Überdehnen wir die Neuroplastizität nicht

Klar, dein Gehirn ist dynamischer als gedacht. Aber diese Kräfte zu nutzen ist schwierig.

Illustration von Nick Vokey; Quellbild von _DJ_ (CC)

Seit die Forscher herausgefunden haben, dass das erwachsene Gehirn im Gegensatz zu früheren Vorstellungen neue Nervenzellen bilden kann, ist Neuroplastizität ein heißes Thema. Bisher war allgemein bekannt, dass das erwachsene Gehirn nicht viel physisch verändern oder neue Zellen bilden konnte. Im Wesentlichen hatten Neurowissenschaftler angenommen, dass die Struktur des Gehirns nach dem jungen Erwachsenenalter praktisch konkretisiert war, bis Krankheit, Altern oder Tod es zerstörten.

Diese Position ergab nie wirklich einen Sinn. Während das Lernen mit zunehmendem Alter sicherlich schwieriger ist, geschieht es natürlich immer wieder, und zum Glück ändern Erwachsene häufig ihre Ideen und ihr Verhalten vollständig. Und wie könnte es sein, dass die Interaktion mit der Umwelt Ihr Gehirn strukturell verändert, während Sie jung sind, aber nie wieder, nachdem Sie das gesetzliche Trinkalter erreicht haben? Aber so wurde die Wissenschaft im Grunde der Öffentlichkeit vermittelt.

Jetzt hat sich das Pendel in die andere Richtung gedreht. In den letzten Jahrzehnten gab es eine Explosion von Büchern und Artikeln, um die Idee zu popularisieren, dass sich das Gehirn eines Erwachsenen tatsächlich verändern kann - nicht nur funktional, sondern auch strukturell. Laut Google Ngram stieg die Verwendung des Begriffs „Neuroplastizität“ in Büchern zwischen 1992 und 2008 um den Faktor acht. Viele dieser Autoren behaupten, dass die Möglichkeiten der Plastizität nahezu unbegrenzt sind - sie könne Menschen mit Behinderungen das Sehen, Hören und die Bewegung wiederherstellen oder Hirnverletzungen, psychische Erkrankungen und Krankheiten rückgängig machen.

In The Brain’s Way of Healing zum Beispiel enthält der Psychiater Norman Doidge eine Reihe erstaunlicher Anekdoten: eine Frau, die ihre chronischen Schmerzen vollständig heilte, indem sie sie visualisierte; ein Mann, der seine Parkinson-Krankheit mit Bewegung zähmte; und andere, die Blindheit, schwere Hirnverletzungen und andere stark beeinträchtigende Zustände durch nicht-invasive Laser- oder elektrische Hirnstimulation überwunden haben.

Die Geschichten sind überzeugend und der Autor zitiert Studien zu den einzelnen Techniken. Viele der Patienten sind jedoch ungewöhnlich motiviert, was wichtig ist, da viele der beschriebenen Techniken intensive, zeitaufwendige, langfristige und sich wiederholende Praktiken erfordern. Diejenigen, die nicht mit solch anstrengenden Anstrengungen verbunden sind, neigen dazu, zweifelhafte Technologien zu verwenden. Zum Beispiel schien die Lasertechnik zunächst vielversprechend, wird aber ihrer anekdotischen Darstellung als Mittel zur Wiederherstellung der Funktion bei schweren Hirnverletzungen nicht gerecht.

Was wir hier haben, ist New-Age-Unsinn aus alter Zeit in einer neuen Flasche: Neuroplastizität ist im Grunde eine Umverpackung von „Geist über Materie“ verheerend krank bis vollständig geheilt.

Wenn wir wirklich verstehen können, was Neuroplastizität kann und was nicht - und warum es nicht immer gut ist -, können wir einen Einblick in die Behandlung chronischer Schmerzen und psychischer Erkrankungen gewinnen.

Dies soll nicht heißen, dass die Anekdoten keine Hoffnung bieten, dass sich das Gehirn in einigen Fällen selbst reparieren kann. Oft kann dies durch intensives Wiederholen eines neuen Verhaltens geschehen. Solche Geschichten sind real, und solche Fälle müssen untersucht werden. Aber diese Arten von Wiederherstellungen wurden immer wieder beobachtet, selbst wenn das Gehirn für relativ starr gehalten wurde.

Wenn wir wirklich verstehen können, was Neuroplastizität kann und was nicht - und warum es nicht immer gut ist -, können wir einen Einblick in die Behandlung vieler medizinischer Probleme gewinnen, von chronischen Schmerzen bis hin zu psychischen Erkrankungen.

