Der Materialwissenschaftler, dessen Brief von der Königin in Fetzen angekommen ist

Sir Colin Humphreys ist bekannt für seine Pionierarbeit in der LED-Technologie. Parallel zu seiner wissenschaftlichen Karriere hat er 50 Jahre lang die Bibel studiert. Als er sich (widerwillig) dem Ruhestand von Cambridge nähert, reflektiert er einige prägende Erfahrungen.

Mein Zimmer schaut über offene Felder. Es befindet sich im Erdgeschoss des Departements für Materialwissenschaft und Metallurgie. Der freie Blick auf Bäume und fliegende Vögel hilft mir, nicht nur über die Wissenschaft nachzudenken, sondern auch über die wunderbare Welt, in der wir leben.

Nebenan befindet sich das Cambridge Centre for Gallium Nitride. In diesem Zentrum, das ich im Jahr 2000 gegründet habe, entwickeln Forscher aus der ganzen Welt Möglichkeiten, wie Galliumnitrid verwendet werden kann, um eine Vielzahl von Technologien energieeffizienter zu machen.

Cambridge ist in vielerlei Hinsicht ein Ort des Privilegs. Meine frühen Jahre waren auffallend anders. Ich wurde mit einer Deformität an beiden Füßen geboren und hatte eine große Operation, als ich zwei Jahre alt war. Nach der Operation war ich sechs Monate in Gips und trug bis zu meinem 12. Lebensjahr Beineisen. Das waren Vorrichtungen, um meine Beine zu strecken.

Zuhause war ein kleines Haus in Luton. Wir waren wirklich ziemlich arm. Das Haus hatte nicht einmal eine innere Toilette. Trotz der Beineisen schloss ich mich einer Straßenbande an, die mit anderen Banden kämpfte. Einige der Kinder hatten Luftpistolen. Ich war oft derjenige, der erwischt wurde. Mein Vater entschied, dass wir in einen besseren Teil der Stadt ziehen sollten.

Denbigh Road Grundschule in Luton. Colin ist in der hinteren Reihe ganz links (Colin Humphreys)

Mein Vater hat mich zu einer neuen Grundschule gebracht. Die Schulleiterin sagte, ich würde in drei Klassen untergehen. Ihre Entscheidung beruhte auf der traurigen Bilanz meiner vorherigen Schule. Mein Vater bestand darauf, dass ich in der Spitzengruppe sein sollte. Sie stellte mir einige allgemeine Fragen, von denen ich keine beantworten konnte.

Er gab bekannt, dass er sich nicht von seinem Stuhl entfernen würde, bis ich in die Spitzengruppe aufgenommen wurde. Die Schulleiterin erklärte sich bereit, mir einen Monat Probezeit zu geben. Ich war Klassenbester, machte aber Fortschritte. Mir wurde klar, wie viel ich lernen musste, um mit den hellsten mitzuhalten. Wäre mein Vater nicht so mutig gewesen, hätte ich vielleicht nicht das Gymnasium besucht.

Schulfotos (Colin Humphreys)

Ich bestand die Prüfung mit mehr als 11 und besuchte das Luton Gymnasium für Jungen. An der Schule befanden sich Schüler unterschiedlichster Herkunft, was die soziale Mobilität in großem Umfang ermöglichte. In der sechsten Klasse habe ich mich auf Mathematik, Physik und Chemie spezialisiert. Ich habe es bereut, die Biologie, das Französische und die Musik aufgegeben zu haben - aber nicht die Kunst, bei der ich hoffnungslos war.

Es war nicht nur die Schule, die mich auf den Weg in die Wissenschaft gebracht hat. Als ich acht Jahre alt war, brachten mich meine Eltern nach London. Als ich den Strand entlang ging, entdeckte ich einen Laden namens Watkins & Doncaster, der alles verkaufte, was mit Motten und Schmetterlingen zu tun hatte. Wir sind reingegangen und ich habe meine Eltern gebeten, ein paar Schmetterlingseier zu kaufen, aber das wollten sie nicht.

Schließlich gaben meine Eltern nach und wir bestellten einige Motteneier aus Indien. Ich habe einen simulierten dampfenden Dschungel aus Pappe, nassem Löschpapier und einer elektrischen Lampe darunter gemacht. Als die Eier ankamen, habe ich sie gepflegt, bis sie geschlüpft sind. Die Raupen wanderten durch unser Wohnzimmer und stellten Kokons mit Chrysalises auf die Vorhänge.

Ich fuhr fort, andere Motten und Schmetterlinge zu züchten - einschließlich der Atlas-Motte. Ich habe mir ihre lateinischen Namen beigebracht. Ich untersuchte die Pflanzen, die Raupen in ihren Heimatländern fraßen, und fand verwandte Pflanzen in Großbritannien, um sie zu füttern. Ich denke, das war der Grundstein für meine komplexen Forschungsprojekte im Wert von mehreren Millionen Pfund.

