Lassen Sie uns die Neuroplastizität nicht überdehnen

Sicher, Ihr Gehirn ist dynamischer als gedacht. Aber diese Kräfte zu nutzen ist schwierig.

Illustration von Nick Vokey; Quellbild von _DJ_ (CC)

Seit Forscher herausgefunden haben, dass das erwachsene Gehirn entgegen vorheriger Überzeugung neue Nervenzellen wachsen lassen kann, ist Neuroplastizität ein heißes Thema. Konventionelle Weisheit hatte zuvor behauptet, dass das erwachsene Gehirn physisch nicht viel verändern konnte, geschweige denn neue Zellen wachsen lassen konnte. Im Wesentlichen hatten Neurowissenschaftler postuliert, dass die Struktur des Gehirns nach dem jungen Erwachsenenalter in virtuellen Beton gesetzt wurde, bis Krankheit, Alterung oder Tod es zerstörten.

Diese Position ergab nie wirklich viel Sinn. Während das Lernen mit zunehmendem Alter sicherlich schwieriger ist, geschieht es eindeutig immer wieder, und zum Glück ändern Erwachsene ihre Ideen und ihr Verhalten häufig vollständig. Und wie könnte es sein, dass die Interaktion mit der Umwelt Ihr Gehirn in jungen Jahren strukturell verändert, aber nie wieder, wenn Sie das gesetzliche Mindestalter für Alkoholkonsum erreicht haben? Aber so wurde die Wissenschaft im Grunde der Öffentlichkeit vermittelt.

Jetzt hat sich das Pendel in die andere Richtung gedreht. In den letzten Jahrzehnten gab es eine Explosion von Büchern und Artikeln, um die Idee bekannt zu machen, dass sich das Gehirn eines Erwachsenen tatsächlich verändern kann - nicht nur funktional, sondern auch strukturell. Laut Google Ngram stieg die Verwendung des Begriffs „Neuroplastizität“ in Büchern zwischen 1992 und 2008 um den Faktor acht. Viele dieser Autoren argumentieren, dass die Möglichkeiten der Plastizität nahezu unbegrenzt sind - dass sie Menschen mit Behinderungen das Sehen, Hören und Bewegen wiederherstellen oder Hirnverletzungen, psychische Erkrankungen und Krankheiten rückgängig machen können.

In The Brain's Way of Healing zum Beispiel enthält der Psychiater Norman Doidge eine Reihe erstaunlicher Anekdoten: eine Frau, die ihre vollständig behinderten chronischen Schmerzen heilte, indem sie sie visualisierte; ein Mann, der seine Parkinson-Krankheit mit Bewegung gezähmt hat; und andere, die Blindheit, schwere Hirnverletzungen und andere stark beeinträchtigende Zustände durch nicht-invasive Laser- oder elektrische Hirnstimulation überwunden haben.

Die Geschichten sind überzeugend und der Autor zitiert Studien zu den einzelnen verwendeten Techniken. Viele der Patienten sind jedoch ungewöhnlich motiviert, was wichtig ist, da viele der beschriebenen Techniken intensive, zeitaufwändige, langfristige und sich wiederholende Praktiken erfordern. Diejenigen, die keine derart anstrengenden Anstrengungen beinhalten, neigen dazu, zweifelhafte Technologie zu verwenden. Zum Beispiel schien die Lasertechnik zunächst vielversprechend, wird aber ihrer anekdotischen Darstellung als Mittel zur Wiederherstellung der Funktion bei schweren Hirnverletzungen nicht gerecht.

Was wir hier haben, ist New-Age-Unsinn aus alter Zeit in einer neuen Flasche: Neuroplastizität ist im Grunde ein Umpacken von „Geist über Materie“: Auch Sie können durch bloßen Willen oder durch ein paar Lichter, die auf Ihren Kopf gerichtet sind, vom Sein verschwinden verheerend krank bis vollständig geheilt.

Wenn wir wirklich verstehen können, was Neuroplastizität kann und was nicht - und warum sie nicht immer gut ist -, können wir Einblicke in die Behandlung chronischer Schmerzen und psychischer Erkrankungen gewinnen.

Dies bedeutet nicht, dass die Anekdoten keine Hoffnung bieten, dass sich das Gehirn in einigen Fällen selbst reparieren kann. Oft kann dies durch intensives Wiederholen eines neuen Verhaltens erreicht werden. Solche Geschichten sind real und solche Fälle müssen untersucht werden. Aber diese Art der Erholung wurde immer gelegentlich beobachtet, selbst wenn das Gehirn als relativ starr angesehen wurde.

