Der vielseitige Wissenschaftler, der sich an weit entfernten Orten inspirieren lässt

Tom Bundell ist ein führender Biochemiker, der viel zum Leben erweckt. Seine Leidenschaften für Politik, Musik und Reisen bereichern seine wissenschaftliche Forschung. Er leitete einige der führenden Forschungsräte des Landes und wurde zum Ritter geschlagen. Sein familiärer Hintergrund führte zu einem lebenslangen Engagement für Gleichheit und Vielfalt.

Tom Blundell in der Abteilung für Biochemie (Nick Saffell)

Ich bin immer früh morgens aufgestanden. Ich wache normalerweise um zehn vor vier auf - wenn es vier ist, komme ich zu spät. Ich störe vor dem Frühstück viel Verwaltungsmaterial aus dem Weg und bin um sieben Uhr auf dem Weg nach Cambridge, entweder zu meinem Labor in der Abteilung für Biochemie oder zu der Firma Astex, die ich mitbegründet habe der Wissenschaftspark.

Ruhestand ist nichts, worüber ich ernsthaft nachgedacht habe. Ich habe 2009 das offizielle Rentenalter für Angestellte der Universität Cambridge erreicht. Aber ich habe es geschafft, durch Abnehmen meiner Gruppe und Einpassen in einen kleineren Raum weiterzumachen. Ein guter Teil meiner Energie kommt von den Menschen, mit denen ich zusammenarbeite - einer Gruppe mit ausgewogenen Geschlechtern, die Wissenschaftler aus verschiedenen Disziplinen und sehr unterschiedlichen Ländern umfasst.

Aber manchmal braucht man eine Pause von der Arbeit. In meinen späten 20ern lebte ich in Oxford, wo das Leben unglaublich hektisch geworden war. Ich war seit meiner Ankunft dort, um ein Studium der Naturwissenschaften zu absolvieren. In dem Jahr, als ich 30 wurde, fuhr ich mit der transsibirischen Eisenbahn von Moskau nach Wladiwostok. Ich war eine Woche im Zug und beobachtete, wie die UdSSR vorbeiging und sich mit Mitreisenden anfreundete.

Ich reiste von der UdSSR nach Japan und China und dann nach Indien. Es war eine außerordentlich bereichernde Erfahrung in kultureller und spiritueller Hinsicht. Ich habe immer verschiedene Dinge parallel gemacht - Dinge, die auf den ersten Blick unzusammenhängend erscheinen. Mir fehlt der Fokus und ich bin leicht abgelenkt, weil ich mich sehr in mein Leben hineinquetschen möchte.

Tom Blundell unterhält Freunde in Peking, 1978

An meinem ersten Tag als Student in Oxford hörte ich jemanden Saxophon spielen. Ich habe in einer traditionellen Jazzband Trompete gespielt und wir haben eine moderne Jazzgruppe gegründet. Ich engagierte mich in der Politik, insbesondere im Kampf um die Gleichberechtigung der Rassen. Als ich einen guten Abschluss gemacht hatte, wurde mir die Möglichkeit geboten, in Kristallographie zu promovieren. Später schloss ich mich der Gruppe für Strukturbiologie an, die von der berühmten Kristallographin Dorothy Hodgkin geleitet wurde.

Insulin und seine Fähigkeit, Diabetiker am Leben zu erhalten, wurden in den 1920er Jahren entdeckt. Dorothy Hodgkin hatte 1932 in Cambridge mit Röntgenstrahlen begonnen, um Proteine ​​zu untersuchen. Sie kehrte jedoch nach Oxford zurück und begann 1934 mit der Arbeit an Insulin. 35 Jahre lang verstand niemand die Architektur des Insulinmoleküls.

An einem Tag im Jahr 1969 haben wir zum ersten Mal die Struktur von Insulin mithilfe von Röntgenbeugung an Kristallen gesehen. Es war ein unvergesslicher Moment. Wenn man die Architektur eines Moleküls versteht, kann man sehen, wie es funktioniert. Dies ist der Schlüssel zur Entwicklung von Therapien für den Fall, dass etwas schief geht - beispielsweise wenn der Blutzuckerspiegel aufgrund von Insulinmangel steigt.

In der Zwischenzeit wurde ich Arbeitsrat für eine Gemeinde in Oxford. Ich war Vorsitzender des Stadtplanungsausschusses. Ich habe es geschafft, einen Plan für eine Autobahnfahrt in den Süden von Oxford zu verwerfen und die Fußgängerzone des historischen Stadtzentrums zu überwachen. Es hat viel Zeit und Energie gekostet. Ich entdeckte, dass Politik schwieriger ist als Wissenschaft.

Oxford zu verlassen, um die Welt zu bereisen, erwies sich als sehr hilfreich. Ich konnte mir ein Bild vom Leben machen. Ich entschied, dass ich nicht gut genug war, um ein professioneller Musiker zu sein, und dass Politik, obwohl ich über die Themen leidenschaftlich blieb, frustrierend schwierig war. Das ließ die Wissenschaft, in der ich besser war - und wusste, dass sie dem Land nützen würde.

