Mein Mittagessen mit Stephen Hawking

Ich schreibe dies in Erinnerung an Stephen Hawking, zwei Tage nach seinem Tod im Alter von 76 Jahren (Jahrzehnte nachdem ihm die Ärzte gesagt hatten, er habe nur noch wenige Jahre zu leben). Dies ist die Geschichte, als ich vor etwa 20 Jahren das Glück hatte, ihn beim Mittagessen zu treffen und mit ihm zu sprechen…

Es war Mai 1998 und Stephen Hawking besuchte das Silicon Valley. Zu dieser Zeit war ich bei Silicon Graphics tätig, dem Unternehmen, das Pionierarbeit im Bereich 3D-Computing geleistet hatte und das Marketing für eine Internet-Software-Produktlinie leitete. Professor Hawking war in der Stadt, um zwei bestimmte Unternehmen zu besuchen, Silicon Graphics und Intel. Er kam zu uns, weil die Kosmologie zunehmend von massiver Rechenleistung abhängig war und weil Silicon Graphics die heißesten Supercomputer der Welt herstellte. Das Ziel des Treffens des Professors mit uns war es, mehr von unserer Hardware für sein Cambridge-Labor zu den bestmöglichen Bedingungen zu sichern.

Mehr als ein Dutzend Führungskräfte aus dem gesamten Unternehmen erhielten die goldene Eintrittskarte für ein Mittagessen mit dem berühmten Physiker und seinem Gefolge. Wir trafen uns im Amber India, einem fantastischen und sehr beliebten indischen Restaurant zu dieser Zeit in einem unauffälligen Einkaufszentrum am El Camino Real in Mountain View. Da es sich um Silicon Valley handelt, war es eine sehr informelle Veranstaltung ohne zugewiesene Sitzplätze. Als die Leute anfingen, sich in den Raum zu begeben, der für die Veranstaltung reserviert war, bemerkte ich, dass er mit einem einzigen, sehr langen Tisch für ungefähr 20 von uns eingerichtet war. Es schien auch, dass der Professor nicht an einer Tischposition landen würde, sondern in der Mitte einer Seite. Ich musste meinen „Eintrittsvektor“ sehr sorgfältig auswählen, um zu hoffen, dass der Ehrengast nicht aus dem Ohr gerät. In einem meiner stolzesten Momente des Social Engineering befand ich mich „zufällig“ direkt gegenüber von Stephen Hawking, obwohl ich nicht einmal dem wichtigsten Manager von Silicon Graphics nahe stand!

In der nächsten Stunde konnte ich jedes Wort hören, das von oder zu dem Professor gesagt wurde, einem Mann, vor dem ich enormen Respekt hatte. Was mich durchweg beeindruckt hat, war sein Sinn für Humor. So viel von dem, was er mühsam, Charakter für Charakter, herauspickte, würde sich, wenn er von seiner ikonischen synthetischen Stimme vorgelesen würde, als Witz herausstellen. Zum Beispiel haben die Mitarbeiter von Intel früher an diesem Tag die CPU des Computers, der sein Sprachsystem mit Strom versorgt, aufgerüstet und von einem ziemlich anämischen AMD-Chip umgeschaltet. Auf die Frage, wie sein Morgen verlaufen sei, antwortete Stephen: „Sehr gut. Jetzt habe ich Intel drinnen. “

Während des Mittagessens hatte Hawking ein Funkeln in den Augen und benutzte die meisten seiner Worte für Humor

Irgendwann bemerkte ich, dass ich nicht gewusst hatte, was für einen großartigen Sinn für Humor er hatte. Das brachte ihn dazu zu teilen, dass er wirklich stolz war, kürzlich gebeten worden zu sein, in einer zukünftigen Folge von The Simpsons als Gaststar aufzutreten. Er liebte die Show und freute sich darauf, darin zu erscheinen. Ein Jahr später gab er sein Simpson-Debüt in "They Saved Lisa's Brain".

Stephen Hawking erschien zum ersten Mal in The Simpsons in

Schließlich hatte ich den Mut, die Geschichte meiner persönlichen Beziehung zur Physik zu teilen und ihm eine damit verbundene Frage zu stellen. Sie sehen, als junger Mann ging ich zum MIT, um Physiker zu werden. Mein Physikkurs für Studienanfänger wurde von Professor Alan Guth (der Pionier der Theorie der kosmischen Inflation) unterrichtet, und als Student im zweiten Jahr konnte ich mich in das Physikprojektlabor von Professor Henry Kendall einreden (eine Klasse nur für Junioren und Senioren). Das veranlasste Professor Kendall, mich einzuladen, in der Winterpause in seinem Forschungslabor zu arbeiten.

(Witzig beiseite: Acht Jahre später hörte ich auf NPR, dass Professor Kendall gerade den Nobelpreis gewonnen hatte. Für einen Moment stellte ich mir vor, wie großartig es wäre, wenn er den Preis für das Zeug erhalten hätte, an dem ich arbeiten musste. Leider war es stattdessen für die Arbeit, die er 23 Jahre zuvor in Stanford getan hatte, um die Existenz von Quarks zu beweisen.)

All das teilte ich Professor Hawking mit, aber auch, dass ich kurz darauf den Verlauf meines Studiums und meiner Karriere dramatisch veränderte und die Hauptfächer von Physik zu kreativem Schreiben wechselte, ob Sie es glauben oder nicht. (Ja, ich weiß, das ist ein ungewöhnlicher Hauptfach am MIT; lange Geschichte für einen anderen Tag.)

„Während ich mich einmal ziemlich intensiv mit Physik beschäftigte“, sagte ich zu Professor Hawking, „habe ich es seit dem Wechsel der Hauptfächer vor 16 Jahren nicht wirklich verfolgt. Habe ich etwas Großes verpasst? "

Und dann verlangsamte sich die Zeit. Ich wusste, dass es einige Minuten dauern würde, bis er eine Antwort verfasst hatte, da er Charakter für Charakter durch subtile Bewegungen seiner Zunge auswählte (wenn ich mich richtig erinnere). Die erste Minute fühlte sich wie eine Stunde an. Meine Gedanken rasten.

War meine Frage zu frech? Dies ist eines der klügsten Gehirne der Welt, und vielleicht war meine Frage nicht wert. Vielleicht sollte ich es umformulieren. Nein, nein. Das wäre unhöflich, da er auf halbem Weg antwortet. Und er müsste einfach von vorne anfangen.

Nachdem die Ewigkeit endlich vorbei war, antwortete Professor Hawkings synthetische Stimme mit Intel-Antrieb mit der einzigen scherzfreien Antwort, an die ich mich während des gesamten Treffens erinnere:

„Die größte Veränderung in der Physik in dieser Zeit ist das Internet. In der Vergangenheit habe ich Monate veröffentlicht und auf Antworten gewartet. Jetzt bekomme ich sofort eine Reaktion aus der ganzen Welt. “

Seine Antwort fand großen Anklang bei mir und half mir, meine Reise weg von der Physik zu verstehen und zu bekräftigen, durch kreatives Schreiben (und eine Reihe anderer Dinge) und schließlich bis zum Turboladen meiner Karriere im Silicon Valley vor vier Jahren durch schnelles Erkennen und Paddeln, um die „große Welle“ des Internets zu fangen, so wie es 1994 geschah.

Und das war mein episches Mittagessen mit Stephen Hawking. RUHE IN FRIEDEN