Im Labor angebautes Hundefutter ist der erste Schritt zu einem Reich mit sauberem Fleisch

Die Gründer dieses Startups essen ihre eigenen Brocken - und sie planen, Sie auch eines Tages zu füttern.

Das fleischlose Wild Earth-Hundefutter, das übrig bleibt, entsteht, nachdem die Wissenschaftler des Unternehmens Hunderte von Pilzstämmen gezüchtet haben, um die stärksten zu finden. (Foto links mit freundlicher Genehmigung von Wild Earth; andere Fotos von Grace Rubenstein)

Eines Tages wird das Fleisch, das Sie essen, wahrscheinlich in einem Labor wie auf der Farm gewachsen sein. Und der Weg vom Labor zu Ihrem Teller kann durch die schlampige Hundeschüssel auf Ihrem Küchenboden verlaufen.

Ryan Bethencourt und Ron Shigeta, zwei der Köpfe hinter dem Biotech-Beschleuniger IndieBio, stehen kurz davor, mit einer Firma, die sie Wild Earth nennen, eine Reihe schlachtfreier Tiernahrung auf den Markt zu bringen. Erstens erreichen sie den 30-Milliarden-Dollar-Markt für Heimtierfutter mit Hundeknabberzeug, das aus Protein hergestellt wird, das von lebenden Zellen hergestellt wird. Das Produkt kommt diesen Frühling heraus.

Als nächstes wollen sie in ein oder zwei Jahren Katzenfutter herstellen, das aus echtem Mäusefleisch, aber keinen echten Mäusen hergestellt wird. Das Fleisch wird durch Vermehrung von Mausmuskelzellen im Labor gezüchtet. Katzen mögen es schaffen, aber die Idee betrifft einige Erfinder, die wollen, dass pingelige Menschen auch Hunger nach Fleisch aus dem Labor haben.

"Wir setzen Biologie heute wirklich als Technologie für die molekulare Herstellung von Lebensmitteln ein. Davon haben wir alle Nerds schon immer geträumt", sagt Bethencourt.

Das erste Produkt von Wild Earth für Hunde basiert auf einem mikroskopisch kleinen Pilz namens Aspergillus oryzae, besser bekannt als Koji. Das kleine Team von Wild Earth, das im Biotech-Inkubator der Bonneville Labs in einem Industriegebiet in Berkeley, Kalifornien, arbeitet, füttert es mit Zuckerwasser und beherbergt es bei der idealen Temperatur mit dem richtigen pH-Wert und Sauerstoffgehalt. Und der fröhliche Koji produziert Eiweiß, das das Team dann zu Knabbereien verarbeitet. Der Pilz ist im Wesentlichen der Hersteller; Die Menschen kultivieren selektiv Koji-Stämme mit nützlichen Eigenschaften wie schnellem Wachstum oder hohem Eiweiß- oder Vitamin-A-Ausstoß.

Mit schwungvoller Begeisterung holt Bethencourt Petrischalen aus dem Brutkasten des Labors und zeigt die darin wachsenden Stämme von A. oryzae. Wir sind in einem Raum, den Wild Earth mit Finless Foods teilt, das Fischfilets im Labor anbaut und eine der Investitionen von IndieBio ist. Die Petrischalen von Wild Earth sehen nicht gerade appetitlich aus. Sie sind mit Organismen gefüllt, die in einer Vielzahl von Knebel-induzierenden Formen und Farben wachsen. Einige sehen aus wie klumpiger weißer Käse, andere wie schwammiger brauner Schimmel, den Sie nach einem nassen Winter unter Ihrem Deck finden könnten. Das Labor riecht leicht hefig.

Ryan Bethencourt und der Einsatzleiter von Wild Earth, Abril Estrada, öffnen einen Flüssigstickstoffbehälter, um winzige Proben des nächsten in der Entwicklung befindlichen Produkts von Wild Earth zu entnehmen: Mäusefleisch für Katzen, das ohne wirkliche Mäuse gezüchtet wurde.

Abgesehen von den Erscheinungen wird Koji seit Hunderten, wenn nicht Tausenden von Jahren zur Herstellung menschlicher Nahrung verwendet. Es ist ein Fermentationsmittel, ähnlich den Mikroorganismen in einem Sauerteig-Starter, der in Japan üblicherweise zur Herstellung von Sojasauce, Miso und Sake verwendet wird. Bethencourt vergleicht das Wild Earth-Proteinproduktionsprotokoll mit etwas, das sich nicht vom selbstgebrauten Bier unterscheidet.

