In Rauch

Bäume sterben mit beispielloser Geschwindigkeit. Können wir die Erhaltung überdenken, bevor es zu spät ist?

Von Eric Holthaus

Jedes Jahr saugen die Bäume der Erde mehr als hundert Milliarden Tonnen Kohlendioxid aus der Atmosphäre. Das ist eine unglaublich große Zahl, etwa das 60-fache des Gewichts aller Menschen, die derzeit auf dem Planeten leben.

Unsere Wälder leisten ein Füllhorn an Diensten: Sie dienen als stabilisierende Kraft für fast das gesamte Leben auf der Erde, fördern die Artenvielfalt und machen uns noch glücklicher. Da sich der Klimawandel jedoch beschleunigt, ist es für die Bäume von entscheidender Bedeutung, Kohlenstoff aus der Luft zu ziehen.

Die Absorption von CO2 ist der Schlüssel, um die schlimmsten Auswirkungen des Klimawandels zu vermeiden, wenn jedes Jahr so ​​viel zählt. Kohlenstoffsenken, wie das Holz von Bäumen und organische Substanzen, die im Schmutz vergraben sind, verhindern, dass das Gas für Dutzende oder sogar Hunderte von Jahren in die Atmosphäre zurückkehrt. Derzeit wird etwa ein Drittel aller menschlichen Kohlenstoffemissionen von Bäumen und anderen Landpflanzen absorbiert - der Rest verbleibt in der Atmosphäre oder wird auf See begraben. Dieser Anteil muss auf 100 Prozent und darüber hinaus steigen, um allen Emissionen der Menschheit in Vergangenheit und Gegenwart entgegenzuwirken.

Damit Bäume das schaffen, müssen sie lebendig sein, gedeihen und sich ausbreiten. Und im Moment tendieren die Wälder der Welt in die entgegengesetzte Richtung.

Neue Erkenntnisse zeigen, dass sich das Klima so schnell ändert, dass viele Bäume der Welt in Gefahr sind. Steigende Temperaturen und zunehmend ungewöhnliche Niederschlagsmuster führen zu häufigerer Dürre, Schädlingsbefall und Bränden. Bäume sterben mit der schnellsten Rate, die es je gab, aufgrund extremer Ereignisse wie dem El Niño 2015, der massive Waldbrände in den Tropen auslöste. 2016 verlor die Welt eine Menge neuseeländischer Bäume, die meisten in der Geschichte.

Die weltweit nachlassende Gesundheit der Bäume hat allmählich tiefgreifende Auswirkungen auf den Kohlenstoffkreislauf der Erde. Der Anstieg des atmosphärischen Kohlendioxids hat in den letzten Jahren zugenommen, obwohl die menschlichen CO2-Emissionen abgeflacht sind. Der Nettoeffekt: Der Klimawandel beginnt sich zu beschleunigen.

Einige tropische Wälder - im Kongo, im Amazonasgebiet und in Südostasien - haben sich bereits zu einer Netto-Kohlenstoffquelle entwickelt. Das heißt, sie emittieren mehr Treibhausgase als sie absorbieren, was das Klimaproblem weltweit verschärft. Und es gibt Anzeichen dafür, dass auch die Gesundheit der Wälder Kaliforniens nachlässt.

Die Baumlandschaft der Welt erfährt in Echtzeit eine signifikante Veränderung. Und in einer besonders verzweifelten Situation beginnen Naturschützer zu überdenken, welche Arten wohin gehören. Sie überlegen sogar, die Waldübergänge zu beschleunigen, damit wir in die nächste Phase gelangen, in der Bäume wieder große Mengen Kohlenstoff aufnehmen, anstatt in Flammen aufzulodern.

Wälder sind unsere letzte natürliche Verteidigung gegen die globale Erwärmung. Ohne die Bäume der Welt, die sich in bester körperlicher Verfassung befinden, haben wir alle keine Chance.

Sequoia National Forest. Foto: David McNew / Nachrichtensprecher

Der Planet erwärmt sich, tut dies aber nicht gleichmäßig. Die eisigen Pole heizen sich schneller auf und bringen die globale Luftzirkulation aus dem Gleichgewicht. Die Stürme, die auf dem jetzt verschobenen Jetstream fahren, sind von ihren historischen Pfaden abgewichen, was zu einer Ausdehnung der trockenen Zonen führt, die die Tropen umgeben. Kurz gesagt, eine Störung der Niederschlagsmuster auf der ganzen Welt zwingt Bäume zur Migration.

Selbst bei relativ geringen Klimaveränderungen, bei denen die Durchschnittstemperatur der Erde um weniger als 2 Grad Celsius ansteigt, wird sich die Reichweite der nordamerikanischen Baumarten mit einer Geschwindigkeit von etwa drei Kilometern pro Jahr nach Norden verschieben.

