Die fünf Male endete die Welt.

„Die biologische Vielfalt ist chaotisch. Es geht, es kriecht, es schwimmt, es stürzt, es summt. Aber das Aussterben ist still und es hat keine andere Stimme als unsere. “Paul Hawken

„Auf diese Weise endet die Welt, nicht mit einem Knall, sondern mit einem Wimmern.“ T. S Eliot

Was macht das Ende der Welt aus? Sind Explosionen oder Feuer notwendig? Muss der Planet in Flammen aufgehen und in die Sonne pflügen, oder würde das Ende der Menschheit ausreichen?

Ich nehme an, es ist eine Frage der Perspektive.

Die Dinosaurier mögen die Aushängeschilder der Apokalypse sein, aber die Geschichte der schrecklichen Eidechse ist nur das jüngste Kapitel der Erdgeschichte. Unser Planet hat fünf vergangene Leben gelebt. Jedes mit seiner eigenen Charakterbesetzung und seiner eigenen Kulisse. Jedes mit seinem eigenen dramatischen Finale. Alle früheren Bewohner der Erde müssen das Gefühl gehabt haben, dass sie die Endzeit durchlebt haben, als der Schiefer für die nächsten Experimente des Lebens unweigerlich abgewischt wurde.

Dies ist die Geschichte der fünf Massensterben, die unseren Planeten verwüstet haben, von denen das Schlimmste die Erde seit zig Millionen von Jahren unkenntlich machen würde. Abgesehen von einem Ereignis - der kosmischen Kollision, von der allgemein angenommen wird, dass sie die Dinosaurier ausgelöscht hat - ist die Quelle der Katastrophe immer von unserer eigenen Mutter Erde ausgegangen. Vielleicht sind es diese vier Katastrophen, die „hausgemachten“, die die Menschheit am meisten lehren können.

Beginnen wir am Anfang.

Ein.

Vor 444 Millionen Jahren haben 86% der Arten verloren

Willkommen auf dem Planeten Erde, aber nicht so, wie Sie es kennen. Wir erreichen den ersten Boxenstopp auf unserer Armageddon-Whistle-Stop-Tour, nachdem wir über 400 Millionen Jahre in die Vergangenheit gereist sind. Dies ist natürlich die Art von Zeitskala, die wir hoffnungslos endlichen Menschen nur schwer nachvollziehen können. Um bei der mentalen Gymnastik zu helfen, werden wir die 4,5 Milliarden Jahre unseres Planeten in 12 Kalendermonate komprimieren, die viel besser verdaulich sind. Selbst mit diesem drastisch verkürzten Zeitplan werden Sie eine Weile auf eine Gesellschaft warten: Auf der von uns gewählten Skala treffen die Menschen am 31. Dezember um 23:36 Uhr zu spät zur Neujahrsparty ein, und die industrielle Revolution findet mit nur noch zwei Sekunden statt der Countdown.

Eine kurze Zusammenfassung anderer bemerkenswerter Ereignisse, auf die man achten sollte, wäre: das Erscheinen von Life Itself (wenn auch in einer etwas banalen einzelligen Form) am 25. Februar, die Freigabe der Photosynthese pünktlich zum Frühling am 21. März und in der Höhepunkt des Sommers am 15. Juli, das Entstehen der ersten Zelle mit einem Zellkern - ähnlich denjenigen, aus denen Sie und jeder, den Sie kennen, heute bestehen (sowie ihre Hunde, Katzen, Zimmerpflanzen und Seeaffen).

Obwohl diese Entwicklungen für das Gesamtbild der Dinge natürlich von großer Bedeutung sind, befürchte ich, dass es ästhetisch nicht viel zu berichten gibt. Wenn Sie in unserem metaphorischen Kalenderjahr die Erde bereisen, warten Sie bis zum 14. November darauf, dass auch das begrenzte visuelle Drama eines Pilzes Ihre gelangweilten Augen weckt. Aber keine Sorge. Wenn Sie bis zum 25. November durchhalten, werden Sie vielleicht bemerken, dass sich die Meere langsam zurückziehen und die Luft etwas kühler wird: Wir haben unser erstes Aussterben erreicht.