Das klingt heikel

Eine schlüpfrige Definition von Neuroplastizität plagt Ihr Gehirn mehr, als Sie denken, von dem Psychologen Niels Birbaumer. In Teilen des Buches wird bewundernswerterweise die Idee entlarvt, dass Menschen mit schweren Behinderungen wie dem „Locked In“ -Syndrom, die nicht kommunizieren oder sich bewegen können, von keiner Lebensqualität ausgehen sollten. Birbaumer arbeitet mit solchen Patienten und sagt, dass viele von ihnen, nachdem ihnen das Kommunizieren beigebracht wurde, sich auf bestimmte Gedanken konzentrieren, um Absichten zu signalisieren, normale Stimmungen und sogar Glück zu beschreiben und nicht das Verlangen haben, ihr Leben zu beenden. Trotzdem sind diese Patienten immer noch gelähmt und müssen langsam und ineffizient kommunizieren. Zwar können sie durch Neuroplastizität lernen, sich zu verständigen, doch ist dies sicherlich keine Heilung oder Wiederherstellung der Gesundheit. Ihr Gehirn zeigt keine große Fähigkeit, sich zu verändern und zu erholen.

Später in dem Buch versucht Birbaumer zu beweisen, dass ein Gehirn psychiatrische Störungen wie Phobien und posttraumatische Belastungsstörungen verlernen kann. Aber er verspricht zu viel, während er ethisch fragwürdige (gelinde gesagt!) Taktiken fördert.

Zum Beispiel erzählt Birbaumer eine Anekdote, in der er „wie ein Wahnsinniger“ fährt, um einem traumatisierten Mann zu helfen, der mehrere schwere Autounfälle erlitten hatte und wenig überraschend Angst vor dem Autofahren hatte. Während der ersten dieser wilden Fahrten erbrach der Patient „und evakuierte den Inhalt seines Darms und seiner Blase auf meine Polsterung.“ Nach Angaben des Autors ermöglichte diese extreme „Expositionstherapie“ dem Mann schließlich, wieder selbstständig zu fahren.

Es gibt Formen der Expositionstherapie, bei denen man sich den Ängsten gegenübersieht, das Gehirn neu zu trainieren. Sie können bei einigen Phobien und einigen Fällen von PTBS wirksam sein. Um eine Verschlechterung dieser Zustände zu vermeiden, erfolgt die Exposition langsam und die Intensität wird sehr allmählich erhöht, wobei dem Patienten immer das maximale Gefühl der Kontrolle über die Situation gegeben wird.

Angesichts der Tatsache, dass Patienten wiederholt aufgefordert werden, sich ihren schlimmsten Alpträumen zu stellen, hat diese Therapie auch nach und nach enorm hohe Abbrecherquoten. In der Tat sind einige Patienten tatsächlich re-traumatisiert und sie werden schlimmer. Das Buch enthält jedoch keine Fälle von Misserfolg.

All dies ist eine Erinnerung daran, dass Plastizität kompliziert und oft schwer fassbar ist. Und es muss sein: Grundsätzlich ist es das, was das außerordentlich komplexe Gehirn tut, plastisch zu sein - aber nur bis zu einem gewissen Grad.

Wie verdrahten?

Caroline Williams 'My Plastic Brain und Mo Costandis Neuroplasticity machen dies deutlich. (Costandi ist ein NEO.LIFE-Mitarbeiter.) Auch kein Buch mit Wundermitteln oder Geschichten über die übermenschliche Beharrlichkeit oder Ausdauer. Stattdessen geben beide Einblicke in die Art und Weise, wie Plastizität unser Leben ständig beeinflusst.

In einigen Fällen ist es hilfreich, dass das Gehirn schnell versucht, Verhaltensabläufe zu automatisieren. Auf diese Weise lernst du, Musik zu spielen, Fahrrad zu fahren oder eine neue Sprache zu verstehen. Alle Aufgaben können in nahezu jedem Alter ausgeführt werden, auch wenn es einfacher ist, wenn du jünger bist.

Die Plastizität, die dies ermöglicht, geht jedoch zu Lasten der späteren Plastizität, sobald eine Fähigkeit erlernt wurde. Schlechte Gewohnheiten sind schwerer rückgängig zu machen, als sie überhaupt erst herzustellen. Deshalb gedeihen Sucht, Depression und andere psychische Erkrankungen. Wenn das Gehirn eine Reihe von Handlungen oft genug wiederholt - ob es eine Droge nimmt, um damit fertig zu werden, über einen belastenden Gedanken nachzudenken oder in sozialen Situationen ängstlich zu werden -, können auch diese zu automatischen Reaktionen werden.