Mit einem Staatsstipendium ging ich zum Imperial College, um ein Diplom in Physik zu machen. Ich forschte weiter in Cambridge, Oxford und Liverpool, wo ich Leiter der Werkstofftechnik wurde. Ich knüpfte Kontakte zur Industrie und machte gemeinsam mit Kollegen Fortschritte beim Verständnis der Struktur von Materialien mithilfe der Elektronenmikroskopie.

Als Materialwissenschaftler bin ich vor allem für meine Arbeit in der LED-Technologie bekannt. Als wir zum ersten Mal die Idee vorbrachten, dass Galliumnitrid als Lichtquelle auf der ganzen Welt verwendet werden könnte, sagten die Leute, es sei Unsinn. Die Kosten waren unerschwinglich.

Wir haben eine neue Methode zur Herstellung kostengünstiger Galliumnitrid-LEDs entwickelt. Unsere Technologie wurde auf Plessey übertragen, das jetzt in seinem Werk in Plymouth Millionen von Billig-LEDs herstellt. Diese werden an Hersteller von LED-Lampen verkauft. Plessey schätzt, dass unsere Technologie den Preis für LEDs um das Fünffache bis Zehnfache senkt.

Der Schlüssel war, einen Weg zu finden, Galliumnitrid auf Silizium anstatt auf Saphir zu züchten. Sobald wir dies getan haben, könnten wir uns darauf konzentrieren, die Entwicklung zu einer kommerziellen Realität zu machen. Die Leute sagten, es würde zwei Jahre dauern, bis wir unsere Technologie auf Plessey übertragen. Wir haben es in acht Wochen geschafft.

2010 wurde ich zum Ritter geschlagen. Als ich einen Brief erhielt, in dem stand, dass ich in der Liste der Ehrungen zum Geburtstag der Königin für "Dienste für die Wissenschaft" zum Ritter geschlagen werde, dachte ich, es sei ein Studentenstreich. Der Brief war zerrissen in einer Plastiktüte angekommen. Die Royal Mail entschuldigte sich, dass er in ihrer Sortiermaschine beschädigt worden war.

Ich habe die Buchstaben wie ein dreidimensionales Puzzle zusammengesetzt. Ich war immer noch davon überzeugt, dass es sich um einen Studentenwitz handelte, aber meine Frau ermutigte mich, anzurufen, um zu überprüfen, ob es sich nicht um einen Scherz handelte. Es war echt. Ich habe die Ritterschaft mit großer Freude angenommen. Wer oder welche Organisation mich vorgeschlagen hat, weiß ich noch nicht.

Neben meiner Arbeit in den Materialwissenschaften habe ich immer die Bibel studiert. Meine Eltern waren Kreationisten, die glaubten, dass Gott die Welt in sieben Tagen geschaffen hatte und ich akzeptierte dies. Als ich mein Abitur machte und etwas über die Kohlenstoffdatierung im Radio erfuhr, begann ich, die Überzeugungen meiner Eltern in Frage zu stellen. Ich habe sie nie konfrontiert, aber ich glaube, sie wussten, dass ich den Kreationismus abgelehnt hatte.

An der Universität habe ich meinen christlichen Glauben wiederentdeckt. Die Leute sind überrascht, einen Wissenschaftler zu treffen, der auch gläubig ist - aber es gibt viele von uns. Ich hatte einen Brief, der begann: "Cobbler bleib bei deinem letzten." Einmal klopfte ein chinesischer Student an meine Tür und sagte: "Mir wurde gesagt, dass du an Gott glaubst. Das ist unmöglich. "Es führte zu einer lebhaften Diskussion.

Ich habe keinen Konflikt zwischen Wissenschaft und Bibel gefunden. Wissenschaftler und Christen suchen beide nach Wahrheit. Wenn es einen Gott gibt, dann ist der Gott, der sich uns durch das Universum offenbart, das er geschaffen hat und das Wissenschaftler studieren, derselbe Gott, der sich uns durch die Bibel offenbart.

Nach meinen Nachforschungen über die Evangelien fand am Mittwoch das Abendmahl statt. Mein Argument basiert auf einer Kombination aus biblischer, historischer und astronomischer Forschung. Auf den ersten Blick scheinen sich die vier Evangelien über das Datum des Letzten Abendmahls zu widersprechen. Aber sie verwendeten unterschiedliche Kalender.

Ich kann nicht glauben, dass ich 76 Jahre alt bin. Nach den Regeln der Universität Cambridge muss ich bald in den Ruhestand gehen. Das feste Rentenalter kann ich nicht akzeptieren. Menschen wie ich, die das Glück haben, gesund zu sein, können noch viel beitragen. Ich hatte bereits Angebote für Projekte von verschiedenen Universitäten, sowohl hier als auch im Ausland.

Richard Dawkins hat mit seinen Anti-Gott-Argumenten großartige Arbeit geleistet. Eines der Dinge, die ich tun möchte, wenn ich mehr Zeit habe, ist, ein populäres Buch zu schreiben, das die Argumente für die Existenz Gottes aufzeigt. Ich hatte das große Glück, 30 Jahre meines Lebens in Cambridge mit seinem Talentpool verbracht zu haben. Ich möchte noch viel mehr tun.

Dieses Profil ist Teil unserer Serie This Cambridge Life.

Hauptfoto von Howard Guest