Wenn wir wirklich verstehen können, was Neuroplastizität kann und was nicht - und warum sie nicht immer gut ist -, können wir Einblicke in die Behandlung vieler medizinischer Probleme gewinnen, von chronischen Schmerzen bis hin zu psychischen Erkrankungen.

Das klingt heikel

Eine schlüpfrige Definition von Neuroplastizität plagt Ihr Gehirn weiß mehr als Sie denken, von dem Psychologen Niels Birbaumer. Teile des Buches widmen sich in bewundernswerter Weise der Entlarvung der Idee, dass Menschen mit schweren Behinderungen wie dem „Locked-In“ -Syndrom, die nicht kommunizieren oder sich bewegen können, keine Lebensqualität haben sollten. Birbaumer arbeitet mit solchen Patienten zusammen und sagt, dass viele von ihnen, sobald ihnen beigebracht wurde, zu kommunizieren, indem sie sich auf bestimmte Gedanken konzentrieren, um Absichten zu signalisieren, normale Stimmungen und sogar Glück zu beschreiben und nicht wollen, ihr Leben zu beenden. Trotzdem sind diese Patienten immer noch gelähmt und müssen langsam und ineffizient kommunizieren. Während Neuroplastizität es ihnen ermöglichen kann, Kommunikation zu lernen, ist es sicherlich keine Heilung oder gar Wiederherstellung der Gesundheit. Ihr Gehirn zeigt keine große Fähigkeit, sich zu verändern und zu erholen.

Später in diesem Buch versucht Birbaumer Beweise dafür vorzulegen, dass ein Gehirn psychiatrische Störungen wie Phobien und posttraumatische Belastungsstörungen verlernen kann. Aber er verspricht zu viel, während er ethisch fragwürdige (gelinde gesagt!) Taktiken fördert.

Zum Beispiel erzählt Birbaumer eine Anekdote, in der er „wie ein Verrückter“ fährt, um einem traumatisierten Mann zu helfen, der mehrere schwere Autounfälle hatte und, was nicht überraschend war, Angst vor dem Fahren hatte. Während der ersten dieser wilden Fahrten erbrach der Patient „den Inhalt seines Darms und seiner Blase und evakuierte ihn auf meine Polsterung“. Nach Angaben des Autors ermöglichte diese extreme „Expositionstherapie“ dem Mann schließlich, das Fahren selbst wieder aufzunehmen.

Es gibt Formen der Expositionstherapie, bei denen man sich den Ängsten stellt, das Gehirn neu zu trainieren, und sie können bei einigen Phobien und einigen Fällen von PTBS wirksam sein. Um zu vermeiden, dass sich diese Bedingungen tatsächlich verschlechtern, erfolgt die Exposition langsam und die Intensität wird sehr allmählich erhöht, wobei dem Patienten immer das maximale Gefühl der Kontrolle über die Situation gegeben wird.

Angesichts der Tatsache, dass Patienten wiederholt aufgefordert werden, sich ihren schlimmsten Albträumen zu stellen, weist diese Therapie, selbst wenn sie schrittweise durchgeführt wird, enorm hohe Abbrecherquoten auf. In der Tat sind einige Patienten tatsächlich re-traumatisiert und sie werden schlimmer. In dem Buch werden jedoch keine Fehlerfälle vorgestellt.

All dies ist eine Erinnerung daran, dass Plastizität kompliziert und oft schwer fassbar ist. Und es muss sein: Grundsätzlich ist es das außerordentlich komplexe Gehirn, plastisch zu sein - aber nur bis zu einem gewissen Punkt.

Wie man neu verdrahtet

Caroline Williams 'My Plastic Brain und Mo Costandis Neuroplastizität machen dies deutlich. (Costandi leistet einen Beitrag zu NEO.LIFE.) Es gibt auch kein Buch mit Wundermitteln oder Geschichten über übermenschliche Beharrlichkeit oder Ausdauer. Stattdessen geben beide einen Einblick in die Art und Weise, wie Plastizität unser Leben ständig beeinflusst.

In einigen Fällen ist es hilfreich, dass das Gehirn schnell versucht, Verhaltenssequenzen zu automatisieren. Auf diese Weise lernst du, Musik zu spielen, Fahrrad zu fahren oder eine neue Sprache zu verstehen - alles Aufgaben, die in fast jedem Alter erledigt werden können, obwohl es einfacher ist, wenn du jünger bist.