Wälder können einfach nicht so schnell migrieren. Nehmen wir die Jack Pine, eine Art, die sich nach den Fossilienbeständen relativ schnell an klimatische Veränderungen anpassen kann. Doch selbst für die Jack Pine würde die aktuelle Erwärmungsrate sie dazu zwingen, sechsmal schneller zu migrieren als jemals zuvor.

Angesichts dessen ist es nicht verwunderlich, dass eine kürzlich durchgeführte Studie zeigt, dass praktisch alle US-amerikanischen Wälder in diesem Jahrhundert klimabedingten Veränderungen ausgesetzt sind, wenn sich die Erwärmung weiter fortsetzt.

Betrachten Sie einen gemäßigten Ort wie Kalifornien, um zu sehen, wie sich die Wälder in Echtzeit verändern. In den letzten Jahren sind Dürreperioden häufiger geworden, da immer mehr Staaten ein wüstenähnliches Klima annehmen. Seit 2014 sind in Kalifornien mehr als 129 Millionen Bäume gestorben. In der Luftaufnahme zeigten große Streifen brauner Pocken zuvor makellose Überdachungen. In den Wäldern des Goldenen Staates hat sich die Sterblichkeit in den letzten Jahren verzehnfacht, was auf trockeneres und wärmeres Wetter und einen Käferbefall zurückzuführen ist, der durch das sich ändernde Klima noch verschlimmert wurde.

Die arboreale Apokalypse Kaliforniens wird durch die wütenden Waldbrände, die das Forstamt des Staates mitgefeuert hat, noch verstärkt. Im Gegensatz zu subarktischen und tropischen Wäldern sind die gemäßigten oft dicht mit Menschen besiedelt. Ein staatlich finanzierter Watchdog-Bericht zeigte im Februar, dass in den kalifornischen Wäldern dringend vorgeschriebene Verbrennungen fehlen, die das Überwachsen und Absterben von Bäumen beseitigen. Sieben der zehn größten Brände in der kalifornischen Geschichte ereigneten sich seit 2003, darunter das Thomas Fire im Dezember, das bislang größte und das erste Megafeuer im Winter. Die Brände sind natürlich Grund zur Sorge, aber neuere Studien deuten darauf hin, dass kalifornische Bäume nach den Flammen nur schwer auf natürliche Weise nachwachsen können.

„Viele Waldökosysteme sind nicht gut gerüstet, um mit klimabedingten Veränderungen fertig zu werden“, sagt Stella Cousins, eine Waldökologin an der University of California in Berkeley.

Sie fügt hinzu, dass Menschen auf der ganzen Welt Wälder durch Rodung für die Landwirtschaft und schlechte forstwirtschaftliche Praktiken degradieren. Die Ökosysteme kämpfen daher bereits aufwärts, um zu gedeihen - und eine zusätzliche Erwärmung macht ihre Fähigkeit, sich zu entfalten, nahezu unmöglich.

Neufundland. Foto: mrbanjo1138

Für Baumliebhaber - und für Wissenschaftler, die ihr Leben im Wald verbringen - ist all diese schlechten Nachrichten ein Schlag in den Darm.

Yolanda Wiersma, Landschaftsökologin an der kanadischen Memorial University, ist verunsichert, aber sie ist weiterhin optimistisch, dass sich Wälder nur verändern - und nicht ganz verschwinden werden.

"Unsere Wälder werden in 100 Jahren nicht mehr so ​​aussehen wie unsere heutigen", sagt sie. "Wir werden keine Wälder verschwinden sehen. Sie sind belastbar. Sie werden sich in gewisser Weise anpassen. Es werden einfach andere Arten von Wäldern sein als wir es jetzt wissen. "

Nehmen Sie den subarktischen borealen Wald in Neufundland, in dem Wiersma arbeitet. Dort wachsen die Bäume mit zunehmender Vegetationsperiode im Durchschnitt immer höher. Dies wird voraussichtlich bald zu größeren Bränden führen - weil es einfach mehr zu verbrennen gibt - aber auch zu einem schnelleren Nachwachsen und einem neuen Artenmix in der Folge. Es wird ein Wald entstehen, den Wiersma zufolge "wir noch nie zuvor gesehen haben".

Es sind aufstrebende Ökosysteme wie die wärmere, weniger gefrorene Arktis, die einigen Ökologen wie Wiersma Hoffnung machen, dass die Wälder durcheinander kommen. Einige Wissenschaftler sind jedoch der Ansicht, dass weitere Eingriffe des Menschen erforderlich sind, um das Überleben der Wälder bei einem derart raschen Wandel sicherzustellen.

Eine Reihe von Naturschützern überdenken den Umgang mit Wäldern. Sie erwägen, auf verschiedene Weise an den Ökosystemen herumzubasteln, darunter die Einführung neuartiger Arten, die Wiederbepflanzung von Wäldern im Hinblick auf den Klimawandel und sogar die Pflanzung schnell wachsender Arten, um sie für Energiezwecke zu verbrennen.

