Das große Geheimnis des Kuipergürtels - ein Mangel an kleinen Gegenständen

Der Kuipergürtel, eine Gruppe von Millionen von felsigen und eisigen Körpern, umgibt unser Sonnensystem wie ein riesiger Donut, der größer ist als die Umlaufbahn von Neptun. Eine neue Studie zeigt jedoch, dass der Gürtel weitaus weniger kleine Objekte enthält, als in einer solchen Formation zu erwarten wäre.

Pluto ist der bekannteste aller Körper im Kuipergürtel, und das Raumschiff New Horizons der NASA war 2015 das erste Observatorium, das ihn besuchte. Die Analyse von Daten aus New Horizons zeigt, dass kleine Krater auf Pluto und seinem größten Mond Charon selten sind . Dies deutet darauf hin, dass kleine Kuiper Belt Objects (KBOs) mit einem Durchmesser zwischen 300 Fuß und einer Meile nur wenige und weit voneinander entfernt im System sind.

„Diese kleineren Objekte am Kuipergürtel sind viel zu klein, um mit einem Teleskop in solch großer Entfernung wirklich gesehen zu werden. Neue Horizonte, die direkt durch den Kuipergürtel fliegen und dort Daten sammeln, waren der Schlüssel zum Erlernen großer und kleiner Körper des Gürtels “, sagte Kelsi Singer, Mitermittler der Mission New Horizons der NASA am Southwest Research Institute (SwRI).

Charon, der größte Mond von Pluto, wird hier 2015 vom Raumschiff New Horizons gesehen. Beachten Sie die glatte Oberfläche. Bildnachweis: NASA-JHUAPL-SwRI

Als sich die Planeten vor 4,6 Milliarden Jahren bildeten, verschmolzen die Welten aus Staub und Gas, was als Akkretion bekannt ist. Es wird angenommen, dass der Kuipergürtel Überreste dieses uralten Prozesses sind.

Die Untersuchung von Einschlagskratern an Körpern im Sonnensystem liefert wertvolle Informationen über die Entstehung und Entwicklung des Sonnensystems. Der Asteroidengürtel zwischen Mars und Jupiter enthält eine reiche Sammlung kleiner Körper, sodass sich die Forscher Gedanken darüber machen, warum eine ähnliche Verteilung im Kuiper-Gürtel nicht zu finden ist. Eine Möglichkeit besteht darin, dass die kleinere, engere Formation im Asteroidengürtel zu häufigeren Kollisionen als im Kuiper-Gürtel führt und größere Objekte in kleinere Teile zerlegt.

Pluto ist so weit von der Erde entfernt, dass Teleskope keine Details auf seiner gefrorenen Oberfläche erkennen können. Die Begegnung zwischen New Horizons und Pluto im Jahr 2015 enthüllte ein großes, herzförmiges Merkmal und Berge, die sich vier Kilometer über dem Boden befinden - fast so hoch wie Mauna Kea auf Hawaii.

Berge auf Pluto gesehen von New Horizons. Bildnachweis: NASA-JHUAPL-SwRI

Unbekannte geologische Prozesse auf Pluto haben einige Merkmale auf dieser Welt gelöscht, aber Charon behält fast alle Beweise für vergangene Einflüsse bei. Es wird angenommen, dass die Berge von Pluto nicht älter als 100 Millionen Jahre sind - eine der jüngsten Planetenoberflächen im Sonnensystem. Ohne eine bekannte Quelle für innere Wärme sind die Astronomen verwirrt darüber, was die Überarbeitung der Oberfläche dieser Welt verursachen könnte.

„Diese bahnbrechende Entdeckung von New Horizons hat tiefe Auswirkungen. So wie New Horizons Pluto, seine Monde und in jüngerer Zeit das KBO mit dem Spitznamen Ultima Thule in exquisiten Details enthüllte, enthüllte das Team von Dr. Stern, ebenfalls von SwRI, und leitender Ermittler für New Horizons.

Pluto wurde 1930 vom Astronomen Clyde Tombaugh entdeckt und galt als neunter Planet des Sonnensystems, bevor er im August 2006 als Zwergplanet eingestuft wurde. Neben Charon wird Pluto von vier weiteren Monden begleitet: Nix, Hydra, Styx und Kerberos, die jeweils von Astronomen mithilfe von Teleskopen auf der Erde entdeckt wurden.

New Horizons wurde im Januar 2006 mit dem Ziel gestartet, Pluto und andere Objekte im Kuipergürtel zu erkunden. Als es im Juli 2015 an Pluto vorbeifuhr, war es das erste (und bislang einzige) Raumschiff, das diesen fernen Körper erforschte.