Gegenwärtig ähnelt die Erde wahrscheinlich nichts, was Sie gewohnt sind zu betrachten. Zum einen ist das Leben vorwiegend auf die Ozeane beschränkt. Wo es gedeiht, deuten die Aufzeichnungen darauf hin, dass es wahrscheinlich aus einer eklektischen Mischung aus Teichschaum, Schwämmen und surreal aussehenden salvador-dali-artigen Meerestieren bestanden hätte. Das neue Kind auf dem Block: der kieferlose Fisch sorgt mit seinem ausgefallenen Rückgrat für Aufsehen, der absoluten Größe des Chic in einer Welt, in der hauptsächlich matschige, unscheinbare Wirbellose leben. Nicht dass es auch in dieser primitiven Landschaft keine bedrohlichen Raubtiere gibt - Bösewichte, auf die man achten muss, sind der „Seeskorpion“ (oder die weniger eingängige Eurypteride), die die Größe eines Menschen erreichen könnte, und die Camerocera. Eine seltsame Tentakel-Kreatur, die in einer sechs Meter langen, kegelförmigen Hülle über den Ozean streifte.

Unsere erste globale Tragödie ist durch eine schwere Eiszeit gekennzeichnet. Der Meeresspiegel sinkt, wenn sich Gletscher bilden, und auf Ihrem Weg sehen Sie Meeresbewohner, die am nackten Ufer liegen und vom Ozean verlassen werden. Niedrigere Kohlendioxidwerte und chemische Veränderungen im Meer schaffen eine giftige Umgebung, die mit der jüngsten Explosion des Lebens völlig unvereinbar ist.

Zwei.

Vor 375 Millionen Jahren haben 75% der Arten verloren.

Einige Kreaturen schaffen es, diese traumatische Phase lebend zu überstehen. Unter ihnen sind die Trilobiten, eine Gruppe robuster, kakerlakenartiger Arthropoden. Ihre spitze Rüstung und ihr gutes Sehvermögen machen sie zu hervorragenden Überlebenskandidaten, obwohl sie in unserer nächsten Apokalypse einen ziemlichen Erfolg haben. Der kieferlose Fisch hat sich durchgesetzt, verliert jedoch bald seinen Sockel, der von einer großen Strahlung von optisch eindrucksvolleren Fischen übertroffen wird, die Rückgrate, aber auch Kiefer und alle Arten anderer überlegener Merkmale besitzen.

Diese zweite Krise ist mit der Ankunft der Landpflanzen verbunden, die die Gelegenheit genutzt haben, das offene Gelände zu kolonisieren. Während sie sich mit ihren Wurzeln ausstrecken, rühren sie die Erde auf und Nährstoffe werden in den Ozean abgegeben. Dicke Algentapeten bedecken die Wasseroberfläche, verbrauchen hungrig Sauerstoff und blockieren das Sonnenlicht. Das Meerestier schmachtet und erstickt in den dunklen Gewässern.

Auch wenn einige besonders mutige Trilobiten überlebt haben, werden Sie nie auf einen stoßen. Wie so viele andere unglückliche Wesen wurden sie von der dritten und mit Abstand tödlichsten Apokalypse vom Erdboden gewischt.

Drei

Vor 251 Millionen Jahren. 96% der Arten verloren

Jeder gute Drehbuchautor weiß, dass er einen Moment „alles ist verloren“ in seine Geschichte miteinbezieht. Eine Szene, in der die Chancen so unüberwindlich scheinen, die Situation so schlimm, dass der Protagonist kurz davor steht, aufzugeben. Wir waren vielleicht nicht hier, um es zu sehen, aber die Erde hat eine solche Zeit durchlebt. In unserer Geschichte ist der Moment, in dem alles verloren ist, eine Katastrophe, die so katastrophal ist, dass sie von Wissenschaftlern als „Das große Sterben“ bezeichnet wurde. Es heißt das Aussterben der Perm.

In diesem dunklen Kapitel der Geschichte unseres Planeten wurde das Leben auf der Erde um 96 Prozent reduziert und die Evolution um 300 Millionen Jahre zurückgedrängt (das entspricht fast einem ganzen Monat in unserer zwölfmonatigen Planetengeschichte).