Einige chronische Schmerzen scheinen ebenfalls eine Schurkenform der Plastizität zu sein. Bei diesen Syndromen kann ein falsches Signal so weit verstärkt werden, dass es sich wiederholt und verstärkt, lange nachdem die ursprüngliche Schmerzquelle verschwunden ist.

Denken Sie an Plastizität aus entwicklungspolitischer Sicht. Früh im Leben, wenn das Gehirn am plastischsten ist, werden Vorlagen festgelegt, die unsere Reaktionen auf spätere Erfahrungen prägen. Wenn Ihr Säuglingsalter und Ihre Kindheit traumatisch sind, wird Ihr Stresssystem sehr unterschiedlich verdrahtet sein. Wenn Sie dann als Teenager feststellen, dass Drogenkonsum Ihnen bei der Bewältigung hilft, wird es nicht nur äußerst schwierig sein, aus diesem Muster auszubrechen, sondern Sie haben auch keine Vorlagen für andere Bewältigungsmethoden erstellt.

Es ist jedoch nicht unmöglich, neue Vorlagen zu erstellen. Es ist nur so, dass die Anzahl der Wiederholungen, die erforderlich sind, um Lernen hervorzubringen, enorm zunimmt, sobald eine sensible Phase verstrichen ist, in der das Gehirn für bestimmte Arten des Lernens am offensten ist, beispielsweise für das Säuglingsalter oder das Jugendalter. Es wird viel, viel mehr Wiederholungen neuer Fähigkeiten erfordern, um dauerhafte Verhaltensänderungen hervorzurufen. Die Erkenntnis, dass dies die Art und Weise beeinflussen sollte, wie wir mit diesen Problemen umgehen: Es ist unrealistisch und kann äußerst demoralisierend sein, zu erwarten, dass sich so etwas wie eine Sucht fast augenblicklich ändert, ohne dass Zeit für ernsthafte Wiederholungen neuer Fähigkeiten bleibt. Ebenso benötigt jemand mit Hirnverletzung oder Schlaganfall so früh und so oft wie möglich so viel Physiotherapie wie möglich. Es ist wichtig zu erkennen, wie viel Wiederholung erforderlich ist. Andernfalls macht die Langsamkeit des Wandels die Arbeit nutzlos.

Psychedelika wie LSD und Psilocybin scheinen die Plastizität zu beeinträchtigen, weshalb das Interesse an therapeutischen Anwendungen dieser Substanzen wächst.

Das Verständnis der Chemie, die Plastizität ermöglicht, ist ebenfalls wichtig. Bewegung scheint zum Beispiel die Freisetzung von Nervenwachstumsfaktoren zu erhöhen, die es dem Gehirn ermöglichen, sich neu zu verdrahten. Es kann bei Krankheiten wie der Parkinson-Krankheit äußerst hilfreich sein, wenngleich es selten sein Fortschreiten aufhalten kann. Interessanterweise beeinflussen Antidepressiva auch die Plastizität: Sie können tatsächlich einem Gehirn, das in einer problematischen Furche steckt, erlauben, aus dieser herauszuspringen. Es hat sich gezeigt, dass Medikamente wie Prozac die Wiederherstellung der Funktion nach einem Schlaganfall unterstützen. Dieser Effekt ist vermutlich auf den Einfluss dieser Medikamente auf die Plastizität zurückzuführen. Aber sie können nicht alleine arbeiten. Sie können Plastizität zulassen, aber Plastizität tritt nicht auf, wenn es keine Erfahrung gibt, um sie hervorzurufen.

Psychedelika wie LSD und Psilocybin scheinen ebenfalls die Plastizität zu beeinflussen, was ein Teil des wachsenden Interesses an therapeutischen Anwendungen dieser Substanzen ist. Auch hier ist die Droge selbst in erster Linie ein Katalysator: Die Art und Weise, wie Menschen ihre Erfahrungen interpretieren, entscheidet darüber, wie sie sich dadurch verändern.

Wir stehen erst am Anfang unseres Verständnisses der Neuroplastizität, aber nur ein grundlegendes Verständnis ihrer Funktionsweise hat bereits neue Erkenntnisse über medizinische und psychologische Behandlungen gebracht, bei denen es um Lernen geht, nicht nur um die Einnahme einer Tablette. Neuroplastizität kann auch auf andere Weise genutzt werden - solange wir nicht so offen sind, dass unser Gehirn ausfällt.