Die Plastizität, die dies ermöglicht, geht jedoch zu Lasten der späteren Plastizität, sobald eine Fertigkeit erlernt wurde. Schlechte Gewohnheiten sind schwerer rückgängig zu machen, als sie überhaupt zu etablieren. Deshalb gedeihen Sucht, Depression und andere psychische Erkrankungen. Sobald das Gehirn eine Reihe von Handlungen oft genug wiederholt - ob es ein Medikament braucht, um damit fertig zu werden, über einen belastenden Gedanken nachzudenken oder in sozialen Situationen ängstlich zu werden -, können auch diese zu automatischen Reaktionen werden, in die das Gehirn leicht hineinrutschen kann.

Einige chronische Schmerzen scheinen auch eine schurkische Form der Plastizität zu sein. Bei diesen Syndromen kann ein falsches Signal so weit verstärkt werden, dass es sich weiter wiederholt und verstärkt, lange nachdem die ursprüngliche Schmerzquelle verschwunden ist.

Denken Sie an Plastizität aus entwicklungspolitischer Sicht. Früh im Leben, wenn das Gehirn am plastischsten ist, werden Vorlagen festgelegt, die unsere Reaktionen auf spätere Erfahrungen prägen. Wenn Ihre Kindheit und Kindheit traumatisch sind, wird Ihr Stresssystem sehr unterschiedlich verkabelt. Wenn Sie dann als Teenager feststellen, dass die Einnahme von Drogen Ihnen bei der Bewältigung hilft, wird es nicht nur äußerst schwierig sein, aus diesem Muster auszubrechen, sondern Sie haben auch keine Vorlagen für andere Bewältigungsmethoden erstellt.

Es ist jedoch nicht unmöglich, neue Vorlagen zu erstellen. Es ist nur so, dass die Anzahl der Wiederholungen, die zur Erzeugung von Lernen erforderlich sind, enorm zunimmt, sobald eine sensible Zeit verstrichen ist, in der das Gehirn für bestimmte Arten des Lernens wie Kindheit oder Jugend am offensten ist. Es wird viel, viel mehr Wiederholungen neuer Fähigkeiten erfordern, um dauerhafte Verhaltensänderungen hervorzurufen. Das Erkennen sollte die Art und Weise beeinflussen, wie wir diese Probleme behandeln: Es ist unrealistisch und kann äußerst demoralisierend sein, zu erwarten, dass sich eine Sucht fast augenblicklich ändert, ohne Zeit für eine ernsthafte Wiederholung neuer Fähigkeiten. Ebenso benötigt jemand mit einer Hirnverletzung oder einem Schlaganfall so früh und so oft wie möglich so viel Physiotherapie wie möglich. Es ist wichtig zu erkennen, wie viel Wiederholung erforderlich ist. Andernfalls lässt die Langsamkeit des Wandels die Arbeit zwecklos erscheinen.

Psychedelika wie LSD und Psilocybin scheinen die Plastizität zu beeinflussen, weshalb das Interesse an therapeutischen Anwendungen dieser Substanzen zunimmt.

Es ist auch wichtig, die Chemie zu verstehen, die Plastizität ermöglicht. Sport scheint zum Beispiel die Freisetzung von Nervenwachstumsfaktoren zu erhöhen, die es dem Gehirn ermöglichen, sich neu zu verdrahten. Es kann bei Krankheiten wie Parkinson äußerst hilfreich sein, obwohl es sein Fortschreiten selten stoppen kann. Interessanterweise wirken sich Antidepressiva auch auf die Plastizität aus: Sie können tatsächlich einem Gehirn, das in einer problematischen Rille steckt, erlauben, herauszuspringen. Es wurde gezeigt, dass Medikamente wie Prozac Menschen helfen, ihre Funktion nach einem Schlaganfall wiederherzustellen, ein Effekt, der vermutlich auf den Einfluss dieser Medikamente auf die Plastizität zurückzuführen ist. Aber sie können nicht alleine arbeiten. Sie können Plastizität zulassen, aber Plastizität tritt nicht auf, wenn es keine Erfahrung gibt, um sie hervorzurufen.

Psychedelika wie LSD und Psilocybin scheinen ebenfalls die Plastizität zu beeinflussen, weshalb das Interesse an therapeutischen Anwendungen dieser Substanzen zunimmt. Auch hier ist das Medikament selbst in erster Linie ein Katalysator: Die Art und Weise, wie Menschen ihre Erfahrungen interpretieren, ist entscheidend dafür, wie sie sich dadurch verändern.

Wir stehen erst am Anfang unseres Verständnisses der Neuroplastizität, aber nur ein grundlegendes Gefühl dafür, wie sie funktioniert, hat bereits neue Einblicke in medizinische und psychologische Behandlungen gebracht, bei denen es um Lernen und nicht nur um die Einnahme einer Pille geht. Neuroplastizität kann auch auf andere neue Weise genutzt werden - solange wir unseren Geist nicht so offen halten, dass unser Gehirn ausfällt.