Tatsächlich schlüpften er und Shigeta in die Idee der Koji, weil Shigeta im Labor seine eigenen Pilze züchtete, um sie für die Herstellung von Saucen zu Hause zu verwenden. "Es würde mich manchmal verrückt machen, weil ich denke," Hey, diese Pilze wachsen wirklich gut, pass auf, dass du keine der anderen Teller im Kühlschrank kontaminierst ", sagt Bethencourt.

In einem anderen Laborraum spinnt ein Fünf-Liter-Glasbehälter, der als Bioreaktor bezeichnet wird, eine milchig-beige Lösung von A. oryzae-Sporen, die mit Zuckerwasser gemischt sind. Das Volumen der Mischung wird sich innerhalb weniger Tage fast verdoppeln, da die Pilze Zucker fressen und Eiweiß abpumpen. Dann wird der Fermentationstechniker Chris Thompson-Kucera die Mischung durch einen Netzbeutel passieren lassen, der für die Herstellung von Mandelmilch vorgesehen ist, wobei eine dicke, Tahini-ähnliche Paste extrahiert wird.

Die Mission von Wild Earth begeistert Bethencourt vor allem, weil er aus Tierschutzgründen ein Veganer ist. (Shigeta ist ein Allesfresser.) Er rettet Hunde durch Pflegeeltern und füttert sie unruhig mit fleischigen Knabbereien, die von anderen Tieren stammen, die möglicherweise im Produktionsprozess gelitten haben. Herkömmliches Heimtierfutter leidet auch unter einem mysteriösen Image und dem Misstrauen der Öffentlichkeit gegenüber seiner Lieferkette, da es aus "Nebenprodukten" hergestellt wird, tierischen Teilen, die nicht für die menschliche Ernährung verwendet werden. Die Tatsache, dass bei einigen führenden Hundefuttermarken kürzlich geringe Mengen von Natriumpentobarbital festgestellt wurden, einem Euthanasiemittel, das zum Einschlafen von Tieren verwendet wird, half nichts.

Es kann auch argumentiert werden, dass fleischloses Heimtierfutter einen geringeren ökologischen Fußabdruck hat. Die Herstellung von Fleisch für Heimtierfutter verschlingt riesige Mengen an Land, Wasser und Treibstoff. Aber Bethencourt glaubt, dass sich der Tierschutzaspekt wie bei käfigfreien Eiern besser verkaufen wird. Er plant auch, die Gesundheit seiner frühesten Hundekunden zu überwachen und zu beweisen, dass Hunde, die sich fleischlos ernähren, weniger an Herz-Kreislauf-Erkrankungen und Krebs erkranken.

Es gibt bereits veganes Hundefutter - zusammen mit einigen Kontroversen darüber, ob es wirklich für Hunde geeignet ist. Cailin Heinze, Ernährungswissenschaftler an der Cummings School of Veterinary Medicine an der Tufts University, erklärt, dass Hunde theoretisch von einer fleischlosen Ernährung leben können pflanzliche und tierische Inhaltsstoffe, daher sind diese Diäten viel schwieriger zu formulieren. “Eine Studie von 2015 mit 24 vegetarischen Nahrungsmitteln für Hunde und Katzen ergab, dass fast alle die empfohlenen Mindestproteinwerte enthielten, aber nur jeder Vierte ausreichende Mengen an Aminosäuren aufwies.

Heinze fügt hinzu, dass es nicht genug Forschung gibt, um zu wissen, ob Hunde mit fleischloser Ernährung im Laufe der Jahre so gesund bleiben wie andere. Angesichts der Unsicherheit empfiehlt sie keine strenge vegane Ernährung für Hunde, außer für Hunde mit bestimmten gesundheitlichen Problemen. Sie schreibt jedoch, dass „die meisten Hunde recht gut mit einer veganen Ernährung umgehen können“, die sorgfältig ausgearbeitet wurde.

Der Bioreaktor rechts enthält ein wirbelndes Gebräu von zukünftigem Hundefutter. Spinnen Sie Koji-Sporen mit etwas Zuckerwasser und sie produzieren ein beigefarbenes Protein.

