Der Asteroid, der sich bis zur Vergessenheit dreht

Das Hubble-Weltraumteleskop hat einen Asteroiden entdeckt, der sich so schnell dreht, dass er Material von seiner Oberfläche wirft und den Körper zur Zerstörung bringt. Ein Paar kometenartiger Schwänze, das von diesem aktiven Asteroiden namens Gault ausgeht, zeigt zwei Fälle, in denen der Asteroid beträchtliche Mengen an Material verloren hat.

Asteroid (6478) Gault wurde 1988 entdeckt, aber neue Beobachtungen von Hubble und anderen Observatorien zeigen, dass der Asteroid durch ungleichmäßige Erwärmung durch die Sonne auseinander fällt. Diese Materialaufspaltung bietet Forschern die Möglichkeit, die Zusammensetzung des Asteroiden zu studieren, ohne dass ein Raumschiff in den Körper geschickt werden muss.

„Wir mussten nicht nach Gault gehen. Wir mussten nur das Bild der Luftschlangen sehen und wir können alle Staubkörner nach Größe sortiert sehen. Alle großen Körner (etwa die Größe der Sandpartikel) befinden sich nahe am Objekt und die kleinsten Körner (etwa die Größe der Mehlkörner) sind am weitesten entfernt, da sie durch den Sonnendruck am schnellsten gedrängt werden “, sagte Olivier Hainaut vom Europäische Südsternwarte, Mitglied des Gault-Beobachtungsteams.

Asteroid (6478) Gault, gesehen, wie er ein Paar Schwänze abwirft, was sein letztes Ende bedeuten könnte. Bildnachweis: NASA, ESA, K. Meech und J. Kleyna (Universität von Hawaii) und O. Hainaut (Europäische Südsternwarte)

Aufbrechen ist einfach zu machen

Der Yarkovsky-O'Keefe-Radzievskii-Paddack (YORP) -Effekt tritt auf, wenn Sonnenlicht kleine Körper im Weltraum erwärmt, wodurch Wärme - und Impuls - vom Objekt freigesetzt werden. Dadurch wird ein kleines Drehmoment erzeugt, was zu einer erhöhten Drehgeschwindigkeit des Körpers führen kann. Dies wiederum erhöht die Fliehkraft, die von Materialien auf der Oberfläche ausgeübt wird, was zur Freisetzung von Schutt und Staub in den Weltraum führt. Wenn sich das Objekt alle zwei Stunden mehr als einmal dreht, überwindet die Zentrifugalkraft die Schwerkraft und der betroffene Körper kann auseinanderfallen. Es wird angenommen, dass sich Gault zu dieser kritischen zweistündigen Rate dreht.

Im Asteroidengürtel zwischen Mars und Jupiter, der 800.000 Körper enthält, schätzen Astronomen, dass durchschnittlich ein aktiver Asteroid wie Gault durch den YORP-Effekt jedes Jahr zerstört wird.

Der Asteroidengürtel zwischen Mars und Jupiter enthält ungefähr 800.000 Objekte, deren Größe von Staubpartikeln bis zum Zwergplaneten Ceres reicht und groß genug ist, um sich an einer dünnen Atmosphäre festzuhalten. Bildnachweis: ESA / ATG Medialab

„Dieses Selbstzerstörungsereignis ist selten. Aktive und instabile Asteroiden wie Gault werden erst jetzt mit Hilfe neuer Vermessungsteleskope erfasst, die den gesamten Himmel abtasten. Das bedeutet, dass sich schlecht benennende Asteroiden wie Gault der Erkennung nicht mehr entziehen können “, erklärt Olivier Hainaut von der European Southern Observatory.

Erkundung der Gaultschen Gulch

Gault erstreckt sich etwa vier Kilometer von einer Seite zur anderen und dreht sich rund 344 Millionen Kilometer um die Sonne von unserem Mutterstern. Forscher glauben, dass sich der Asteroid aufgrund des YORP-Effekts seit ungefähr 100 Millionen Jahren gedreht hat.

Der längere Schwanz ist mehr als 800.000 Kilometer lang und etwa 4.800 Kilometer breit. Der kleinere der beiden Schwänze ist ungefähr ein Viertel dieser Größe. Jedes der Features dauert nur wenige Monate, bevor sich das Material im umliegenden Raum verteilt.

Beobachtungen von Hubble in der Region um Gault zeigen keine weit verbreiteten Trümmer, sodass die Möglichkeit besteht, dass die Schwänze das Ergebnis einer Kollision zwischen Gault und einem anderen Körper sind.

Beobachtungen der Merkmale legen nahe, dass die Schwänze aus Material gebildet wurden, das um den 28. Oktober und am 30. Dezember 2018 aus dem Asteroiden freigesetzt wurde. Jedes Ereignis dauerte zwischen einigen Stunden und wenigen Tagen, wobei insgesamt genug Material freigesetzt wurde, um einen Ball in einer Entfernung von 150 Metern zu bilden Durchmesser.

Neben dem Hubble-Weltraumteleskop trug eine Vielzahl von Observatorien zur Entdeckung des merkwürdigen Verhaltens von Gault bei, darunter die Teleskope ATLAS und Pan-STARRS in Hawaii sowie das Issac Newton-Teleskop in Spanien.