abenteuer sein würde.

Abgesehen von der hohen Strahlung im Boden und der bröckelnden Infrastruktur ist der Standort sehr sicher. Nach meinen Online-Gesprächen mit den wenigen Personen, die es geschafft haben, sich hineinzuschleichen, ist der Prozess anstrengend: Es ist erforderlich, 6 Meilen ein- und auszuwandern, was fast ein Zelten über Nacht auf dem Campingplatz erforderlich macht. Aber Camping schien zu brutal. Mit Sicherheit rund um die Uhr, durchstreifenden Kojoten und Strahlung wollte ich unbedingt einsteigen, ohne über Nacht bleiben zu müssen. Glücklicherweise fand ich einen viel einfacheren Zugangspunkt zu der Site, der meine Reisezeit erheblich verkürzte (dessen Verlauf ich hier nicht offenbaren sollte.)

Mein erster Einstieg in die SSFL war einfach genug - die äußerste Zaunschicht befand sich nur ein paar hundert Fuß von unserem Auto entfernt. Nachdem wir uns durch eine Lücke im Draht bewegt hatten, machten wir uns auf den Weg zu einem Wasserturm, um nach Sicherheitspatrouillen Ausschau zu halten. Die ersten Strukturen waren nur eine Meile oder so voraus. Das Gelände zwischen uns und der Anlage war mit schwarzen Planen von der Größe von Fußballfeldern übersät. Eine verwesende, kurvenreiche Straße führte den Weg hinauf und spleißte durch zwei weitere Zaunebenen.

Wir nahmen Stellung auf einem Stück Sandsteinfelsen. Ich verschlang ein paar Klippen und beobachtete den Sonnenaufgang. Als wir genug Licht hatten, suchte mein Freund nach Lastwagen. Uns wurde gesagt, dass sie zufällig patrouillieren würden, aber wir wollten sehen, dass es ein Muster in ihren Bewegungen gibt. Wenn wir sie entschlüsseln könnten, wären unsere Chancen, das herauszufinden, viel beruhigender.

Nach ungefähr einer halben Stunde hatte ich keinen einzigen LKW gesehen, der an einer der Straßen vorbeigefahren wäre. Ich sah Josh an. Wir zuckten die Achseln und marschierten vorwärts.

Die erste Struktur, die wir hinter dem Messerdraht vorfanden, schien eine Art Lagerraum für Mechaniker zu sein, der vor Jahrzehnten der Verlassenheit verrostet war. Wir zogen unsere Gasmasken an, um uns ein wenig von Asbest zu befreien, und schlichen uns ein.

Luke Jacobs, 2015

Alte Computer und Hardware standen an den Wänden, und Nobs hießen "FIRE ENGINES" und "INITIATE LAUNCH SEQUENCE". Nachdem wir die Kontrollen gelesen hatten, begann unsere Angst zu verschwinden, bis wir hörten, was zweifellos ein Kleintransporter war, der unsere Straße schleppte. Mein Magen senkte sich. Ich zog Josh aus der Hintertür und wir hockten uns hinter ein paar Betonblöcken.

Irgendwie haben wir keine Anzeichen mehr von dem LKW gehört oder gesehen. Kollektive Panik ergriff anscheinend die Kontrolle über unsere Sinne. In ein paar zermürbenden Minuten haben wir den Mut zusammengenommen, weiterzumachen.

Wir näherten uns einem kolossalen Bauwerk, das einem Wasserturm ähnelte. Als wir näher kamen, sahen wir die Aufschrift „GEFAHR: WASSERSTOFFGAS“ an der Seite eines hellblauen Speichertanks, der mit mehr als dreißig Metern ausgehöhlten Stahls über uns schwebte.

Josh und ich sahen uns an und lasen die Gedanken des anderen: Wir wollten diesen Hurensohn besteigen.

Dies würde einen großen, großen Boom auslösen

Ich fühlte mich während der ersten 30 Fuß des Kletterns ziemlich sicher, da das untere Segment der Leiter durch einen Sicherheitsring geschützt war. Aber meine Handflächen begannen wirklich zu schwitzen, als ich die Wendeltreppe erreichte, die sich um den Tank schlang.

Ich schob mich nach vorne, fand meinen Weg nach oben und schaute die Öffnung hinunter, die das Innere des Tanks enthüllte. Natürlich wurde das gesamte Gas vor langer Zeit abgelassen, aber ich musste mir vorstellen, dass ich mich an den Dämpfen unbekannter Chemikalien verschlucke.

Sobald wir uns auf den Weg nach unten gemacht hatten, gingen wir zum ersten Teststand - die wahre Attraktion, für die wir gekommen waren. Ein Großteil der Struktur wurde bis auf den Rahmen abgetragen, aber es war immer noch ein großartiger Anblick. Wir hörten Gerüchte, dass Bauunternehmer gerade dabei waren, den Turm abzureißen, deshalb hatten wir unglaublich viel Glück, ihn zu fotografieren, während er noch dort war. Von hier aus konnten wir die anderen Prüfstände sowie den berüchtigten Sektor IV sehen, in dem der Natriumreaktor eingeschmolzen war. Es war eine gute Meile vor uns und mit der erhöhten Strahlung entschieden wir uns, um den Prüfstand herum zu bleiben.

Coca Site Teststand

Nachdem ich ein paar Minuten auf das Gebäude geklettert war, blieb ich stehen und schrie Josh an. Ich hatte eine Art Alarm ausgelöst, ein rotes Blinklicht und ein piependes Geräusch verursachten ihn und ich rannte zum Ausgang. Wir legten eine halbe Meile zurück, bis wir hinter einer Kurve eine Sicherheitspatrouille auf unserer Straße herumwirbeln hörten. Wir kletterten einen Hügel hinauf und lagen flach in ein paar Büschen.

Der Lastwagen flog an uns vorbei, ohne unsere Position zu bemerken. Wir warteten, bis der Kamm frei war, und fuhren los. In den anderthalb qualvollen Kilometern, die wir zurückgelaufen waren, gelang es uns, den Weg zurück zu meinem Auto zu finden, ohne gesehen zu werden. Als wir unsere Masken ablegten und unsere verschwitzten Tücher auslüfteten, fühlten wir uns nie dümmer und lebendiger. Ein junges Mädchen trat uns gegenüber aus der Einfahrt. Ich winkte ihr zu. Sie beäugte unsere Gasmasken, zuckte mit den Schultern und schenkte uns ein Lächeln.

Gasmasken aus der Tschernobyl-Ära? Absolut notwendig ...

P.S. Stadterkundung. Stehlen / zerstören / verlegen Sie niemals etwas, das Sie finden. Behalten Sie Websites bei, wie Sie sie gefunden haben, und seien Sie respektvoll.