Im Labor gezüchtetes Hundefutter ist der erste Schritt zu einem sauberen Fleischimperium

Die Gründer dieses Startups essen ihre eigenen Knabbereien - und sie planen, Sie auch eines Tages zu füttern.

Fleischloses Hundefutter von Wild Earth (links) entsteht, nachdem die Wissenschaftler des Unternehmens Hunderte von Pilzstämmen gezüchtet haben, um die stärksten zu finden. (Foto links mit freundlicher Genehmigung von Wild Earth; andere Fotos von Grace Rubenstein)

Eines Tages wird das Fleisch, das Sie essen, wahrscheinlich genauso in einem Labor gewachsen sein wie auf der Farm. Und der Weg vom Labor zu Ihrem Teller kann durch die schlampige Hundeschale auf Ihrem Küchenboden führen.

Ryan Bethencourt und Ron Shigeta, zwei der Köpfe hinter dem Biotech-Beschleuniger IndieBio, sind dabei, mit einer Firma, die sie Wild Earth nennen, eine Reihe schlachtfreier Tiernahrung auf den Markt zu bringen. Erstens erreichen sie den 30-Milliarden-Dollar-Markt für Tiernahrung mit Hundeknabbereien, die aus Protein hergestellt werden, das von lebenden Zellen hergestellt wird. Dieses Produkt kommt diesen Frühling heraus.

Als nächstes wollen sie in ein oder zwei Jahren Katzenfutter herstellen, das aus echtem Mausfleisch hergestellt wird, aber keine echten Mäuse. Das Fleisch wird durch Vermehrung von Mausmuskelzellen im Labor gezüchtet. Katzen mögen es auf den Kopf stellen, aber die Idee betrifft einige Erfinder, die wollen, dass pingelige Menschen auch hungrig nach Fleisch aus dem Labor bleiben.

"Wir nutzen die Biologie heute wirklich als Technologie für die molekulare Herstellung von Lebensmitteln, und davon haben wir alle Nerds schon immer geträumt", sagt Bethencourt.

Das erste Produkt von Wild Earth für Hunde basiert auf einem mikroskopisch kleinen Pilz namens Aspergillus oryzae, besser bekannt als Koji. Das kleine Team von Wild Earth, das im Biotech-Inkubator von Bonneville Labs in einem Industriegebiet in Berkeley, Kalifornien, ansässig ist, speist es mit Zuckerwasser und bringt es bei der idealen Temperatur mit dem richtigen pH-Wert und Sauerstoffgehalt unter. Und der fröhliche Koji produziert Protein, das das Team dann zu Knabbereien backt. Der Pilz ist im Wesentlichen der Hersteller; Der Mensch kultiviert selektiv Koji-Stämme mit nützlichen Eigenschaften wie schnellem Wachstum oder hohem Protein- oder Vitamin-A-Ausstoß.

Mit schwungvoller Begeisterung holt Bethencourt Petrischalen aus dem Inkubator des Labors und zeigt die Stämme von A. oryzae, die im Inneren wachsen. Wir befinden uns in einem Raum, den Wild Earth mit Finless Foods teilt, das im Labor Fischfilets anbaut und eine der Investitionen von IndieBio darstellt. Die Petrischalen von Wild Earth sehen nicht gerade appetitlich aus. Sie sind mit Organismen gefüllt, die in einer Reihe von würgenden Formen und Farben wachsen. Einige sehen aus wie klumpiger weißer Käse, andere wie die Art von schwammigem braunem Schimmel, den Sie nach einem nassen Winter unter Ihrem Deck finden könnten. Das Labor riecht leicht nach Hefe.

Ryan Bethencourt und Abril Estrada, der Betriebsleiter von Wild Earth, öffnen einen Kanister mit flüssigem Stickstoff, um winzige Proben des nächsten in der Entwicklung befindlichen Produkts von Wild Earth zu extrahieren: Mausfleisch für Katzen, das ohne echte Mäuse gezüchtet wurde.

Abgesehen von den Erscheinungen wird Koji seit Hunderten, wenn nicht Tausenden von Jahren zur Herstellung menschlicher Nahrung verwendet. Es ist ein Fermentationsmittel, ähnlich den Mikroorganismen eines Sauerteigstarters, das in Japan üblicherweise zur Herstellung von Sojasauce, Miso und Sake verwendet wird. Bethencourt vergleicht das Proteinproduktionsprotokoll der Wild Earth mit etwas, das sich nicht so sehr vom selbstgebrauten Bier unterscheidet.

