In Rauch

Bäume sterben mit beispielloser Geschwindigkeit. Können wir die Erhaltung überdenken, bevor es zu spät ist?

Von Eric Holthaus

Jedes Jahr saugen die Bäume der Erde mehr als hundert Milliarden Tonnen Kohlendioxid aus der Atmosphäre. Das ist eine unglaublich große Zahl, ungefähr das 60-fache des Gewichts aller Menschen, die sich derzeit auf dem Planeten befinden.

Unsere Wälder bieten ein Füllhorn an Dienstleistungen: Sie dienen als stabilisierende Kraft für fast das gesamte Landleben, fördern die biologische Vielfalt und machen uns sogar glücklicher. Mit dem sich beschleunigenden Klimawandel ist es jedoch zur wichtigsten Rolle der Bäume geworden, diesen Kohlenstoff aus der Luft zu ziehen.

Die Absorption von CO2 ist der Schlüssel zur Vermeidung der schlimmsten Auswirkungen des Klimawandels, wenn jedes Jahr so ​​wichtig ist. Kohlenstoffsenken wie das Holz von Bäumen und organische Stoffe, die im Schmutz vergraben sind, verhindern, dass das Gas für Dutzende oder sogar Hunderte von Jahren in die Atmosphäre zurückkehrt. Derzeit wird etwa ein Drittel aller menschlichen Kohlenstoffemissionen von Bäumen und anderen Landpflanzen absorbiert - der Rest verbleibt in der Atmosphäre oder wird auf See begraben. Dieser Anteil muss auf 100 Prozent und darüber hinaus steigen, um allen Emissionen der Menschheit in Vergangenheit und Gegenwart entgegenzuwirken.

Damit Bäume dies schaffen können, müssen sie lebendig sein, gedeihen und sich ausbreiten. Und im Moment tendieren die Wälder der Welt in die entgegengesetzte Richtung.

Neue Erkenntnisse zeigen, dass sich das Klima so schnell ändert, dass viele Bäume der Welt in Gefahr sind. Steigende Temperaturen und zunehmend ungewöhnliche Niederschlagsmuster führen zu häufigerer Dürre, Schädlingsausbrüchen und Bränden. Bäume sterben mit der schnellsten Rate, die jemals gesehen wurde, aufgrund extremer Ereignisse wie dem El Niño 2015, der massive Waldbrände in den Tropen auslöste. Im Jahr 2016 verlor die Welt eine neuseeländische Anzahl von Bäumen, die meisten in der Geschichte.

Die weltweit abnehmende Gesundheit der Bäume beginnt tiefgreifende Auswirkungen auf den Kohlenstoffkreislauf der Erde zu haben. Der Anstieg des atmosphärischen Kohlendioxids hat in den letzten Jahren an Geschwindigkeit gewonnen, obwohl die menschlichen CO2-Emissionen zurückgegangen sind. Der Nettoeffekt: Der Klimawandel beginnt sich zu beschleunigen.

Einige tropische Wälder - im Kongo, im Amazonasgebiet und in Südostasien - haben sich bereits auf eine Nettokohlenstoffquelle verlagert. Das heißt, sie emittieren mehr Treibhausgase als sie absorbieren, was das Klimaproblem weltweit verschärft. Und es gibt Anzeichen dafür, dass auch die Gesundheit der kalifornischen Wälder nachlässt.

Die Baumlandschaft der Welt verändert sich in Echtzeit erheblich. Und da die Situation besonders verzweifelt ist, beginnen Naturschützer zu überdenken, welche Arten wohin gehören. Sie erwägen sogar, die Waldübergänge zu beschleunigen, damit wir zur nächsten Phase gelangen können, in der Bäume wieder große Mengen Kohlenstoff aufnehmen, anstatt in Flammen zu platzen.

Wälder sind unsere letzte und beste natürliche Verteidigung gegen die globale Erwärmung. Ohne die Bäume der Welt in bester körperlicher Verfassung hat der Rest von uns keine Chance.

Sequoia National Forest. Foto: David McNew / Newsmakers

Der Planet erwärmt sich, aber nicht gleichmäßig. Die Eisstangen heizen sich schneller auf und beeinträchtigen das Gleichgewicht der globalen Luftzirkulation. Die Stürme, die den jetzt verschobenen Jetstream reiten, sind von ihren historischen Pfaden abgewichen, was zu einer Ausdehnung der Trockenzonen geführt hat, die die Tropen umgeben. Kurz gesagt, eine Störung der Niederschlagsmuster auf der ganzen Welt zwingt Bäume zur Migration.

Selbst bei relativ geringem Klimawandel, bei dem die Durchschnittstemperatur der Erde um weniger als 2 Grad Celsius steigt, wird sich die Reichweite nordamerikanischer Baumarten mit einer Geschwindigkeit von etwa drei Kilometern pro Jahr nach Norden verschieben.

