Mein Mittagessen mit Stephen Hawking

Ich schreibe dies in Erinnerung an Stephen Hawking, zwei Tage nach seinem Tod im Alter von 76 Jahren (Jahrzehnte, nachdem Ärzte ihm mitgeteilt hatten, dass er nur noch wenige Jahre zu leben hatte). Dies ist die Geschichte von vor etwa 20 Jahren, als ich das Glück hatte, ihn beim Mittagessen zu treffen und mit ihm zu sprechen.

Es war Mai 1998 und Stephen Hawking besuchte Silicon Valley. Zu dieser Zeit war ich bei Silicon Graphics, einem Unternehmen, das als Pionier im Bereich 3D-Computing tätig war und das Marketing für eine Internet-Software-Produktlinie leitete. Professor Hawking war in der Stadt, um zwei bestimmte Unternehmen zu besuchen, Silicon Graphics und Intel. Er kam zu uns, weil die Kosmologie zunehmend von massiver Rechenleistung abhängig war und weil Silicon Graphics die heißesten Supercomputer der Welt herstellte. Das Ziel des Treffens des Professors mit uns war es, mehr Hardware für sein Cambridge-Labor zu bestmöglichen Konditionen zu sichern.

Mehr als ein Dutzend Führungskräfte aus dem gesamten Unternehmen erhielten die goldene Eintrittskarte für ein Mittagessen mit dem berühmten Physiker und seinem Gefolge. Wir trafen uns im Amber India, einem fantastischen und zu dieser Zeit sehr beliebten indischen Restaurant in einem unauffälligen Einkaufszentrum am El Camino Real in Mountain View. Da dies Silicon Valley war, war es eine sehr informelle Veranstaltung ohne zugewiesene Sitzplätze. Als die Leute begannen, sich in den Raum zu begeben, der für die Veranstaltung reserviert war, bemerkte ich, dass er mit einem einzigen, sehr langen Tisch für die ungefähr 20 von uns gedeckt war. Außerdem schien es, als würde der Professor nicht an der Spitze des Tisches landen, sondern in der Mitte einer Seite. Ich musste meinen „Eintrittsvektor“ sehr sorgfältig auswählen, um die Hoffnung zu haben, dass der Ehrengast nicht außer Hörweite gerät. In einem meiner stolzesten Momente des Social Engineerings, obwohl ich nicht einmal dem wichtigsten Manager von Silicon Graphics nahe stand, befand ich mich „zufällig“ direkt gegenüber von Stephen Hawking!

In der nächsten Stunde konnte ich jedes Wort hören, das von oder zu dem Professor gesprochen wurde, einem Mann, vor dem ich großen Respekt hatte. Was mich durchweg beeindruckt hat, war sein Sinn für Humor. So viel von dem, was er mühsam Charakter für Charakter herauspickte, würde sich, wenn es von seiner ikonischen synthetischen Stimme vorgelesen würde, als Witz herausstellen. Beispielsweise haben die Intel-Mitarbeiter früher an diesem Tag die CPU des Computers, der sein Sprachsystem mit Strom versorgt, aufgerüstet und von einem anämischen AMD-Chip umgeschaltet. Auf die Frage, wie sein Morgen verlief, antwortete Stephen: „Sehr gut. Jetzt habe ich Intel drinnen. “

Während des Mittagessens hatte Hawking ein Augenzwinkern und verwendete die meisten seiner Worte für Humor

Irgendwann bemerkte ich, dass ich nicht wusste, welchen großartigen Sinn für Humor er hatte. Das brachte ihn dazu mitzuteilen, dass er wirklich stolz war, kürzlich gebeten worden zu sein, in einer zukünftigen Folge von Die Simpsons Gaststar zu sein. Er liebte die Show und freute sich darauf, dabei zu sein. Ein Jahr später gab er sein Simpson-Debüt in "They Saved Lisa's Brain".

Stephen Hawking war zum ersten Mal in The Simpsons in

Irgendwann hatte ich den Mut, die Geschichte meiner persönlichen Verbindung mit der Physik zu teilen und ihm eine damit zusammenhängende Frage zu stellen. Sie sehen, als junger Mann ging ich zu M.I.T. Physiker werden. Mein Erstsemester-Physikkurs wurde von Professor Alan Guth (der Pionier der Theorie der kosmischen Inflation war) unterrichtet, und im zweiten Studienjahr gelang es mir, mich in das Physikprojektlabor von Professor Henry Kendall (eine Klasse nur für Junioren und Senioren) einzuarbeiten. Das veranlasste Professor Kendall, mich über die Winterpause in sein Forschungslabor einzuladen.

(Komisch beiseite: Acht Jahre später hörte ich auf NPR, dass Professor Kendall gerade den Nobelpreis gewonnen hatte. Für einen Moment stellte ich mir vor, wie großartig es wäre, wenn er den Preis für das Zeug erhalten hätte, an dem ich gearbeitet hätte. Leider war es stattdessen für die Arbeit, die er 23 Jahre zuvor in Stanford getan hatte, um die Existenz von Quarks zu beweisen.)

All das teilte ich mit Professor Hawking, aber auch kurz danach veränderte ich meinen Studien- und Karriereweg dramatisch und wechselte die Hauptfächer von Physik zu kreativem Schreiben, ob Sie es glauben oder nicht. (Ja, ich weiß, das ist ein ungewöhnlicher Hauptfach für M.I.T.; lange Geschichte für einen weiteren Tag.)

"Also, als ich einmal ziemlich tief in der Physik war", sagte ich zu Professor Hawking, "habe ich es nicht wirklich verfolgt, seit ich vor 16 Jahren die Hauptfächer gewechselt habe. Habe ich etwas Großes vermisst? "

Und dann verlangsamte sich die Zeit. Ich wusste, dass er einige Minuten brauchen würde, um eine Antwort zu verfassen, da er Zeichen für Zeichen durch subtile Bewegungen seiner Zunge auswählte (wenn ich mich richtig erinnere). Die erste Minute fühlte sich an wie eine Stunde. Meine Gedanken rasten.

War meine Frage zu frech? Dies ist eines der klügsten Gehirne der Welt, und vielleicht war meine Frage nicht würdig. Vielleicht sollte ich es umformulieren. Nein nein Das wäre unhöflich, da er gerade mit dem Antworten fertig ist. Und er müsste einfach wieder von vorne anfangen.

Nachdem die Ewigkeit vorbei war, antwortete Professor Hawkings nunmehr von Intel angetriebene synthetische Stimme mit der einzigen scherzfreien Antwort, an die ich mich während des gesamten Treffens erinnere:

„Die größte Veränderung in der Physik in dieser Zeit ist das Internet. In der Vergangenheit habe ich monatelang veröffentlicht und darauf gewartet, dass Antworten eingehen. Jetzt bekomme ich sofort eine Reaktion aus der ganzen Welt. “

Seine Antwort fand großen Anklang bei mir und half mir, meine Reise weg von der Physik, durch kreatives Schreiben (und eine Reihe anderer Dinge) und schließlich bis zum Turbolader meiner Karriere im Silicon Valley vor vier Jahren zu verstehen und zu bekräftigen durch Beobachten und Paddeln schnell genug, um die „große Welle“ des Internets zu erfassen, so wie es 1994 geschah.

Und das war mein episches Mittagessen mit Stephen Hawking. RUHE IN FRIEDEN.