Dorothy Hodgkin und Tom Blundell in den 1970er Jahren

Dorothy Hodgkin hat mir geholfen, eine Stelle an der Sussex University zu finden. Dort hatte ich mein eigenes Labor. Wir untersuchten die Struktur von Glucagon, dem Hormon, das den Zuckerhaushalt im Kreislauf hält. 1976 zog ich an die Birkbeck University of London und arbeitete an anderen Hormonen, die für das gesunde Funktionieren des Körpers entscheidend sind.

Der Umzug nach Sussex brachte mich in die Nähe meines Elternhauses. Mein Vater verließ die Schule mit 15 Jahren und meine Mutter mit 14 Jahren. Sie hatten ein bemerkenswertes Talent, ihre Kinder zu ermutigen, ihren Interessen nachzugehen. Von meiner künstlerischen Mutter erhielt ich eine visuelle Anerkennung. Mein Vater war so intelligent wie die meisten Menschen, mit denen ich in meiner 54-jährigen Karriere in der Universitätsforschung zusammengearbeitet habe.

Selektive Bildung widerspricht meinen Grundsätzen der Chancengleichheit. Ich bin auf ein Gymnasium gegangen, aber ich glaube, dass es ziemlich falsch ist, Kinder in einem so frühen Stadium zu trennen. Meine drei Kinder durchliefen das staatliche Gesamtsystem. Ich war sehr daran interessiert, dass sie in die nächstgelegene Schule gehen, um Teil ihrer örtlichen Gemeinschaft zu sein.

Meine Frau ist Dr. Bacinyane Lynn Sibanda. Sie wurde in Matabeleland, Simbwawe, geboren und arbeitete von 1996 bis 2016 in Cambridge in der Biochemie. Unsere Töchter Sichelesile (Kelesi) und Samkeliso (Lisa) verbrachten einige ihrer Sommer in Matabeleland, als sie jung waren. Kelesi ist jetzt Senior Associate bei einer Londoner Anwaltskanzlei und Lisa ist eine medizinische Registrarin, ebenfalls in London.

Tom Blundells Frau Lynn Sibanda mit Töchtern und Cousins

In den späten 1980er Jahren beschäftigte ich mich mit Politikgestaltung. Ich habe mit Margaret Thatcher in Nummer 10 gearbeitet. Unsere Politik war sehr unterschiedlich, aber wir haben uns perfekt verstanden. Ich wurde gebeten, verschiedene Forschungsräte zu leiten, die den Forschungsrat für Biotechnologie und Biowissenschaften gründeten. 1999 war ich Mitbegründer der Firma Astex im Cambridge Science Park, um Medikamente gegen Krebs zu entwickeln.

2013 wurde Astex Therapeutics für 886 Mio. GBP an das japanische Unternehmen Otsuka verkauft. Mittlerweile befinden sich zehn Medikamente in der Entwicklung und eines zur Behandlung von Brustkrebs auf dem Markt. Ich bin nicht tagtäglich involviert - das ist die Aufgabe unseres großartigen Teams unter der Leitung von Mitbegründer Dr. Harren Jhoti - aber ich bleibe im Vorstand. Der Erfolg zeigt, dass die Grundlagenforschung in lebensrettende Medikamente umgesetzt werden kann.

Ich bin ein großer Anhänger des Wissensaustauschs. Meine Gruppe interagiert oft mit Menschen in Pharma- und Biotech-Unternehmen, und wenn ich Vorträge halte, betone ich, dass neue Ideen entweder aus der Wissenschaft oder aus der Industrie kommen können. Zu unserer multidisziplinären Gruppe gehörten seit jeher Forscher aus der ganzen Welt. Ihre Karriere zu beobachten ist faszinierend. Wir haben viel Spaß zusammen - es ist ein bisschen wie mit einer Großfamilie.

2010 konnten Mitglieder der Blundell Research Group 38 Sprachen sprechen

In Cambridge zu sein hat es mir ermöglicht, meine Ideen in die Praxis umzusetzen. Ich bin seit mehr als 20 Jahren hier und konzentriere mich weiterhin auf die komplexen Strukturen von Proteinen, Nukleinsäuren und deren Assemblies. Ich hatte 600 Veröffentlichungen und wurde von 16 Universitäten mit Ehrentiteln ausgezeichnet. 1997 wurde ich zum Ritter geschlagen. Aber nichts geht über die Aufregung, die schönen Architekturen der komplexen Molekülstrukturen lebender Organismen zu sehen.

Ich erinnere mich oft daran, dass mein Vater 10 Pfund pro Woche verdiente, als ich ein Stipendium für Oxford gewann. Abgesehen vom Staatsdienst hat er sein ganzes Leben in einer bescheidenen Bürorolle gearbeitet. Schon als Junge habe ich gesehen, dass sich seine Chefs voll und ganz auf ihn verlassen haben - aber er hat nie eine Anerkennung bekommen. Seine Erfahrung hat mich sehr entschlossen, Dinge zu ändern. Die soziale Mobilität hat abgenommen und die Ungleichheit nimmt zu. Wir haben noch Schlachten zu gewinnen.

Dieses Profil ist Teil unserer Serie This Cambridge Life.