Tatsächlich schlüpften er und Shigeta in die Koji-Idee, weil Shigeta im Labor seine eigenen Pilze züchtete, um sie zu Hause für die Herstellung von Saucen zu verwenden. "Es würde mich manchmal verrückt machen, weil ich denke:" Hey, diese Pilze wachsen wirklich gut. Pass auf, dass du keine der anderen Teller im Kühlschrank kontaminierst ", sagt Bethencourt.

In einem anderen Laborraum dreht ein Fünf-Liter-Glasbehälter, der als Bioreaktor bezeichnet wird, eine milchig-beige Lösung von A. oryzae-Sporen, die mit Zuckerwasser gemischt sind. Das Volumen der Mischung wird sich innerhalb weniger Tage fast verdoppeln, da die Pilze Zucker fressen und Protein abpumpen. Anschließend wird der Fermentationstechniker Chris Thompson-Kucera die Mischung durch einen Netzbeutel abseihen, der für die Herstellung von Mandelmilch ausgelegt ist, und eine dicke, tahiniähnliche Paste extrahieren.

Die Mission von Wild Earth begeistert Bethencourt besonders, weil er aus Tierschutzgründen Veganer ist. (Shigeta ist ein Allesfresser.) Er rettet Hunde von Pflegeeltern und fühlt sich verunsichert, wenn er sie mit fleischigem Knabberzeug füttert, das von anderen Tieren hergestellt wurde, die möglicherweise im Produktionsprozess gelitten haben. Herkömmliche Tiernahrung leidet auch unter einem mysteriösen Fleischbild und dem öffentlichen Misstrauen gegenüber ihrer Lieferkette, da sie aus „Nebenprodukten“ hergestellt wird, tierischen Teilen, die nicht für die menschliche Ernährung verwendet werden. Die Tatsache, dass kürzlich bei mehreren führenden Marken von Hundefutter festgestellt wurde, dass sie geringe Mengen an Natriumpentobarbital enthalten, einem Sterbehilfemedikament, mit dem Tiere eingeschläfert werden, half nichts.

Es kann auch argumentiert werden, dass fleischloses Tierfutter einen geringeren ökologischen Fußabdruck hat. Die Herstellung von Fleisch für Tiernahrung verschlingt riesige Mengen an Land, Wasser und Treibstoff. Bethencourt glaubt jedoch, dass sich der Tierschutzaspekt wie bei käfigfreien Eiern besser verkaufen wird. Er plant auch, die Gesundheit seiner frühesten Hundekunden zu überwachen und hofft zu beweisen, dass Hunde, die sich fleischlos ernähren, weniger an Herz-Kreislauf-Erkrankungen und Krebs leiden.

Veganes Hundefutter gibt es bereits - zusammen mit einigen Kontroversen darüber, ob es wirklich ernährungsphysiologisch für Hunde geeignet ist. Cailin Heinze, Ernährungsberaterin an der Cummings School of Veterinary Medicine an der Tufts University, erklärt, dass Hunde theoretisch von einer fleischlosen Ernährung leben können, aber „es gibt eine viel engere Fehlerquote für eine vegane Ernährung als für eine traditionellere Ernährung, die beides verwendet pflanzliche und tierische Zutaten, daher sind diese Diäten viel schwieriger zu formulieren. “ Eine Studie von 2015 mit 24 vegetarischen Nahrungsmitteln für Hunde und Katzen ergab, dass fast alle die empfohlenen Mindestproteingehalte enthielten, aber nur jeder Vierte ausreichende Mengen an Aminosäuren aufwies.

Heinze fügt hinzu, dass es nicht genug Forschung gibt, um zu wissen, ob Hunde, die sich fleischlos ernähren, im Laufe der Jahre so gesund bleiben wie andere. Angesichts der Unsicherheit empfiehlt sie keine strenge vegane Ernährung für Hunde, außer für Hunde mit bestimmten Gesundheitszuständen - obwohl sie schreibt, dass „die meisten Hunde mit einer sorgfältig ausgearbeiteten veganen Ernährung recht gut zurechtkommen können“.

Der Bioreaktor rechts enthält ein wirbelndes Gebräu zukünftigen Hundefutters. Spinnen Sie Koji-Sporen mit etwas Zuckerwasser und sie produzieren ein beigefarbenes Protein.

