Der Materialwissenschaftler, dessen Brief von der Königin in Fetzen ankam

Sir Colin Humphreys ist bekannt für seine Pionierarbeit in der LED-Technologie. Parallel zu seiner wissenschaftlichen Karriere hat er 50 Jahre lang die Bibel studiert. Als er sich (widerwillig) dem Ruhestand aus Cambridge nähert, reflektiert er einige prägende Erfahrungen.

Mein Zimmer schaut über offene Felder. Es befindet sich im Erdgeschoss des Departements für Materialwissenschaft und Metallurgie. Die ununterbrochene Sicht auf Bäume und fliegende Vögel hilft mir, meine Gedanken nicht nur über die Wissenschaft, sondern auch über die wunderbare Welt, in der wir leben, zusammenzufassen.

Nebenan befindet sich das Cambridge Centre for Gallium Nitride. In diesem Zentrum, das ich im Jahr 2000 gegründet habe, entwickeln Forscher aus aller Welt Wege, wie Galliumnitrid verwendet werden kann, um eine breite Palette von Technologien energieeffizienter zu machen.

Cambridge ist in vielerlei Hinsicht ein Ort des Privilegs. Meine frühen Jahre waren auffallend anders. Ich wurde mit einer Deformität an beiden Füßen geboren und hatte eine große Operation, als ich zwei Jahre alt war. Nach der Operation war ich sechs Monate lang in Gips und trug Beineisen, bis ich 12 Jahre alt war. Sie waren Geräte, um meine Beine zu strecken.

Zuhause war ein kleines Haus in Luton. Wir waren wirklich ziemlich arm. Das Haus hatte nicht einmal eine Innentoilette. Trotz der Beineisen schloss ich mich einer Straßenbande an, die mit anderen Banden kämpfte. Einige der Kinder hatten Luftpistolen. Ich war oft derjenige, der erwischt wurde. Mein Vater entschied, dass wir in einen besseren Teil der Stadt ziehen sollten.

Denbigh Road Grundschule in Luton. Colin ist die hintere Reihe ganz links (Colin Humphreys)

Mein Vater nahm mich mit, um mich in eine neue Grundschule einzuschreiben. Die Schulleiterin sagte, ich würde in drei Klassen auf den Grund gehen. Ihre Entscheidung beruhte auf der düsteren Bilanz meiner vorherigen Schule. Mein Vater bestand darauf, dass ich in der Spitzengruppe sein sollte. Sie stellte mir einige Fragen zum Allgemeinwissen, von denen ich keine beantworten konnte.

Er gab bekannt, dass er sich nicht von seinem Stuhl bewegen würde, bis ich in die Spitzengruppe aufgenommen wurde. Die Schulleiterin erklärte sich bereit, mich einen Monat lang vor Gericht zu stellen. Ich fing am Ende der Klasse an, machte aber Fortschritte. Mir wurde klar, wie viel ich lernen musste, um mit den hellsten mithalten zu können. Wäre mein Vater nicht so mutig gewesen, wäre ich vielleicht nicht ins Gymnasium gekommen.

Schulfotos (Colin Humphreys)

Ich habe die 11-plus-Prüfung bestanden und bin zur Luton Grammar School for Boys gegangen. Schüler mit unterschiedlichem Hintergrund waren an der Schule, was soziale Mobilität in großem Umfang ermöglichte. In der sechsten Klasse habe ich mich auf Mathematik, Physik und Chemie spezialisiert. Ich bereute es, Biologie, Französisch und Musik gestoppt zu haben - aber keine Kunst, bei der ich hoffnungslos war.

Es war nicht nur die Schule, die mich auf den Weg zu einer Karriere in der Wissenschaft brachte. Als ich acht Jahre alt war, brachten mich meine Eltern nach London. Als ich den Strand entlang ging, entdeckte ich einen Laden namens Watkins & Doncaster, der alles verkaufte, was mit Motten und Schmetterlingen zu tun hatte. Wir gingen hinein und ich bat meine Eltern, ein paar Schmetterlingseier zu kaufen, aber sie wollten nicht.

Schließlich gaben meine Eltern nach und wir bestellten ein paar Motteneier aus Indien. Ich machte einen simulierten dampfenden Dschungel aus Pappe, nassem Löschpapier und einer elektrischen Lampe darunter. Als die Eier ankamen, kümmerte ich mich um sie, bis sie schlüpften. Die Raupen wanderten durch unser Wohnzimmer und machten Kokons mit Puppen auf den Vorhängen.

Ich fuhr fort, andere Motten und Schmetterlinge zu züchten - einschließlich der Atlas-Motte. Ich brachte mir ihre lateinischen Namen bei. Ich untersuchte die Pflanzen, die Raupen in ihren Heimatländern fraßen, und fand in Großbritannien verwandte Pflanzen, um sie zu füttern. Ich denke, dies hat den Grundstein für meine komplexen Forschungsprojekte im Wert von mehreren Millionen Pfund gelegt.

