Der vielseitige Wissenschaftler, der sich an weit entfernten Orten inspirieren lässt

Tom Bundell ist ein führender Biochemiker, der viel ins Leben packt. Seine Leidenschaft für Politik, Musik und Reisen bereichert seine wissenschaftliche Forschung. Er hat einige der führenden Forschungsräte des Landes geleitet und wurde zum Ritter geschlagen. Sein familiärer Hintergrund führte zu einem lebenslangen Engagement für Gleichheit und Vielfalt.

Tom Blundell in der Abteilung für Biochemie (Nick Saffell)

Ich bin immer früh morgens aufgestanden. Ich wache normalerweise um zehn vor vier auf - wenn es vier ist, komme ich zu spät. Ich habe vor dem Frühstück eine Menge Verwaltungsaufgaben im Weg und bin um sieben Uhr auf dem Weg nach Cambridge, entweder zu meinem Labor in der Abteilung für Biochemie oder zu der Firma Astex, auf der ich mitgegründet habe der Wissenschaftspark.

Ruhestand ist nichts, worüber ich ernsthaft nachgedacht habe. Ich habe 2009 das offizielle Rentenalter für Mitarbeiter der Universität Cambridge erreicht. Aber ich habe es geschafft, weiterzumachen, indem ich meine Gruppe verkleinert und in einen kleineren Raum gepasst habe. Ein Großteil meiner Energie kommt von den Menschen, mit denen ich zusammenarbeite - einer ausgewogenen Gruppe mit Wissenschaftlern aus verschiedenen Disziplinen und sehr unterschiedlichen Ländern.

Aber manchmal braucht man eine Pause von der Arbeit. In meinen späten 20ern lebte ich in Oxford, wo das Leben unglaublich hektisch geworden war. Ich war dort seit meiner Ankunft, um einen Abschluss in Naturwissenschaften zu machen. Im Jahr meines 30. Lebensjahres nahm ich die transsibirische Eisenbahn von Moskau nach Wladiwostok. Ich war eine Woche im Zug und sah zu, wie die UdSSR vorbeiging und sich mit Mitreisenden anfreundete.

Ich reiste von der UdSSR nach Japan und China und dann nach Indien. Es war eine außerordentlich bereichernde Erfahrung in kultureller und spiritueller Hinsicht. Ich habe immer verschiedene Dinge parallel gemacht - Dinge, die auf den ersten Blick unverbunden erscheinen. Mir fehlt der Fokus und ich bin leicht abgelenkt, weil ich viel in mein Leben drängen möchte.

Tom Blundell unterhält Freunde in Peking, 1978

An meinem ersten Tag als Student in Oxford hörte ich jemanden Saxophon spielen. Ich hatte in einer traditionellen Jazzband Trompete gespielt und wir gründeten eine moderne Jazzgruppe. Ich habe mich in der Politik engagiert, insbesondere im Kampf um die Rassengleichheit. Nach meinem Abschluss wurde mir die Möglichkeit geboten, in Kristallographie zu promovieren, und später trat ich der Gruppe für Strukturbiologie unter der Leitung der berühmten Kristallografin Dorothy Hodgkin bei.

Insulin und seine Fähigkeit, Diabetiker am Leben zu erhalten, wurden in den 1920er Jahren entdeckt. Dorothy Hodgkin hatte 1932 mit dem brillanten Wissenschaftler JD Bernal ihre Arbeit mit Röntgenstrahlen begonnen, um Proteine ​​in Cambridge zu untersuchen. Sie kehrte jedoch nach Oxford zurück und begann 1934 mit der Arbeit an Insulin. 35 Jahre lang verstand niemand die Architektur des Insulinmoleküls.

Eines Tages im Jahr 1969 sahen wir zum ersten Mal die Struktur von Insulin mittels Röntgenbeugung von Kristallen. Es war ein unvergesslicher Moment. Wenn man die Architektur eines Moleküls versteht, kann man sehen, wie es funktioniert. Dies ist der Schlüssel zur Entwicklung von Therapien für den Fall, dass etwas schief geht - beispielsweise wenn der Zuckerspiegel im Blutkreislauf aufgrund von Insulinmangel steigt.

In der Zwischenzeit wurde ich Arbeitsrat für eine Gemeinde in Oxford City. Ich war Vorsitzender des Stadtplanungsausschusses. Es gelang mir, einen Plan, eine Autobahn nach Süd-Oxford zu fahren, abzuwehren und die Fußgängerzone des historischen Stadtzentrums zu überwachen. Es hat viel Zeit und Energie gekostet. Ich entdeckte, dass Politik schwieriger ist als Wissenschaft.

Oxford zu verlassen, um die Welt zu bereisen, erwies sich als sehr hilfreich. Ich konnte eine Perspektive auf das Leben bekommen. Ich entschied, dass ich nicht gut genug war, um ein professioneller Musiker zu sein, und dass die Politik, obwohl ich mich weiterhin für die Themen begeisterte, frustrierend schwierig war. Das ließ die Wissenschaft, in der ich besser war - und wusste, dass sie dem Land zugute kommen würde.