Es ist eine interessante Zeit in unserer Evolutionsreise. Das Leben ist in herrliche Vielfalt im Ozean explodiert. Pflanzen sind an Land gut etabliert und bemühen sich, ihrem dekorativen Arsenal Blumen hinzuzufügen. Vor einiger Zeit begannen Gruppen neugieriger Fische, sich in einem Stück Land niederzulassen. Einige haben diesen innovativen Lebensstil gut angenommen und sich auf lange Sicht eingelebt und sind zu neuen, größeren Formen herangewachsen, die jetzt mit Zuversicht auf der festen Erde sind. Die Evolution hat ihre Flügel ausgebreitet und unternimmt wilde Experimente. Als solches ist es die Blüte brutaler, säugetierähnlicher Reptilien wie des „Gorgonopsids“ (oder formeller: Gorgonopsid), einer Art Krokodil-Tiger-Hybride mit Säbelzähnen, und des hockenden, ogerähnlichen „Two Dog Toes“ ”(Dicynodont). Dies sind die faszinierenden, aber eher uncharismatischen Vorläufer des Säugetierlebens.

Die Erde zu dieser Zeit könnte vielleicht ein bisschen mehr dem Planeten ähneln, den wir jetzt als Heimat bezeichnen. Es ist ein surreales und faszinierendes alternatives Universum voller Möglichkeiten. Doch bis zum Ende des Aussterbens Perms wird alles verschwunden sein. Dieser blühende Planet wird zu einem versengten Höllenloch geworden sein, zu einer vernarbten Einöde, die nur noch die spärlichsten Fragmente des Lebens enthält. Geschmolzene Lava wird über die Kontinente fließen - immer noch in pangaischer Umarmung zusammengeschlossen - und in Teilen Russlands Tiefen von mehr als drei Kilometern erreichen. Die globalen Temperaturen werden unerträglich ansteigen, und die Ozeane werden sich erhitzen und sauer werden, bis sie zu schädlichen Eintopfgruben werden. Saurer Regen wird das Land überschütten und die einst üppige Flora des Planeten zerfetzen. Die Dezimierung der Ozonschicht ermöglicht es der tödlichen Strahlung, sich in der Atmosphäre zu sammeln und alles zu töten, was irgendwie durch diese Kammer des Grauens gehumpelt war. Anders als bei jedem anderen Massensterben werden bisher nicht einmal Insekten dem Leiden entkommen.

Unbeeindruckt? Du solltest sein. Als wir ein Post-Mortem des vergangenen Lebens unseres Planeten zusammengestellt haben, haben wir eine ernüchternde Wahrheit enthüllt: Das Aussterben des Perms ist ein Beispiel dafür, was passiert, wenn Kohlendioxid die Atmosphäre verwüsten darf.

Es wird vermutet, dass der Auslöser dieser Veränderung vor 251 Millionen Jahren der kontinentale Umbruch in Sibirien war, ein katastrophaler Vulkanausbruch, der riesige Mengen an CO2 in die Luft schleuderte. Heute wirkt sich unsere Abhängigkeit von fossilen Brennstoffen ähnlich aus. Der einzige Unterschied ist die Größenordnung: Wir injizieren derzeit zehnmal schneller Kohlendioxid in die Luft, als die Werte vor dem größten Aussterben der Erde angestiegen sind.

Die gegenwärtigen Umweltveränderungen, die wir beobachten, sind für uns neu, aber es gibt allen Grund zu der Annahme, dass sie den Beginn eines finsteren Trends markieren, den unser Planet zuvor gesehen hat. Während Sie durch den grauenvollen Friedhof gehen, der vom Aussterben der Permianer hinterlassen wurde, schauen Sie sich um. Die Erde könnte eines Tages in nicht allzu ferner Zukunft wieder so aussehen.

Vier

Vor 200 Millionen Jahren haben 80% der Arten verloren

Eine Zeitlang sah es so aus, als würde das Leben nicht siegen, als ob unser einstmals schöner Planet für immer ein vernarbtes Ödland bleiben sollte.

Und doch erholte sich die Erde so langsam.

Machen Sie eine Pause, wenn Sie sich die Folgen des Perm ansehen. Schließe deine Augen und hebe dein Gesicht zum Himmel. Wenn Sie geduldig sind, können Sie ein oder zwei Tropfen Wasser spüren.

Endlich sind die Regenfälle gekommen, die den ausgedörrten Planeten mit gesegneter Erleichterung durchnässen. Mit dem Regen gibt es Hoffnung. Mutter Erde atmet aus.