Was unterscheidet Wild Earth neben der Proteinquelle? Das Unternehmen behauptet, dass sein Kibble einen höheren Proteingehalt und letztendlich, wenn die Produktion hochgefahren wird, niedrigere Kosten haben wird. Beliebte vegane und vegetarische Hundefuttermarken enthalten etwa 18 bis 24 Prozent Protein und können für einen 20-Pfund-Beutel bis zu 50 US-Dollar kosten. Die Erfinder von Wild Earth sagen, dass ihre 30 Prozent Protein enthalten werden. Zunächst wird es ein Premium-Produkt sein, über 20 US-Dollar für einen Fünf-Pfund-Sack. Da Koji jedoch so pflegeleicht ist (und im Gegensatz zu pflanzlichem Eiweiß keine großflächige Landwirtschaft benötigt), streben die Gründer letztendlich an, den Preis auf ein mittleres Niveau zu senken.

Säcke mit Wild Earths Prototyp-Kibble liegen auf einem Schreibtisch inmitten der Reihen heller Kabinen im Arbeitsbereich der Bonneville Labs. Dies sind „vegane Speck-Aromen“, die mit einer Mischung aus Koji-Protein und Kichererbsenmehl gebacken werden. Der Betriebsleiter von Wild Earth, Abril Estrada, experimentiert mit verschiedenen Mehlen wie Buchweizen und Erbsen, um den richtigen Fasergehalt und die richtige Textur zu erhalten. Sie verfeinert auch zwei andere Kibble-Sorten: veganen Käse und veganes Hühnchen. Sobald diese Rezepte fertig sind, werden die Lebensmittel in einer gewerblichen Küche in Oakland hergestellt. Wild Earth will im Juni seine ersten Taschen zum Verkauf an 100 handverlesene Kunden ausliefern.

Estrada bietet mir ein Stück braunes, ovales Hundefutter an. Es ist dicht, knusprig und erdig und schmeckt wie ein dunkler Roggencracker. Bethencourt steckt sich auch einen in den Mund. "Ich habe so viel von diesem Zeug gegessen", sagt er.

Das nächste Produkt in der Entwicklung, das gezüchtete Mäusefleisch, zu sehen, ist eine weitaus weniger zufällige Angelegenheit. Zurück im Labor ziehen Bethencourt und Estrada isolierte Handschuhe an und öffnen einen kräftigen Kanister mit flüssigem Stickstoff. Der Dampf strömt aus, während sie ein kleines Reagenzglas herausziehen, das einen Fleck Wild Earths kantigeres Protein enthält. Keine Geschmackstests hier. "Es ist ein bisschen klebrig", sagt Bethencourt. "Es ist definitiv nicht bereit für die Hauptsendezeit, aber wir wollten sagen, dass es möglich ist."

Dieses Mäusefleisch wurde im Labor aus einer bestehenden Linie von Mausmuskelzellen gezüchtet, die normalerweise für wissenschaftliche Experimente verwendet werden, nicht für Lebensmittel. Dies ist der Schlüssel zum Ziel von Wild Earth, Katzenfutter herzustellen, da Katzen im Gegensatz zu Hunden Fleisch essen müssen. Die wilde Erde muss noch einen Weg finden, um die Zellen ohne Rinderwachstumshormon zu kultivieren. Als nächstes wird Laborfleisch für Hundefutter hergestellt.

Der Produkt-Rollout von Wild Earth verfolgt ein verdeckteres Ziel: einen schrittweisen Fortschritt hin zur Normalität für tierfreies Fleisch. Wenn aus Pilzen hergestelltes Protein für Hunde das Tor von Wild Earth zum Laborfleisch von Mäusen für Katzen ist, dann ist das Katzenfutter Bethencourts Trojanisches Pferd, um Laborfleisch für Menschen einzuführen.

"Wenn ich gefragt würde:" In 10 Jahren haben wir sauberes Fleisch? "Ohne Zweifel", sagt Bethencourt. "In fünf Jahren bin ich zuversichtlich."

Aber über Tiernahrung dorthin zu gelangen? Bethencourt räumt ein, dass er Kollegen aus der Lebensmittelindustrie hat, die sich wünschen, dass er diesen Weg nicht einschlagen würde. Fleisch, das im Labor angebaut wird, muss bei manchen Menschen bereits einen Ick-Faktor überwinden. Wenn es sich bei dem ersten kommerziellen Fleischprodukt aus Laboranbau um Heimtierfutter handelt, glauben die Leute dann nicht, dass Fleisch aus Laboranbau für die Hunde geeignet ist (warten)?

Bethencourt geht jedoch auf die Barrikaden, um eine Industrie aufzumuntern, die er als unfreundlich und nicht nachhaltig ansieht.

"Ich werde nicht sagen, wer, aber so ziemlich jeder sagt: Mach es nicht", sagt er. "Ich höre, woher jeder kommt, aber das können wir tun, und es wird transformierend sein." Je früher wir dort sind, desto besser. “