Was unterscheidet Wild Earth neben der Proteinquelle? Das Unternehmen behauptet, dass sein Knabbergebäck einen höheren Proteingehalt und letztendlich mit zunehmender Produktion niedrigere Kosten haben wird. Beliebte vegane und vegetarische Hundefuttermarken enthalten etwa 18 bis 24 Prozent Protein und können für einen 20-Pfund-Beutel bis zu 50 US-Dollar kosten. Die Erfinder von Wild Earth sagen, dass ihre 30 Prozent Protein enthalten werden. Zunächst wird es sich um ein Premiumprodukt handeln, das für einen Fünf-Pfund-Beutel über 20 US-Dollar kostet. Da Koji jedoch so pflegeleicht ist (und im Gegensatz zu pflanzlichem Eiweiß keine großflächige Landwirtschaft erfordert), wollen die Gründer den Preis letztendlich auf den mittleren Bereich senken.

Taschen mit dem Prototyp-Knabberzeug von Wild Earth sitzen auf einem Schreibtisch inmitten der Reihen heller Kabinen im Arbeitsbereich von Bonneville Labs. Dies ist ein veganer Speckgeschmack, der mit einer Mischung aus Koji-Protein und Kichererbsenmehl gebacken wird. Der Betriebsleiter von Wild Earth, Abril Estrada, experimentiert mit verschiedenen Mehlen wie Buchweizen und Erbsen, um den richtigen Fasergehalt und die richtige Textur zu erhalten. Sie verfeinert auch zwei andere Arten von Knabbereien: veganen Käse und veganes Hühnchen. Sobald diese Rezepte fertig sind, wird das Essen in einer gewerblichen Küche in Oakland hergestellt. Wild Earth beabsichtigt, seine ersten Taschen im Juni an 100 handverlesene Kunden zum Verkauf zu liefern.

Estrada bietet mir ein Stück des braunen, ovalen Hundefutters an. Es ist dicht, knusprig und erdig und schmeckt wie ein dunkler Roggencracker. Bethencourt steckt auch einen in den Mund. "Ich habe so viel von diesem Zeug gegessen", sagt er.

Das nächste Produkt in der Entwicklung, das kultivierte Mausfleisch, zu betrachten, ist eine weitaus weniger beiläufige Angelegenheit. Zurück im Labor ziehen Bethencourt und Estrada isolierte Handschuhe an und öffnen einen kräftigen Kanister mit flüssigem Stickstoff. Dampf fließt heraus, während sie ein kleines Reagenzglas extrahieren, das einen Fleck des kantigeren Proteins der Wild Earth enthält. Keine Geschmackstests hier. "Es ist ein bisschen klebrig", sagt Bethencourt. "Es ist definitiv nicht bereit für die Hauptsendezeit, aber wir wollten sagen, dass es möglich ist."

Dieses Mausfleisch wurde im Labor aus einer vorhandenen Linie von Mausmuskelzellen gezüchtet, die normalerweise für wissenschaftliche Experimente verwendet wurden, nicht aus Lebensmitteln. Es ist der Schlüssel zu Wild Earths Ziel, Katzenfutter herzustellen, da Katzen im Gegensatz zu Hunden Fleisch essen müssen. Die wilde Erde muss noch einen Weg entwickeln, um die Zellen ohne Rinderwachstumshormon zu kultivieren. Als nächstes wird im Labor Fleisch für Hundefutter hergestellt.

Die Produkteinführung von Wild Earth verfolgt ein verstohleneres Ziel: einen schrittweisen Fortschritt in Richtung Normalität für tierfreies Fleisch. Wenn aus Pilzen hergestelltes Protein für Hunde das Tor von Wild Earth zu Mausfleisch im Labor für Katzen ist, dann ist das Katzenfutter Bethencourts Trojanisches Pferd, um Fleisch aus dem Labor für Menschen einzuführen.

„Wenn ich gefragt würde:‚ In 10 Jahren werden wir sauberes Fleisch haben? ' Ohne Zweifel “, sagt Bethencourt. "In fünf Jahren bin ich hoffnungsvoll."

Aber mit Tiernahrung dorthin gelangen? Bethencourt räumt ein, dass er Kollegen in der Lebensmittelindustrie im Labor hat, die sich wünschen, er würde diesen Weg nicht gehen. Fleisch aus Laboranbau muss bei manchen Menschen bereits einen Ick-Faktor überwinden. Wenn das erste große kommerzielle Fleischprodukt aus Laboranbau Tiernahrung ist, denken die Leute dann nicht, dass Fleisch aus Laboranbau für die Hunde ist (warten Sie darauf)?

Bethencourt geht jedoch auf die Barrikaden, um eine Branche zu beleben, die er als unfreundlich und nicht nachhaltig ansieht.

"Ich werde nicht sagen, wer, aber so ziemlich jeder sagt:" Tu es nicht ", sagt er. „Ich höre, woher alle kommen, aber das können wir tun, und es wird transformativ sein. Je früher wir dort ankommen, desto besser. “