Das große Geheimnis des Kuipergürtels - ein Mangel an kleinen Objekten

Der Kuipergürtel, eine Gruppe von Millionen felsiger und eisiger Körper, umgibt unser Sonnensystem wie ein riesiger Donut, der größer ist als die Umlaufbahn von Neptun. Eine neue Studie zeigt jedoch, dass der Gürtel weit weniger kleine Objekte enthält, als in einer solchen Formation zu erwarten wäre.

Pluto ist der bekannteste aller Körper im Kuipergürtel, und das Raumschiff New Horizons der NASA war 2015 das erste Observatorium, das es besuchte. Die Analyse von Daten aus New Horizons zeigt, dass kleine Krater auf Pluto und seinem größten Mond, Charon, selten sind . Dies deutet darauf hin, dass kleine Kuiper Belt Objects (KBOs) mit einem Durchmesser zwischen 300 Fuß und einer Meile im System nur wenige und weit voneinander entfernt sind.

„Diese kleineren Objekte des Kuipergürtels sind viel zu klein, um mit Teleskopen in so großer Entfernung wirklich gesehen zu werden. New Horizons, die direkt durch den Kuipergürtel flogen und dort Daten sammelten, waren der Schlüssel, um sowohl große als auch kleine Körper des Gürtels kennenzulernen “, sagte Kelsi Singer, Co-Ermittler der NASA-Mission New Horizons am Southwest Research Institute (SwRI).

Charon, der größte Mond von Pluto, wird hier 2015 vom Raumschiff New Horizons gesehen. Beachten Sie die glatte Oberfläche. Bildnachweis: NASA-JHUAPL-SwRI

Als sich die Planeten vor 4,6 Milliarden Jahren bildeten, verschmolzen die Welten aus Staub und Gas, was als Akkretion bekannt ist. Es wird angenommen, dass der Kuipergürtel Überreste dieses alten Prozesses sind.

Die Untersuchung von Einschlagskratern auf Körper im Sonnensystem liefert wertvolle Informationen über die Bildung und Entwicklung des Sonnensystems. Der Asteroidengürtel zwischen Mars und Jupiter enthält eine reiche Sammlung kleiner Körper, sodass Forscher darüber nachdenken, warum eine ähnliche Verteilung im Kuipergürtel nicht zu sehen ist. Eine Möglichkeit besteht darin, dass die kleinere, engere Formation im Asteroidengürtel zu häufigeren Kollisionen führt als im Kuipergürtel, wodurch größere Objekte in kleinere Stücke zerlegt werden.

Pluto befindet sich so weit von der Erde entfernt, dass Teleskope auf seiner gefrorenen Oberfläche keine Details erkennen können. Die Begegnung zwischen New Horizons und Pluto im Jahr 2015 ergab ein großes herzförmiges Merkmal und Berge, die sich vier Kilometer über dem Boden befinden - fast die Höhe von Mauna Kea auf Hawaii.

Berge auf Pluto von New Horizons aus gesehen. Bildnachweis: NASA-JHUAPL-SwRI

Unbekannte geologische Prozesse auf Pluto haben einige Merkmale dieser Welt gelöscht, aber Charon behält fast alle Beweise für vergangene Auswirkungen. Es wird angenommen, dass die Berge von Pluto nicht älter als 100 Millionen Jahre sind - eine der jüngsten Planetenoberflächen im Sonnensystem. Ohne eine bekannte Quelle für innere Wärme sind Astronomen verwirrt darüber, was die Überarbeitung der Oberfläche dieser Welt verursachen könnte.

„Diese bahnbrechende Entdeckung von New Horizons hat tiefgreifende Auswirkungen. So wie New Horizons Pluto, seine Monde und in jüngerer Zeit das KBO mit dem Spitznamen Ultima Thule in exquisiten Details enthüllte, enthüllte Dr. Singers Team wichtige Details über die Population von KBOs in Maßstäben, die wir nicht direkt von der Erde aus sehen können “, erklärte Alan Stern, ebenfalls von SwRI, und leitender Ermittler für New Horizons.

Pluto wurde 1930 vom Astronomen Clyde Tombaugh entdeckt und galt als neunter Planet des Sonnensystems, bevor er im August 2006 als Zwergplanet eingestuft wurde. Neben Charon wird Pluto von vier weiteren Monden begleitet - Nix, Hydra, Styx und Kerberos, die jeweils von Astronomen mit erdgestützten Teleskopen entdeckt wurden.

New Horizons wurde im Januar 2006 gestartet, um Pluto und andere Objekte im Kuipergürtel zu erkunden. Als es im Juli 2015 an Pluto vorbeifuhr, war es das erste (und bislang einzige) Raumschiff, das diesen entfernten Körper erforschte.