Wälder können einfach nicht so schnell migrieren. Nehmen wir die Jack Pine, eine Art, die sich laut Fossilienbestand relativ schnell an klimatische Veränderungen anpassen kann. Doch selbst für die Jack Pine würde die derzeitige Erwärmungsrate sie zwingen, sechsmal schneller als je zuvor zu wandern.

Angesichts all dessen ist es nicht verwunderlich, dass eine kürzlich durchgeführte Studie zeigt, dass praktisch alle US-Wälder in diesem Jahrhundert von klimabedingten Veränderungen bedroht sind, sollte die Erwärmung weiter zunehmen.

Schauen Sie sich einen gemäßigten Ort wie Kalifornien an, um ein klares Fenster zu erhalten, wie sich Wälder in Echtzeit verändern. In den letzten Jahren sind Dürren häufiger geworden, da immer mehr Staaten ein wüstenähnliches Klima annehmen. Seit 2014 sind in Kalifornien mehr als 129 Millionen Bäume gestorben. In Luftbildern markieren große Streifen brauner Pocken zuvor makellose Überdachungen. In den Wäldern des Goldenen Staates hat sich die Sterblichkeit in den letzten Jahren verzehnfacht, was auf trockeneres und wärmeres Wetter und einen durch das sich ändernde Klima verschlimmerten Käferbefall zurückzuführen ist.

Die baumbewachsene Apokalypse in Kalifornien wird durch die wütenden Waldbrände verschärft, die das Forstamt des Bundesstaates ausgelöst hat. Im Gegensatz zu subarktischen und tropischen Wäldern sind gemäßigte Wälder oft dicht mit Menschen besiedelt. Ein staatlich finanzierter Wachhundbericht zeigte im Februar, dass in den Wäldern Kaliforniens vorgeschriebene Verbrennungen fehlen, die das Überwachsen und tote Bäume beseitigen. Sieben der zehn größten Brände in der Geschichte Kaliforniens sind seit 2003 aufgetreten, darunter Thomas Fire im Dezember, der größte seit Bestehen und das erste Megafire des Bundesstaates im Winter. Die Brände sind natürlich Grund genug, sich Sorgen zu machen, aber neuere Studien deuten darauf hin, dass kalifornische Bäume nach den Flammen nur schwer nachwachsen können.

„Viele Waldökosysteme sind nicht gut gerüstet, um mit klimabedingten Veränderungen zu kämpfen“, sagt Stella Cousins, Waldökologin an der University of California in Berkeley.

Sie fügt hinzu, dass Menschen weltweit Wälder durch Rodung für die Landwirtschaft und schlechte Forstpraktiken abbauen. Ökosysteme kämpfen daher bereits einen harten Kampf ums Gedeihen - und das Hinzufügen von Erwärmung in die Gleichung macht ihre Fähigkeit, zu gedeihen, nahezu unmöglich.

Neufundland. Foto: mrbanjo1138

Für Baumliebhaber - und für Wissenschaftler, die ihr Leben im Wald verbringen - ist all diese schlechte Nachricht ein Schlag in den Darm.

Yolanda Wiersma, Landschaftsökologin an der kanadischen Memorial University, ist ratternd, aber sie bleibt optimistisch, dass sich Wälder nur ändern - und nicht ganz verschwinden.

„Unsere Wälder werden in 100 Jahren nicht mehr so ​​aussehen wie unsere heutigen Wälder“, sagt sie. „Wir werden keine Wälder verschwinden sehen. Sie sind belastbar; Sie werden sich irgendwie anpassen. Es werden nur andere Arten von Wäldern sein als das, was wir jetzt wissen. “

Nehmen Sie den subarktischen borealen Wald in Neufundland, wo Wiersma arbeitet. Die Bäume dort werden im Durchschnitt mit zunehmender Vegetationsperiode größer. Das wird voraussichtlich bald zu größeren Bränden führen - weil es einfach mehr zu verbrennen gibt -, aber auch zu einem schnelleren Nachwachsen und einem neuen Artenmix in der Folge. Es wird einen Wald hervorbringen, den wir laut Wiersma „noch nie gesehen haben“.

Es sind aufstrebende Ökosysteme wie die wärmere, weniger gefrorene Arktis, die einigen Ökologen wie Wiersma die Hoffnung geben, dass die Wälder durcheinander geraten können. Um das Überleben der Wälder in einem derart raschen Wandel zu sichern, halten einige Wissenschaftler weitere menschliche Eingriffe für notwendig.

Eine Reihe von Naturschützern überlegt, wie wir mit Wäldern umgehen. Sie erwägen, auf verschiedene Weise an den Ökosystemen zu basteln, einschließlich der Einführung neuartiger Arten, der Wiederbepflanzung von Wäldern im Hinblick auf den Klimawandel und sogar der Pflanzung schnell wachsender Arten, nur um sie zur Energiegewinnung zu verbrennen.