All diese Strategien bedeuten eine radikale Abkehr von der seit Jahrzehnten vorherrschenden statischen Sichtweise des Waldschutzes. Diese Sichtweise betrachtet Wälder als von Natur aus veränderlich und nicht als von Natur aus stabil - zumindest in Zeiträumen, die für den Menschen von Bedeutung sind.

Wiersma ist besorgt über solche radikalen Ansätze. "Wenn wir etwas anderes ausprobieren wollen", sagt sie, "sollte es sehr vorsichtig sein."

Einige Wälder werden die nächsten Jahrzehnte jedoch nicht alleine bewältigen können. In einer kürzlich durchgeführten Studie wurden Computermodelle verwendet, um die sich inhärent ändernde Sichtweise zu testen. Die Forscher untersuchten ein Waldökosystem in einem abgelegenen Teil von British Columbia, das anfällig für Brände und Insektenausbrüche ist. Sie stellten fest, dass die künstliche Steigerung der Baumvielfalt die Fähigkeit des Waldes zum Nachwachsen um bis zu 40 Prozent erhöhte. Dies ist ein Beispiel für das, was Waldökologen als "assistierte Migration" bezeichnen. Sie stellen neuartige Arten vor, von denen erwartet wird, dass sie in den kommenden Jahren gute Ergebnisse erzielen.

In Minnesota modellieren Naturschützer es nicht nur mit Computern. Sie machen es tatsächlich.

Am südlichen Rand des borealen Waldes dominieren Fichte, Tanne, Birke und Espe - aber ihre Tage werden wahrscheinlich gezählt, da warme, trockene Sommer immer alltäglicher werden. Forscher der University of Minnesota-Duluth haben in Zusammenarbeit mit dem Nature Conservancy 100.000 Sämlinge einheimischer Arten gepflanzt, die für die Wälder von Minnesotas Zukunft repräsentativer sind - Eiche, Kiefer und Linde - auf 500 Morgen öffentlichem Land. Diese Arten sind zwar in der Region gewachsen, aber immer noch relativ selten. Daher möchten die Forscher untersuchen, wie sich die Bäume in den kommenden Jahren entwickeln.

Es wird wahrscheinlich Jahrzehnte dauern, um die Auswirkungen dieses kleinen Experiments zu untersuchen - und bis dahin wird sich das Klima wahrscheinlich weiterentwickeln. Dieser inhärente Druck verleiht mutigen Aktionen wie diesen sowohl Dringlichkeit als auch Kontroverse.

Eine andere Idee, die als Bioenergie-Kohlenstoffabscheidung und -Bindung (BECCS) bezeichnet wird, besteht darin, riesige Teile des Ackerlandes des Planeten mit schnell wachsenden Bäumen und anderer Vegetation zu bepflanzen und die Pflanzenmasse als Brennstoff zu verbrennen, während das entstehende Kohlendioxid aufgefangen wird.

In der Größenordnung, die erforderlich wäre, ist dies umstritten. Bis 2100 würde eine Fläche von der Größe Indiens benötigt, um genügend Kohlenstoff aus der Atmosphäre zu entfernen und den Anstieg der globalen Temperaturen zu stabilisieren. Neue Studien haben gezeigt, dass sich dies möglicherweise negativ auf die umgebenden Ökosysteme auswirkt, aber BECCS zeigt sich weiterhin in Strategien zur Eindämmung des Klimawandels, nur weil der Mensch noch keine Technologie erfunden hat, die so effizient ist wie Bäume, um CO2 aus dem Himmel zu saugen.

Angesichts eines Problems, das so groß ist wie das potenzielle Absterben vieler Wälder der Welt, ist das Schlimmste, was wir tun können, nichts. Wir sind auf dem besten Weg zu einem Planeten, auf dem sich die Wälder radikal verändert haben, aber das sollte nicht mit dem Ende der Geschichte verwechselt werden. Bäume und Menschen sind jetzt in einen gemeinsamen Kampf ums Überleben verstrickt, und eine Zukunft, die gut für Wälder und Menschen ist, erfordert tiefgreifende Anpassungen in unserer Denkweise.

Bäume können uns viele Lektionen beibringen, einschließlich der Förderung des langfristigen Denkens. "Wir sind nicht bereit für diese Geschwindigkeit des Klimawandels", schließt Wiersma mit der Beobachtung, was die aktuelle Erwärmungsrate für Wälder bedeutet.

"Aber in 500 Jahren?", Sagt sie. "Es wird Bäume geben. Es wird Wälder geben. Aber wir könnten nicht hier sein. "

Dieser Beitrag wurde aktualisiert, um BECCS-Details zu klären.