Die Pflanzen beginnen, sich mit den von den Toten zurückgebliebenen Mineralien und dann mit den Blumen anzuschleichen. Es wird zehn Millionen Jahre dauern, bis die Bäume zurückkehren, aber sie werden zurückkehren. Die Ozeane werden sich wieder mit Leben rühren, und Amphibien breiten sich glücklich über die Küsten aus. Noch einmal wird die Luft mit Insekten summen. Diesmal werden Reptilien mit mehr Selbstvertrauen auftauchen. Obwohl sie warten müssen, bis sie an der Reihe sind, werden sie bald die Erde erben.

Unser viertes Aussterben birgt in erster Linie eine Botschaft der Hoffnung, einfach weil es möglich wurde.

Es ist brutal, wenn es darum geht, wieder mit gequälten Vulkanausbrüchen und hochfliegendem atmosphärischem Kohlendioxid. Aber diesmal hat unser Planet schon Schlimmeres gesehen und nach dem Perm kann sie alles überleben

Ein Nachwort.

Jetzt

Wenn wir etwas aus der schwierigen Vergangenheit unseres Planeten lernen können, ist das Leben fragil. Es existiert nur vorübergehend in einem empfindlichen Gleichgewicht der Umstände. Wenn die Waage kippt, rutscht sie mühelos wie eine Handvoll trockener Sand davon. Der Mensch mag intelligent, kooperativ und erfinderisch sein, aber wir müssen uns daran erinnern, dass wir nicht von dieser Zerbrechlichkeit befreit sind. Überleben ist die Ausnahme, nicht die Regel.

Für diejenigen von uns in der westlichen Welt mag es schwer zu glauben sein, dass wir am Rande einer klimatischen Apokalypse stehen, wenn sich alles so normal anfühlt. Die morgendliche Radiosendung läuft immer noch jeden Tag, der Verkehr zur Hauptverkehrszeit ist immer noch schrecklich, die Politiker zanken immer noch. Es gibt immer noch Werbekampagnen, Excel-Tabellen, Reality-TV-Shows. Sicherlich ist eine solche Monotonie mit dem bevorstehenden „Ende der Welt“ unvereinbar. Die Illusion von Sicherheit wird nur vorübergehend durch ergreifende Unterbrechungen zunichte gemacht: das seltsame Gefühl, die Vorhänge für eine Hitzewelle im Februar zu öffnen, die Nachricht von einem weiteren tropischen Sturm auf der anderen Seite der Welt, einem besonders ehrlichen und traurigen Naturdokumentarfilm. Solche Konfrontationen mit unserer düsteren Prognose könnten uns verunsichern, aber sie können uns immer wieder aus dem Kopf gehen, wenn wir uns auf trivialere, aber unmittelbarere Bedenken konzentrieren.

Und doch gibt es so viele, die bereits tiefgreifend vom Klimawandel betroffen sind. Die Inselbewohner Kiribatis haben in verzweifelter Trauer zugesehen, wie ihre jahrhundertealte Heimat unter Wasser verschwand. Schulkinder im atemberaubenden, aber immer tödlicher werdenden Mekong-Delta malen mit ihren Buntstiften Flutszenen.

Es kommt nicht, es ist schon da.

Also müssen wir für diese Gemeinschaften jetzt und für uns alle später das tun, was in unserer Macht steht, um rücksichtsvoller Mieter von Mutter Erde zu werden. Wie Parasiten sind wir arrogant über ihre Haut gekrochen. Wir kämpfen, wir verwüsten, wir beuten aus und wir vergessen, dass wir einfach die Schultern zucken, wenn wir zu ärgerlich werden. Selbst die Rhetorik des Klimaschutzes erinnert uns nicht daran, dass nicht unser Planet gerettet werden muss, sondern wir. Die Erde hat die Tragödie überstanden und sie wird es wieder tun, aber viele Arten sind auf dem Weg dahin umgekommen. Homo sapien könnte leicht ein anderer Name auf dieser außergewöhnlich langen Liste sein.

Die Kennzeichen des modernen Lebens, die uns so ewig vorkommen könnten, könnten so schnell verschwunden sein wie sie gekommen sind: kein Verkehr mehr zur Hauptverkehrszeit, keine Werbekampagnen mehr, keine strittigen Politiker. Es würde nur 25000 Jahre dauern, ein Wimpernschlag in planetarischer Hinsicht, bis alle Spuren unserer Anwesenheit hier beseitigt wären, abgesehen von ein paar widerstandsfähigen Kunststoffen. Das seltsame Erbe einer Spezies, die ihren eigenen kalten Weg zum Aussterben bahnte und nur noch wimmern konnte, als der Moment endlich kam.

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