Leben auf dem Mars? Hast du Steine ​​im Kopf?

Mars ist seit mehr als einem Jahrhundert mit außerirdischem Leben verbunden, obwohl Träume von fortgeschrittenen Wesen, die in Luftkissenfahrzeugen herumreiten, unwahrscheinlich sind. Trotzdem kennen wir Wassereis, das unter der rötlichen Oberfläche des Mars verborgen ist und in dem wir versteinerte Überreste des Lebens finden können, oder vielleicht einfache Organismen, die in der Moderne noch eine Existenz aufbauen.

Sowohl die NASA als auch die Europäische Union (in Partnerschaft mit Russland) werden im Jahr 2020 Raumschiffe zum Mars schicken, um auf dem Roten Planeten nach Leben in Vergangenheit oder Gegenwart zu suchen. Diese Roboterforscher sollen vulkanische magmatische Gesteine ​​untersuchen, die die Marslandschaft dominieren. Hier auf der Erde finden sich Fossilien jedoch fast immer in Sedimentgesteinen, die im Laufe der Zeit Schicht für Schicht aufgebaut werden. In Vorbereitung auf die Reise zum Mars untersuchen schwedische Forscher Fossilien in den Strukturen magmatischer Gesteine ​​hier auf der Erde, in der Hoffnung, herauszufinden, worauf bei Marsfossilien zu achten ist.

Ein Künstlerkonzept des Mars 2020-Rovers der NASA, der die Oberfläche des Roten Planeten erforscht. Bildnachweis: NASA / JPL-Caltech

„Der Fossilienbestand der Erde basiert fast ausschließlich auf Befunden in Sedimentgesteinen, während magmatisches Gestein als unfruchtbar angesehen wurde, einschließlich eines Fossilienbestandes vergangener Leben. Da Marsvulkangesteine ​​bei der Suche nach Biosignaturen gezielt eingesetzt werden, ist das Fehlen eines terrestrischen analogen Fossilienbestandes ein offensichtliches Hindernis für das wissenschaftliche Ziel der Mission “, schrieben die Forscher in einem Artikel, der in Frontiers in Earth Science veröffentlicht wurde.

Dieser Ort ist ein echter Tauchgang

Weit unter dem tiefsten Meeresboden befinden sich noch Fossilien antiker Mikroben, von denen einige aus der Zeit vor 3,5 Milliarden Jahren stammen. In dieser Landschaft, in der das Sonnenlicht niemals fällt, verbrauchen Bakterien, Pilze und andere mikroskopisch kleine Lebensformen magmatisches Gestein - und einander - als Nahrung. Diese Lebensformen füllen Hohlräume und Risse in Felsen, wo sie beim Tod versteinern und gelegentlich Fossilien bilden.

Fossilien vom Meeresboden, wie diese, die von alten Pilzen produziert wurden, könnten Forschern helfen, auf dem Mars nach Lebenszeichen in der Vergangenheit oder Gegenwart zu suchen. Bildnachweis: Dr. Magnus Ivarsson

Tiefbohrprojekte können diese geologischen Aufzeichnungen der frühesten Lebenstage auf der Erde an die Oberfläche bringen, um von Geologen und anderen Forschern untersucht zu werden, die die Geschichte des Lebens auf unserem Planeten zusammensetzen. Zum Glück für Forscher, die das Leben auf dem Mars untersuchen, ähnelt die ozeanische Kruste auf der Erde in vielerlei Hinsicht den magmatischen Gesteinen, aus denen die Marsoberfläche besteht, und ermöglicht die Erstellung eines vorläufigen Leitfadens für Marsfossilien.

„Wir schlagen einen 'vulkanischen Mikrofossilienatlas' vor, um die Auswahl von Zielorten für Missionen zu unterstützen, die nach Beweisen für außerirdisches Leben suchen, wie die NASA Mars Mission 2020 und ExoMars. Der Atlas könnte uns auch dabei helfen, zu erkennen, wie Mars-Mikrofossilien aussehen könnten, indem er Biosignaturen identifiziert, die mit verschiedenen Arten versteinerter Mikroben assoziiert sind “, erklärt Dr. Magnus Ivarsson vom Schwedischen Naturkundemuseum.

„Wenn man studiert, ob es Leben auf dem Mars gibt oder wie das Universum begann, ist es etwas Magisches, die Grenzen des Wissens zurückzudrängen. Das ist fast ein Teil des Menschseins. “
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Die Struktur antiker Fossilien kann eine Vielzahl von Informationen über das Leben aus Milliarden von Jahren in unserer Vergangenheit liefern. Durch die Untersuchung von Kohlenstoffisotopen sowie chemischer Informationen in den Gesteinen können Forscher eine detaillierte Analyse dieser archaischen Strukturen erstellen. Diese Studie könnte dazu beitragen, festzustellen, welche Arten von Leben in magmatischem Gestein erhalten geblieben sind und unter welchen Bedingungen sie sich gebildet haben könnten.

Die Vergangenheit und Zukunft des Roten Planeten

Der Mars war einst ein Wasserplanet, verlor jedoch vor Milliarden von Jahren den größten Teil seiner Atmosphäre und seines Wassers, möglicherweise aufgrund starker Staubstürme, die den Planeten durchqueren. Trotz des wüstenartigen Klimas bleibt der Mars einer der besten Orte im Sonnensystem, um außerirdisches Leben zu finden.

Die ExoMars-Mission besteht aus einem Rover, der von der Europäischen Weltraumorganisation (ESA) gebaut wurde, und einem stationären Wissenschaftslabor, das von Wissenschaftlern und Ingenieuren aus Russland entworfen wurde. Der Rover wurde zu Ehren von Rosalind Franklin benannt, einer Pionierin der Genforschung, die vor Watson und Crick die Struktur der DNA herleitete.

Die Mars 2020-Mission wird die Marskruste untersuchen und Proben der Marskruste in Containern versiegeln, die für eine Reise zur Erde durch eine zukünftige Mission bereit sind. Wenn wir uns Fossilien aus dem frühesten Lebensalter der Erde ansehen, haben wir vielleicht bald eine bessere Vorstellung davon, welche Gesteine ​​wir untersuchen und vielleicht (eines Tages) hier auf unserem eigenen Planeten in Laboratorien bringen können.