Alle diese Strategien stellen eine radikale Abkehr von der seit Jahrzehnten vorherrschenden statischen Sichtweise des Waldschutzes dar. Es ist eine Ansicht, die Wälder als inhärent veränderlich anstatt als inhärent stabil betrachtet - zumindest in Zeiträumen, die für den Menschen wichtig sind.

Wiersma ist besorgt über diese Art radikaler Ansätze. "Wenn wir etwas anderes ausprobieren wollen", sagt sie, "sollte es sehr vorsichtig gemacht werden."

Aber einige Wälder werden die nächsten Jahrzehnte einfach nicht alleine bewältigen können. Eine kürzlich durchgeführte Studie verwendete Computermodelle, um den sich inhärent ändernden Standpunkt zu testen. Die Forscher untersuchten ein Waldökosystem in einem abgelegenen Teil von British Columbia, das anfällig für Brände und Insektenausbrüche ist. Sie fanden heraus, dass die künstliche Steigerung der Baumvielfalt die Fähigkeit des Waldes zum Nachwachsen um bis zu 40 Prozent erhöhte. Es ist ein Beispiel dafür, was Waldökologen als „unterstützte Migration“ bezeichnen und neuartige Arten einführen, von denen erwartet wird, dass sie in den kommenden Jahren gut abschneiden.

In Minnesota modellieren Naturschützer es nicht nur mit Computern. Sie machen es tatsächlich.

Am südlichen Rand des borealen Waldes dominieren Fichte, Tanne, Birke und Espe - aber ihre Tage werden wahrscheinlich gezählt, da warme, trockene Sommer immer häufiger werden. Forscher der Universität von Minnesota-Duluth haben sich mit der Naturschutzbehörde zusammengetan, um 100.000 Sämlinge einheimischer Arten zu pflanzen, die repräsentativer für die Wälder der Zukunft von Minnesota sind - Eiche, Kiefer und Linde - auf 500 Morgen öffentlichem Land. Während sie zuvor in der Region gewachsen sind, sind diese Arten noch relativ selten, daher möchten die Forscher untersuchen, wie es den Bäumen in den kommenden Jahren ergeht.

Es wird wahrscheinlich Jahrzehnte dauern, um die Auswirkungen selbst dieses kleinen Experiments zu untersuchen - und bis dahin wird sich das Klima wahrscheinlich weiterentwickelt haben. Dieser inhärente Druck erhöht die Dringlichkeit und Kontroverse mutiger Aktionen wie dieser.

Eine andere Idee, die als Bioenergie-Kohlenstoffabscheidung und -bindung (BECCS) bezeichnet wird, besteht darin, massive Teile des Ackerlandes des Planeten mit schnell wachsenden Bäumen und anderer Vegetation zu bepflanzen und dann das Pflanzenmaterial als Brennstoff zu verbrennen, während das entstehende Kohlendioxid aufgefangen wird.

Es ist in der Größenordnung umstritten, die notwendig wäre - bis 2100 würde eine Fläche benötigt, die der Größe Indiens entspricht, um genügend Kohlenstoff aus der Atmosphäre zu entfernen, um den Anstieg der globalen Temperaturen zu stabilisieren. Neue Studien zeigen, dass es möglicherweise negative Auswirkungen auf die umgebenden Ökosysteme hat, aber BECCS zeigt sich weiterhin in Strategien zur Eindämmung des Klimawandels, einfach weil der Mensch noch keine Technologie erfunden hat, die so effizient ist wie Bäume, um CO2 aus dem Himmel zu saugen.

Mit einem Problem, das so groß ist wie der potenzielle Tod vieler Wälder der Welt, ist das Schlimmste, was wir tun können, nichts. Wir sind auf dem besten Weg zu einem Planeten, auf dem sich die Wälder radikal verändert haben, aber das sollte nicht mit dem Ende der Geschichte verwechselt werden. Bäume und Menschen befinden sich jetzt in einem gegenseitigen Überlebenskampf, und eine Zukunft, die gut für Wälder und Menschen ist, erfordert tiefgreifende Anpassungen in unserer Denkweise.

Bäume können uns viele Lektionen beibringen, einschließlich der Förderung des langfristigen Denkens. „Wir sind nicht bereit für diese Geschwindigkeit des Klimawandels“, schließt Wiersma mit der Beobachtung, wie sich die derzeitige Erwärmungsrate auf die Wälder auswirkt.

"Aber in 500 Jahren?" Sie sagt. „Es wird Bäume geben. Es wird Wälder geben. Aber wir sind vielleicht nicht hier. “

Dieser Beitrag wurde aktualisiert, um die BECCS-Details zu klären.