Dorothy Hodgkin und Tom Blundell in den 1970er Jahren

Dorothy Hodgkin hat mir geholfen, eine Stelle an der Sussex University zu finden. Dort hatte ich mein eigenes Labor. Wir untersuchten die Struktur von Glucagon, dem Hormon, das das Gleichgewicht des Zuckers im Kreislauf hält. Als ich 1976 an die Birkbeck University of London wechselte, arbeitete ich an anderen Hormonen, die für das gesunde Funktionieren des Körpers entscheidend sind.

Der Umzug nach Sussex brachte mich in die Nähe meines Elternhauses. Mein Vater verließ die Schule mit 15 Jahren und meine Mutter mit 14 Jahren. Sie hatten ein bemerkenswertes Talent, ihre Kinder zu ermutigen, ihren Interessen zu folgen. Von meiner künstlerischen Mutter erhielt ich eine visuelle Wertschätzung. Mein Vater war so intelligent wie die meisten Menschen, mit denen ich in meiner 54-jährigen Karriere in der Universitätsforschung zusammengearbeitet habe.

Selektive Bildung widerspricht meinen Grundsätzen der Chancengleichheit. Ich habe ein Gymnasium besucht, aber ich glaube, dass es völlig falsch ist, Kinder so früh zu trennen. Meine drei Kinder haben das staatliche Gesamtsystem durchlaufen. Ich war sehr daran interessiert, dass sie zur nächstgelegenen Schule gehen sollten, um Teil ihrer örtlichen Gemeinschaft zu sein.

Meine Frau ist Dr. Bacinyane Lynn Sibanda. Sie wurde in Matabeleland, Simbwawe, geboren und arbeitete von 1996 bis 2016 in der Biochemie in Cambridge. Unsere Töchter Sichelesile (Kelesi) und Samkeliso (Lisa) verbrachten einige ihrer Sommer in Matabeleland, als sie jung waren. Kelesi ist jetzt Senior Associate bei einer Londoner Anwaltskanzlei und Lisa ist eine medizinische Registrarin, ebenfalls in London.

Tom Blundells Frau Lynn Sibanda mit Töchtern und Cousins

In den späten 1980er Jahren beschäftigte ich mich mit der Politikgestaltung. Ich habe mit Margaret Thatcher in Nummer 10 gearbeitet. Unsere Politik war sehr unterschiedlich, aber wir haben uns perfekt verstanden. Ich wurde gebeten, verschiedene Forschungsräte zu leiten und den Forschungsrat für Biotechnologie und Biowissenschaften zu gründen. 1999 war ich Mitbegründer des Unternehmens Astex im Cambridge Science Park, um Medikamente gegen Krebs zu entwickeln.

Im Jahr 2013 wurde Astex Therapeutics für 886 Mio. GBP an die japanische Firma Otsuka verkauft. Derzeit befinden sich zehn Medikamente in der Entwicklung und eines auf dem Markt zur Behandlung von Brustkrebs. Ich bin nicht alltäglich involviert - das ist die Aufgabe unseres großartigen Teams, das von Mitbegründer Dr. Harren Jhoti geleitet wird -, aber ich bleibe im Vorstand. Der Erfolg zeigt, dass die Grundlagenforschung in lebensrettende Medikamente umgesetzt werden kann.

Ich glaube fest an den Wissensaustausch. Meine Gruppe interagiert oft mit Menschen in Pharma- und Biotech-Unternehmen, und wenn ich Vorträge halte, betone ich, dass neue Ideen entweder aus der Wissenschaft oder aus der Industrie kommen können. Zu unserer multidisziplinären Gruppe gehörten immer Forscher aus aller Welt. Ihre Karriere zu beobachten ist faszinierend. Wir haben viel Spaß zusammen - es ist ein bisschen wie bei einer Großfamilie.

Im Jahr 2010 konnten Mitglieder der Blundell Research Group 38 Sprachen sprechen

In Cambridge zu sein hat es mir ermöglicht, meine Ideen in die Praxis umzusetzen. Ich bin seit mehr als 20 Jahren hier und konzentriere mich weiterhin auf die komplizierten Strukturen von Proteinen, Nukleinsäuren und ihren Anordnungen. Ich hatte 600 Veröffentlichungen und wurde von 16 Universitäten mit Ehrentiteln ausgezeichnet. 1997 wurde ich zum Ritter geschlagen. Aber nichts geht über die Aufregung, die schönen Architekturen der komplexen molekularen Strukturen lebender Organismen zu sehen.

Ich erinnere mich oft daran, dass mein Vater 10 Pfund pro Woche verdiente, als ich ein Stipendium für Oxford gewann. Abgesehen vom Nationaldienst arbeitete er sein ganzes Leben in einer niedrigen Bürorolle. Schon als Junge habe ich gesehen, dass seine Chefs sich voll und ganz auf ihn verlassen haben - aber er hat nie eine Anerkennung bekommen. Seine Erfahrung machte mich entschlossen, Dinge zu ändern. Die soziale Mobilität hat abgenommen und die Ungleichheit nimmt zu. Wir haben noch Schlachten zu gewinnen.

Dieses Profil ist Teil unserer This Cambridge Life-Reihe.