Mit einem staatlichen Stipendium ging ich zum Imperial College, um einen Abschluss in Physik zu machen. Ich forschte weiter in Cambridge, Oxford und Liverpool, wo ich Leiter der Werkstofftechnik wurde. Ich knüpfte Verbindungen zur Industrie und machte mit Kollegen Fortschritte beim Verständnis der Struktur von Materialien mithilfe der Elektronenmikroskopie.

Als Materialwissenschaftler bin ich vor allem für meine Arbeit in der LED-Technologie bekannt. Als wir zum ersten Mal die Idee vorbrachten, dass Galliumnitrid weltweit als Lichtquelle verwendet werden könnte, sagten die Leute, es sei Unsinn. Die Kosten waren unerschwinglich.

Wir haben eine neue Methode zur Herstellung kostengünstiger Galliumnitrid-LEDs entwickelt. Unsere Technologie wurde an Plessey übertragen, das jetzt in seinem Werk in Plymouth Millionen kostengünstiger LEDs herstellt. Diese werden an Hersteller von LED-Lampen verkauft. Plessey schätzt, dass unsere Technologie den Preis für LEDs um das Fünf- bis Zehnfache senkt.

Der Schlüssel bestand darin, einen Weg zu finden, Galliumnitrid auf Silizium anstatt auf Saphir zu züchten. Sobald wir dies getan hatten, konnten wir uns darauf konzentrieren, die Entwicklung zu einer kommerziellen Realität zu machen. Die Leute sagten, es würde zwei Jahre dauern, bis wir unsere Technologie auf Plessey übertragen. Wir haben es in acht Wochen geschafft.

2010 wurde ich zum Ritter geschlagen. Als ich einen Brief erhielt, in dem stand, dass ich in der Ehrenliste der Königin zum Geburtstag für „Dienste für die Wissenschaft“ zum Ritter geschlagen werden würde, dachte ich, es sei ein Studentenstreich. Der Brief war zerrissen in einer Plastiktüte angekommen, mit einer Notiz der Royal Mail, in der entschuldigt wurde, dass er in seiner Sortiermaschine beschädigt worden war.

Ich habe die Teile des Briefes wie ein dreidimensionales Puzzle zusammengesetzt. Ich war immer noch davon überzeugt, dass es ein Studentenwitz war, aber meine Frau ermutigte mich anzurufen, um zu überprüfen, ob es kein Scherz war. Es war echt. Ich nahm die Ritterschaft mit großer Freude an. Wer oder welche Organisation mich vorgeschlagen hat, weiß ich immer noch nicht.

Neben meiner Arbeit in den Materialwissenschaften habe ich immer die Bibel studiert. Meine Eltern waren Kreationisten, die glaubten, dass Gott die Welt in sieben Tagen erschaffen hatte, und ich akzeptierte dies. Als ich mein Abitur machte und etwas über Radiokohlenstoffdatierung lernte, begann ich, die Überzeugungen meiner Eltern in Frage zu stellen. Ich habe sie nie konfrontiert, aber ich glaube, sie wussten, dass ich den Kreationismus abgelehnt hatte.

An der Universität habe ich meinen christlichen Glauben wiederentdeckt. Die Leute sind überrascht, einen Wissenschaftler zu treffen, der auch gläubig ist - aber es gibt viele von uns. Ich hatte einen Brief, der begann: "Schuster bleib bei deinem letzten." Einmal klopfte ein chinesischer Student an meine Tür und sagte: „Mir wurde gesagt, dass Sie an Gott glauben. Das ist unmöglich." Es führte zu einer lebhaften Diskussion.

Ich habe keinen Konflikt zwischen Wissenschaft und Bibel gefunden. Wissenschaftler und Christen suchen beide nach der Wahrheit. Wenn es einen Gott gibt, dann ist der Gott, der sich uns durch das Universum offenbart, das er geschaffen hat und das Wissenschaftler studieren, derselbe Gott, der sich uns durch die Bibel offenbart.

Nach meinen Forschungen zu den Evangelien war das letzte Abendmahl am Mittwoch. Mein Argument basiert auf einer Kombination aus biblischer, historischer und astronomischer Forschung. Auf den ersten Blick scheinen sich die vier Evangelien über das Datum des Letzten Abendmahls zu widersprechen. Aber sie verwendeten unterschiedliche Kalender.

Ich kann nicht recht glauben, dass ich 76 Jahre alt bin. Nach den Regeln der Universität Cambridge muss ich bald in Rente gehen. Ein festes Rentenalter stimme ich nicht zu. Menschen wie ich, die das Glück haben, gesund zu sein, können möglicherweise noch viel beitragen. Ich hatte bereits Angebote von Projekten von mehreren Universitäten, sowohl hier als auch in Übersee.

Richard Dawkins hat mit seinen Anti-Gott-Argumenten großartige Arbeit geleistet. Wenn ich mehr Zeit habe, möchte ich unter anderem ein populäres Buch schreiben, in dem die Argumente für die Existenz Gottes dargelegt werden. Ich hatte das große Glück, 30 Jahre meines Lebens in Cambridge mit seinem Talentpool verbracht zu haben. Ich möchte noch viel mehr tun.

Dieses Profil ist Teil unserer This Cambridge Life-Reihe.

Hauptfoto von Howard Guest